Кремль ясно дал понять: в этом году налоги на нефть вырастут. Осталось только выяснить, кто будет платить и сколько. Ответы на эти вопросы имеют очень большое значение для нефтяной промышленности, которая приносит почти половину валового внутреннего продукта России. Также эти ответы станут первыми четкими показателями того, насколько большой бизнес будет соответствовать экономической стратегии Владимира Путина во время его второго президентского срока, который несомненно наступит после намеченных на март выборов.

На примере Михаила Ходорковского и его компании ЮКОС Путин дал понять большому бизнесу, что налоги нужно платить. В конце декабря Счетная Палата сообщила, что в 2004 году она будет искать и другие уклоняющиеся от уплаты налогов компании, равно как и совершенствовать налогообложение нефтяных компаний.

Намечая следующий этап обуздания олигархов крупного бизнеса, Путин говорит об увеличении экспортных нефтяных пошлин практически в полтора раза, с 6,5 миллиардов долларов США в 2003 году до 9,5 миллиарда долларов в 2004 году. В этот раз он несомненно одержит победу. В июне прошлого года нефтяные магнаты России вошли в необычную коалицию с коммунистами и депутатами-сторонниками свободного рынка, чтобы не допустить этого повышения. Результаты голосования, по некоторым сведениям, привели Путина в ярость и стали причиной кампании против ЮКОСа. В прошлом месяце на выборах в Государственную Думу пропутинская "Единая Россия" получила подавляющее большинство голосов, а две партии, поддерживающие бизнес, попасть в Думу не смогли. В экономических вопросах, главным среди которых является вопрос повышения пошлин на экспорт нефти, Путин может рассчитывать на большинство в две трети голосов депутатов.

Представители нефтяного бизнеса считают, что к ним относятся несправедливо. Как и ЮКОС, многие российские нефтяные компании появились в результате сомнительных приватизационных сделок 1990-х годов, и активно использовали пробелы в законодательстве и налоговые гавани для снижения налогов. Сейчас эти гавани закрыты, а нефтяные магнаты, в том числе и Ходорковский, находятся на передовых рубежах в деле очистки корпоративного управления в России. Они утверждают, что их налоговая и бухгалтерская отчетности больше соответствуют международным стандартам, чем в среднем по России. Они, как утверждает представитель ЮКОСа Хьюго Эрикссен (Hugo Erikssen), уже достаточно эффективно наказаны за прозрачную отчетность, которая позволяет легче облагать их налогами. Вместо этого, считают нефтяные магнаты, государству следовало бы проверить компании, которые ведут двойную бухгалтерию и уводят прибыли заграницу.

На самом деле, Путин придерживается относительно умеренного курса. В ходе декабрьских выборов звучали призывы повысить нефтяные налоги до 50 миллиардов долларов, и даже появились требования национализировать некоторые отрасти промышленности, в том числе и нефтяную. Путин не поддержал ни одно из этих радикальных предложений, однако сами разговоры встревожили бизнес-сообщество как в России, так и за рубежом.

Грядущее повышение налогов уже считается в Москве завершением эры политического влияния нефтяных магнатов. Экономические последствия этого для нефтяников будут менее драматическими. Увеличение налогов на 3 миллиарда долларов будет означать рост платежей на 17 процентов - что российские компании легко могут себе позволить. По мнению некоторых экспертов, российские компании являются одними из самых прибыльных в мире, получая прибыль в размере 20 процентов, что почти в два раза больше прибыли западных нефтяных компаний. Это происходит из-за низких капитальных затрат, так как компаниям не приходится полностью платить за нефтяные заводы и нефтепроводы, которые им достались в наследство от Советского Союза.

Скорее всего Путин не будет поднимать нефтяные налоги выше, чем обещал. Если он это сделает, то может быть нанесен ущерб экономическому росту, который поддерживает его политический вес. А вот преследование олигархов за налоговые нарушения - другое дело. Комиссия Счетной Палаты пообещала продолжить проверки российских нефтяных компаний, а Путин недавно заставил отрасль поволноваться, намекнув о "пяти - семи - десяти" олигархах, которые тоже, возможно, нарушили законы. Особо уязвима компания "Сибнефть", считают аналитики. Компания не только творчески - хотя и законно - уклонялась от налогов, но и была значительно недооценена в ходе приватизации в 1995 году, когда ее стоимость была признана равной 200 миллионам долларов. Сейчас она оценивается в 12 миллиардов долларов. А идея вернуть некоторые из этих богатств российскому государству сейчас имеет большую популярность, чем когда-либо.