После краха коммунизма в России в начале 90-х годов многие аналитики предупреждали о возможности появления со временем авторитарного лидера, который возьмет в свои жесткие руки ослабленную, деморализованную страну и начнет медленно уничтожать демократические институты, прикрываясь необходимостью укрепления закона и порядка. Все это происходит сейчас, при президенте Путине.

Прошедшая неделя показала, насколько агрессивен Путин - и насколько он презирает мнение Запада - в своих действиях по консолидации власти. В понедельник он объявил о плане отмены выборов региональных губернаторов и независимых депутатов Государственной Думы. Этот шаг даст ему возможность диктаторской хваткой взять за горло российскую политику.

Путин продолжает осуществление своего медленного путча. Он уже выпотрошил старую коммунистическую партию, сокрушил 'олигархов' и их независимую политическую и финансовую власть. Сейчас он уничтожает региональные плацдармы власти губернаторов.

Как и его предшественники в России, Путин теперь может затребовать для себя титул 'царя всея Руси'. Как и его предшественники, Путин, возможно, с улыбкой выслушивает критику Запада. Он хорошо знает, что его властность очень популярна среди российского населения, которое устало от терроризма, преступности и беспорядка и хочет сильного лидера, каковым является Путин.

На этой неделе проявился еще один любопытный фактор, которого не существовало при предыдущих российских диктаторах: роль глобальной экономики. Путин должен уделять внимание иностранным инвесторам. Однако, хотя эти инвесторы приветствуют демократию в принципе, больше они заботятся о своих деньгах. Вместо того, чтобы убегать из путинской России, такие компании как 'Citigroup' и 'GE' обсуждают перспективы новых инвестиций.

Мне говорили, что в понедельник вечером помощники Путина были серьезно обеспокоены возможной негативной реакцией международных финансовых рынков и спрашивали представителей Запада, как можно смягчить удар политических шагов президента.

И действительно, во вторник Путин бросил капиталистам кость. Он объявил, что российский сырьевой гигант 'Газпром' приобретет государственную нефтяную компанию 'Роснефть', что превратит его в 'супергиганта', обладающего запасами нефти и газа в пять раз большими, чем 'Exxon Mobil'. Что более важно, Путин также объявил об ослаблении ограничений на приобретение иностранными компаниями акций 'Газпрома'.

Эти экономические меры Путина дали как раз тот эффект, на который он надеялся. Во вторник акции 'Газпрома' поднялись на 15 процентов, а в среду еще на 5. 'Hermitage Capital Management', компания, уже занимавшая прочные позиции в 'Газпроме', в своем письме к инвесторам в среду приветствовала новости о 'Газпроме', объявив их 'крайне позитивным событием'.

То, что Путин совершил на экономическом фронте, поражает и немного пугает. Когда в прошлом году он начал преследование российской нефтяной компании 'Юкос' и ее амбициозного руководителя Михаила Ходорковского, критики предупреждали, что он подвергает опасности российскую экономику. И данные статистики подтвердили высказанные опасения. Прямые иностранные инвестиции прекратились. Если в 2002 году в России наблюдался приток капитала в сумме 1,5 миллиарда долларов, то в 2003 году он сменился оттоком в объеме 5 миллиардов долларов. Российские олигархи в панике начали выкачивать свой капитал за границу. По оценкам Всемирного Банка, отток капитала в первом квартале этого года составил 3,5 миллиарда долларов.

'Процесс занял более года, но Кремль при Путине приблизился к достижению своих базовых экономических целей', - написал на этой неделе аналитик Питер Лавель.

Путин не похож на титана. Это невысокого роста экс-шпион с каменным лицом, главным достоинством которого является крайняя решительность. Сегодня в России этого достаточно. Мне сказали, что на неделе в Москве прошла дискуссия о возможном внесении поправок в российскую конституцию, которые позволят Путину продлить свое правление за пределы 2008 года, когда истекает его второй президентский срок. Вариантов было два: отменить статью, которая ограничивает президентство одного человека двумя сроками, либо ослабить власть президента, передав ее премьер-министру, которого сможет контролировать Путин.

Запад привык верить, что демократия и свободный рынок идут рука об руку. Однако Китай опровергает такой оптимизм. Он постепенно превращается в мировую экономическую супердержаву даже в условиях, когда коммунистическая партия не дает свободы политическому самовыражению. Сейчас это может опровергнуть и Россия, которая, похоже, идет по проложенному Китаем пути.

Так что же Западу делать с путинским путчем? Многие аналитики сказали бы, что правильной моделью поведения является политика США в отношении Пекина. В отношениях с Китаем Соединенные Штаты не скрывают своих оценок - они осуждают нарушения прав человека и выступают в защиту демократических реформ. Но в то же время они поддерживают с Китаем экономические отношения, которые делают его богаче и, в долгосрочном плане, свободнее. Такой же процесс должен происходить и в России. Попытки изолировать и наказать Путина почти наверняка дадут обратный эффект.

Оптимисты в администрации Буша когда-то надеялись, что стремление Путина построить современную и демократическую Россию будет непреклонным и необратимым. События этой недели показали, насколько они ошибались.