Ставрополь - Когда-то они были полицейскими Российской империи, бесстрашными и внушающими страх бойцами, которые несли царскую власть так далеко, как могли доскакать их кони.

Сегодня современные казаки делают тоже самое для президента Владимира Путина. Правда, на смену коням пришли повидавшие виды "Лады".

Подвергавшиеся угнетению на протяжении всей советской эпохи, российские казаки вновь выходят на сцену. Их танцевальные ансамбли гастролируют по всему миру, демонстрируя характерные сильные шаги. В следующем месяце в Ставрополе, где проживает значительное число кубанских казаков, пройдут Всемирные казацкие игры. В соревнованиях будут участвовать танцоры, наездники и бойцы на саблях, стремящиеся доказать, что овладели искусствами, которыми славились их предки.

Но наиболее практичным возвращение казаков оказалось на мятежном Кавказе, где они пытаются установить свое видение закона и порядка.

У Ставрополя с населением 300 тысяч человек беспокойные соседи - Чечня и Грузия, а потому он, как и еще нескольких российских городов, возрождает традицию использования казаков как стражей порядка. В качестве эксперимента казацкие добровольцы, одетые в зеленый камуфляж вместо синих мундиров прошлого, патрулируют город наряду с милиционерами.

Местные казаки надеются, что Путин вскоре примет закон, закрепляющий за ними специальный статус стражей порядка. Надеются они и на то, что к статусу будет прилагаться зарплата. Сторонники этой идеи говорят, что полувоенные формирования казаков уже повысили безопасность, одновременно возрождая значимую часть российской культуры.

"[Немецкий] император Вильгельм II назвал казаков последними рыцарями Европы, - говорит казацкий атаман Олег Губенко из Минеральных Вод. - Теперь мы пытаемся вернуть это".

Казаки - этнические русские с особым диалектом - в царские времена получили свободу в обмен на охрану границ империи.

На этой неделе правительство бывшей советской республики Грузия заявило, что вероятность начала гражданской войны в самопровозглашенной республике Южная Осетия возросла с появлением "третьей силы" - казацких отрядов, которые несколько раз нарушали перемирие и убили нескольких грузинских солдат.

Хотя казаки живут и в Южной Осетии, Грузия заявляет, что нарушители спокойствия пришли из России, как только начались военные действия. Сообщалось также и о том, что казацкие добровольцы направляются в Абхазию, еще один мятежный регион Грузии, который, как и Южная Осетия, хочет воссоединиться с Россией.

Виктор Есаулов заведует культурным центром и музеем в Ставрополе. Одет он в зеленый камуфляж с личным знаком. Виктор улыбается из-под классических казацких усов, услышав предположение, что его собратья вновь дерутся на другой стороне Кавказских гор.

"Почему бы казакам и не помочь осетинам? - спрашивает он. - У осетин совершенно верное отношение. Они хотят присоединиться к России".

Есаулов цитирует древнюю казацкую клятву о верности царю, родине и православной церкви. Он хвалится, что его сын 18 месяцев служил в Чечне, сражаясь против сепаратистов, желающих отделиться от России. В этом конфликте погиб его зять, с гордостью добавляет он.

Также как и двести лет назад, быть казаком значит практически то же самое, что и воевать.

Губенко, сухощавый мужчина с выбритой головой и длинной густой бородой, похожий на монаха в камуфляже, возглавляет казацкую общину из 800 человек в Минводах. Последователей он сердито учит благочестию и воинственности.

Разочарованный тем, что Россия утратила статус мировой державы, что, по его мнению, было вызвано ослаблением влияние православной церкви, он предлагает своим подчиненным послужить в Чечне в регулярной армии.

Восемь лет назад Губенко стоял во главе казацкого отряда, который сравнял с землей часть Грозного. Эта жестокость потрясла даже закаленных в боях русских солдат. Спустя всего два с половиной месяца отряд был расформирован как не поддающийся контролю.

Штаб-квартира атамана, расположенная на огороженной территории, где рабочие в камуфляже строят чисто казацкую церковь, украшена портретами последнего русского царя Николая II. По словам Губенко, он и большинство его сторонников не ходят на выборы. Они молятся за восстановление монархии.

В России зарегистрировано более 600 тысяч казаков. 20 тысяч из них служат в армии. Многие на многонациональном и многорелигиозном юге России наблюдают за возрождением казаков с подозрением.

На интернет-сайте "Кавказ-центр", который часто используется чеченскими боевиками для связи с внешним миром, размещены жалобы на шовинизм казаков. "Казаки здесь, на Кавказе, называют все кавказские народы чужеземцами и считают себя единственным коренным народом, - говорится в недавнем заявлении. - Это вопиющее подстрекательство к межэтнической розни".

А казаки тем временем стараются, чтобы в возрождении участвовали и их дети. Вчера 574 учащихся в возрасте от 10 до 17 лет провели первый день в кадетской школе. По утрам у них обычные занятия, а после обеда детей учат сражаться и служить в российской армии.

Эта школа - одно из немногих среднеобразовательных учреждений России, где войне в Чечне уделяется немало времени.

На занятиях учащиеся носят военную форму.

"С давних времен казаки становились посредниками между разными народами, чтобы сохранить мир, - говорит заместитель директора школы Владимир Водолазков. - Когда мы прекратили это делать, начались конфликты. Теперь мы должны вернуть себе эту роль".