Москва, 8 сентября 2004 года. На протяжении трех с половиной часов он не уклонился ни от одного вопроса, хотя временами было заметно, что он кипит от гнева, стуча по столу рукой, чтобы подчеркнуть свою мысль. Он не делал пометок, но сразу давал ответы по пунктам на сложные вопросы.

Если Владимир Путин и ощущал давление после своей, пожалуй, самой трудной недели за все время пребывания в президентской должности, то он этого не показал. Во время редкого и затронувшего широкий круг проблем интервью в своей загородной резиденции в окрестностях Москвы президент обворожил группу приглашенных по списку журналистов и ученых своими откровенными высказываниями, которые обнаружили удивительно глубокое понимание проблем.

Он жестко говорил о Чечне, но был мягок в своих высказываниях о Джордже Буше-младшем (George W. Bush). Он резко критиковал Запад за его подход к проблеме терроризма, но был двойственным в отношении НАТО.

Отвечая на вопросы, связанные с кровопролитием в Беслане, г-н Путин развил тезисы своего выступления по общенациональному телевидению в субботу вечером, в котором он обвинил внешние силы в желании "оторвать от России лакомые кусочки" и в поддержке террористов, которые делают то же самое.

"Я не говорил, что западные страны являются инициаторами терроризма, и я не говорил, что это их политика. Но мы наблюдали случаи. Это повторение менталитета 'холодной войны'. Есть определенные люди, которые хотят, чтобы мы сфокусировались на внутренних проблемах, и они дергают здесь за ниточки, чтобы мы не поднимали головы на мировой арене", - сказал он.

Несколько раз за время беседы г-н Путин подчеркнул, что опасается "эффекта домино", если исламисты сумеют оторвать Чечню от России. Другие части Кавказа в таком случае также отделятся от нее. Он усматривал параллель с распадом Советского Союза, о котором он, как и многие россияне, откровенно сожалел.

Он не хочет идти путем Михаила Горбачева, которого многие обвиняют в том, что он якобы позволил развалиться Советскому Союзу.

"Кто-нибудь подумал, что случилось бы, если бы России не стало? Мы не допустим этого. Мы понимаем, что это будет означать для народа России", - сказал он, вновь ударив рукой по столу.

Он сказал, что открытые южные и среднеазиатские границы России трудно защищать от лазутчиков и нужно их постепенно укреплять. Однако президент не оставил сомнений в том, что после Беслана он не изменил свою политику в отношении Чечни.

Несмотря на все разногласия в вопросе об Ираке, г-н Путин вчера основательно намекнул на то, что в глубине души он надеется, что г-н Буш-младший снова выиграет выборы президента США. Отвечая на вопрос о том, что опрос общественного мнения показал, что 25% россиян поддерживают победу Керри (Kerry) и всего 7% - победу Буша-младшего, президент улыбнулся и сказал: "Россияне не участвуют в американских выборах, но в числе этих 7% есть влиятельные люди".

После этого он ударился в длительные похвалы в адрес своего американского коллеги.

"Буш - последовательный человек. Он предсказуем. Даже если мы и расходимся во мнениях, например, по Ираку, он остается очень надежным. Я чувствую, что он хороший человек, порядочный человек".

Он добавил: "Следует сохранить позитивные отношения между Соединенными Штатами и Россией".

Г-н Путин не упомянул о кандидате от Демократической партии США.

Хотя Россия не пожелала послать войска или участвовать в подготовке иракской армии и полиции, он сказал: "Мы хотим сделать все возможное, чтобы нормализовать там ситуацию. Я думаю, Буш очень много сделал для нормализации ситуации. Принимая во внимание все сложности, ему удалось достичь поставленных целей. Мы воздержимся от чего-либо, что могло бы быть негативно воспринято иракским народом".

