Сегодня сразу после полудня в Афинах один из величайших пловцов современности совершит свой, возможно, последний олимпийский заплыв.

В свои 32 года россиянин Александр Попов уже имеет девять олимпийских медалей - четыре золотые и пять серебряных. Сегодня он будет участвовать в эстафете 4 по 100 метров, пытаясь взять реванш за свою неудачу в квалификационном заплыве на 50 метров вольным стилем. Финал этого заплыва также состоится сегодня. Неудача спортсмена в финале стометровки несомненно означает закат карьеры Попова, который завоевал свое первое олимпийское золото на Играх в Барселоне в 1992 году в заплыве на 50 и 100 метров свободным стилем. На протяжении 90-х годов он господствовал на этих спринтерских дистанциях, сохраняя за собой титулы, завоеванные в 1992 году и четыре года спустя - в Атланте.

Попову уже не раз писали спортивные некрологи. Вскоре после Олимпийских Игр в Атланте он получил ножевое ранение в результате ссоры с торговцем арбузами в Москве. Кое-кто думал, что это будет означать конец спортивной карьеры. Ведь в конце концов, уже в 24 года он был ветераном спорта.

Однако Попов поправился, и на Олимпиаде в Сиднее выиграл серебряную медаль на стометровке вольным стилем. Однако даже эта победа не помешала некоторым обозревателям еще раз объявить об окончании его карьеры. Позже им пришлось замолчать, когда Попов в прошлом году выиграл чемпионат мира, победив на дистанциях 50 и 100 метров.

Однако сейчас, похоже, ему не удастся вернуться. Даже если российский квартет дойдет до завтрашнего финала эстафеты, вряд ли ему удастся победить. Но это будет последнее соревнование Олимпиады в бассейне, и оно станет достойным завершением олимпийской карьеры Попова.