Немало экспертов уже сломали копья на вопросе, почему Владимир Путин и узкий круг его приближенных так настойчиво ведут Россию к катастрофе. Версии предлагаются самые разные - от болезненной ностальгии по временам империи и стремления к личной безопасности до жажды абсолютной власти и чрезмерно активного ответа на вполне понятное стремление российского народа к стабильности. И все же в последнее время более и более вероятным представляется иное объяснение, пожалуй, несколько более рациональное - примитивная жажда легких денег.

Что касается системы государственного управления, то ее качество - точнее, его отсутствие - не вызывает более никаких сомнений. Россия продолжает 'выплывать' на высоких ценах на нефть, которые во всем мире помогают некомпетентной власти хорошо выглядеть, но по главному критерию оценки - демографическому - Россия движется к катастрофе. Население России уменьшается стремительными темпами - только за восемь первых месяцев этого года его численность сократилась на полмиллиона человек. К 2030 году численность населения прогнозируется на уровне в 120 миллионов человек, в то время как при падении Советского Союза она достигала 150 миллионов. Смертность мужчин трудоспособного возраста растет вообще взрывными темпами, и общая продолжительность жизни сейчас меньше, чем была сорок лет назад. Проблемы могут еще усилиться из-за надвигающихся эпидемий СПИДа и туберкулеза, но Путин обращает на них не больше внимания, чем на уже бушующую эпидемию алкоголизма.

Об удушении политических и гражданских свобод при Путине уже слишком много написано, чтобы повторяться. Снова под государственный контроль встало телевидение, снова власть концентрируется в Кремле, снова КГБ - теперь под другим именем - преследует ученых и правозащитников.

На международной арене правящий режим тоже вступает во все большую изоляцию. На прошлой неделе на евроатлантическом международном форуме Россия снова заставила всех вспомнить времена 'холодной войны', наложив вето на документ, в котором выражалась поддержка той украинской демократии, которой захотели сами украинцы. В этом вопросе ее поддержала только Беларусь - последняя европейская тоталитарная диктатура.

Все это далеко от интересов простых россиян, и десять или даже пять лет назад о таком и помыслить было нельзя. Тогда многие российские лидеры понимали, что от того, что люди живут в государстве, где игра идет по справедливым правилам, у которого демократические соседи и которое поддерживает и наращивает связи с Европой, никто ничего не проиграет - напротив, все много выиграют. Реформисты в правительстве Путина верили, что он хочет привести страну к состоянию, когда жизнью будут править законы, а не страх и не чьи-то персональные капризы.

В том, что мы видим сейчас, конечно, сыграли свою роль глубоко укоренившееся националистическое мышление, тоска по статусу сверхдержавы и параноидальное стремление к укреплению тайной полиции. Но, кроме того - по крайней мере, в ближайшем кремлевском кругу, - был и еще один мотив: алчность и искушение перераспределять собственность.

Как бы там ни было, трудно заставить себя не думать так, когда наблюдаешь за тем, как методично разрушают компанию "ЮКОС Ойл". До того момента, пока глава "ЮКОСа" не угодил в тюрьму 13 месяцев назад, эта нефтяная компания была самой эффективно работающей и доходной в России. С того самого дня на нее посыпались претензии по налоговым недоимкам - последний счет прислали на прошлой неделе, - так что, по словам Стивена М. Тиди (Steven M. Theede), американца, назначенного его генеральным директором компании, задолженность перед государством за 2001 и 2002 годы превышает даже выручку компании за эти же годы.

При этом, как утверждает Тиди, правительство даже и разговаривать не хочет о каком-то графике выплаты задолженности. Вместо этого в воскресенье с молотка будут проданы главные активы "ЮКОСа", причем единственным покупателем, как ожидается, станет компания, контролируемая тем же правительством. Лот могут продать за цену, составляющую не более трети его реальной стоимости. Тиди называет это 'незаконной экспроприацией'.

Кое-кто из инвесторов надеется, что гангстерская тактика уйдет в прошлое вместе в "ЮКОСом". Однако не далее как на прошлой неделе налоговые органы послали такой же счет на 158 миллионов долларов компании мобильной связи, враждующей с министром связи, о котором к тому же сообщают (хотя он это отрицает), что у него имеется пакет акций компании-конкурента. Той самой компании-конкуренту было послано такое же письмо, но на три миллиона долларов - по крайней мере, здесь налоговики проявили чувство юмора.

Правительство соседней Украины решало свои проблемы точно таким же образом, продавая самые ценные активы особо приближенным инсайдерам, и сторонники демократической власти в этой стране указывают на прямое соответствие между сходством экономических систем и тем, что Путин на последних выборах поддерживал правительственного кандидата.

- В России создано ни что иное, как государственный капитализм, - говорит Олег Рыбачук, глава избирательного штаба кандидата-реформатора Виктора Ющенко. По его мнению, конец коррупции на Украине будет 'серьезнейшей опасностью' для существования этой системы.

Возможно, существовали и другие причины, по которым в России стали 'закручивать гайки' свободной прессе и политической оппозиции, но они в конечном счете облегчили процесс официального разворовывания "ЮКОСа". Нет людей, нет и возражений.

А теперь самое важное и самое страшное: если правящий режим занимается экспроприацией, какими бы красивыми юридическими завитушками она ни украшалась, он никогда не отдаст власть по собственной воле. Те, кто правит сейчас, знают, что кто-то сидит и ждет, чтобы прийти на их место и заново перераспределить то, что в свое время так же досталось им, и, возможно, даже бросить их в те же тюремные камеры, в которых сейчас томятся их противники. Даже если с самого начала никто не думал о расхищении богатств, преступная логика всегда берет свое.