Эти высказывания российского лидера прозвучали во время чрезвычайной встречи в его загородной резиденции в Ново-Огарево. Ее участниками были специалисты по России из Великобритании, США, Франции и Германии, которых пригласили на двухдневную конференцию задолго до захвата школы террористами.

Опасения, что загруженность работой или раздражение по поводу западной критики его политики в Чечне могут заставить его отменить эту встречу, оказались необоснованными. Хотя в начале беседы он холодно объявил, что события последних нескольких дней, вероятно, не позволят провести длительную дискуссию, он все же ответил на вопросы.

Президент частенько улыбался, парируя критику своей политики, или вставлял в свои ответы несколько английских слов вроде "US is a melting pot" (США представляют собой кипящий котел). В ряде случаев он даже отпускал шутки.

Отвечая на обвинения в давлении на средства массовой информации (СМИ), в результате которого вчера был уволен главный редактор газеты "Известия" - что стало последним по времени ударом по независимой прессе - г-н Путин сказал: "А как насчет империи г-на Мурдоха (Murdoch)? Свободны ли принадлежащие ему органы СМИ?"

Что касается Чечни, он выразил возмущение тем, что ему представляется западным лицемерием. Несмотря на декларируемую Западом готовность сотрудничать в борьбе с терроризмом, сказал он, "когда мы выявляем и документируем случаи контактов западных спецслужб с так называемыми повстанцами, они заявляют, что это исключительный случай, и он не повторится, а затем они направляют нам письмо, где говорится, что им нужно контактировать с людьми всякого сорта".

Он особо выделил Великобританию и Испанию, очевидно, памятуя о решении Великобритании предоставить политическое убежище Ахмеду Закаеву, европейскому эмиссару Аслана Масхадова, последнего избранного в ходе свободных выборов чеченского президента.

Несмотря на то, что он неоднократно заводил разговор об угрозе от терроризма для будущего России, он спокойно говорил о другом традиционном источнике страхов, НАТО. Как и его предшественник Борис Ельцин, г-н Путин активно выступает против расширения НАТО на восток.

Сегодня он полагает, что НАТО разлагается изнутри и становится бесполезной, однако в то же время остается в целом позитивной организацией.

"Мы больше не считаем НАТО своим противником, равно как не думаем, что она эффективна с военной точки зрения. Мы видим в ней политический инструмент, - сказал он. - Очевидно, что в НАТО идут процессы отыскания нового противника. В противном случае, зачем бы она была нужна?"

Высказавшись более прямо по поводу того, что, по его мнению, НАТО является главным образом инструментом Вашингтона для сохранения своей гегемонии в Европе, он продолжал: "Не думаю, что НАТО демократично организована. Некоторые ее члены вовсе не удовлетворены своим статусом".

Он добавил, несколько противореча самому себе: "Несмотря на вышесказанное, я бы не хотел присутствовать на похоронах НАТО. Эта организация существует и она важна для международной безопасности, а международная безопасность нам нужна".

Российский лидер дал понять, что не видит проблем с вступлением соседней Украины в Европейский союз.

Он также высказал резкую критику в адрес Грузии и ее нового президента Михаила Саакашвили за попытки вернуть под свой контроль после 10 лет де-факто независимости мятежную республику Южная Осетия.

Российский президент высказал предположение, что в этот мятежный регион могут войти грузинские войска.

"Я подозреваю, что они могут применить силу. Это будет непродуктивно, даже если на начальном этапе они захватят столицу Цхинвали. Это будет длительный и изнурительный процесс", - сказал он.

Хотя некоторые аналитики усмотрели параллель между военным вторжением России в Чечню и возможным вторжением Грузии в Южную Осетию, г-н Путин такой параллели явно не видит.

Политика России в Чечне была другой. Он в 2003 году организовал в Чечне референдум. "Я был единственным в российском руководстве, кто поддержал идею референдума. Это было рискованное решение. Но чеченцы приняли участие и высказались за то, чтобы остаться в составе России", - сказал он.