Меньше года назад президент России Владимир Путин был во второй раз приведен к присяге и принял на себя полномочия главы государства в ходе церемонии инаугурации, которая прошла в Большом Кремлевском дворце и больше напоминала коронацию российского самодержца.

В его честь был дан салют из восемнадцати орудий, парадно одетые солдаты Президентского полка прошли торжественным маршем, а российская элита устроила нескончаемую и бурную овацию в лучших традициях советской эпохи.

Народная поддержка Владимира Путина, только что одержавшего более чем убедительную победу в президентской гонке, была настолько сильна, что один из его политических соратников, выражая волю всех россиян, буквально умолял бывшего сотрудника КГБ стать пожизненным президентом страны.

Сегодня, накануне встречи с Джорджем Бушем (George Bush), мы вряд ли услышим подобные льстивые призывы, а скорее станем свидетелями того, как Владимир Путин получит нагоняй (receive a chiding) от американского лидера.

Впервые за все время своего пребывания у власти обладатель черного пояса по дзюдо выказал первые признаки слабости.

Прозванный в свое время 'тефлоновым президентом' за умелое манипулирование общественным мнением, он теперь все чаще рассматривается как неуклюжий политик, неспособный понять нужды и чаянья простых россиян.

За последние два месяца сотни тысяч людей по всей России вышли на улицы и выступили против политики своего президента. За все пять лет президентства Владимира Путина страна еще не знала таких крупных акций протеста.

Популярность российского лидера в армии и правоохранительных органах, бывших когда-то его главной опорой, стремительно падает. В отчаянной попытке предотвратить утечку своих сторонников Владимир Путин приказал увеличить денежное довольствие военнослужащим и зарплату сотрудникам милиции на 20% и 50% соответственно.

Однако такие меры могут неблагоприятно сказаться на экономике страны, которая и так уже утратила свой первоначальный блеск, и подвигнуть миллионы других россиян на то, чтобы потребовать от государства больший кусок пирога.

После дела 'ЮКОСа', захвата заложников в Беслане и неудачи в Украине многих не покидает ощущение, что когда-то могущественный Владимир Путин сегодня выглядит уязвимым.

Дмитрий Рогозин, один из лидеров националистического блока 'Родина', в свое время бывший путинским протеже, сегодня говорит о том, что настало время, когда Путин должен на себя взять вину за все то, что произошло в стране. 'Почему мы должны притворяться, что царь у нас хороший, и во всем виноваты его придворные?' - спрашивает он.

Критика со стороны Джорджа Буша, хоть и неприятная сама по себе, будет наименьшей из проблем, свалившихся на российского президента.