2 марта 2005 года. Как раз тогда, когда на прошлой неделе в Братиславе американский президент Джордж Буш-младший (George W. Bush) давал нагоняй Владимиру Путину за его авторитарные тенденции, начали расширяться трещины в прежней ауре непобедимости российского президента в родной стране.

Михаил Касьянов, прежний премьер-министр г-на Путина, выбрал тот же самый день - годовщину его увольнения российским президентом в прошлом году - для атаки на политику своего бывшего босса. Россия, сказал он, идет "неправильным путем". Ее расколотой демократической оппозиции нужно объединиться.

Московские газеты, которым, в отличие от контролируемых государством телевизионных каналов, все еще разрешается участвовать в некоторых политических дебатах, на этой неделе опубликовали аналитические статьи, в которых г-н Касьянов сравнивается с Виктором Ющенко, реформистом, "западником", который в декабре прошлого года выиграл президентские выборы на Украине в соперничестве с поддерживавшимся Кремлем кандидатом Виктором Януковичем.

На вопрос, будет ли он баллотироваться в президенты России в 2008 году, г-н Касьянов ответил: "Все возможно". Однако его появлению перед репортерами на прошлой неделе, якобы, для презентации новой консультационной фирмы предшествовали распространявшиеся по Москве в течение многих недель слухи о том, что он таки будет баллотироваться.

Таким образом, г-н Путин (или выбранный им кандидат, поскольку он не может выдвигать свою кандидатуру на третий срок, не изменив конституцию) впервые сталкивается с действительным соперником из политической элиты России. "Важно не то, - сказал г-н Касьянов, - кто будет избран в 2008 году, но то, что этот человек, кто бы он ни был, должен повести Россию по пути уважения демократических ценностей".

Его вмешательство было весьма своевременным. Ряд поступков окружения г-на Путина и российского правительства сделали последние несколько месяцев самыми неспокойными за 5 лет его президентства. Сначала было неудачное вмешательство в выборы на Украине, затем запутанная ренационализация большой доли нефтяной компании "ЮКОС". Наконец, неправильно проводимая реформа социальных льгот спровоцировала многие тысячи пенсионеров на демонстрации протеста и серьезно подорвала рейтинг популярности г-на Путина.

Опрос, проведенный российским фондом "Общественное мнение", результаты которого вчера опубликовала "Независимая Газета", выявил, что в феврале рейтинг одобрения г-на Путина упал до рекордно низкой отметки 42%.

Существуют также важные параллели с г-ном Ющенко. Как и он, г-н Касьянов является телегеничной и харизматичной, физически импозантной фигурой. Оба были премьер-министрами и руководили успешными либеральными реформами до того, как их уволили, и они ушли в оппозицию.

Г-н Касьянов надеется сделать то, что сделал г-н Ющенко, объединив оппозиционные силы. Однако, в отличие от г-на Ющенко, г-на Касьянова тесно идентифицируют с интересами российских "олигархов", банкиров и промышленников, которые при Борисе Ельцине использовали свое богатство для приобретения политического влияния.

Г-н Касьянов также не избежал обвинений в коррупции. Его прозвали в средствах массовой информации (СМИ) "Миша два процента" после того, как один российский еженедельник выступил с утверждением, что в конце 1990-х годов, будучи заместителем министра финансов, он получал прибыль от своей роли в переговорах о реструктуризации внешнего долга России. Он эти обвинения отрицает.

Несмотря на это, Борис Немцов, бывший лидер крупной либеральной группировки Союз правых сил (СПС), сказал, что он "не исключает возможности" того, что г-н Касьянов может стать лидером этой группировки.

Однако Григорий Явлинский, лидер другой демократической партии, "Яблоко", и бывший участник президентской гонки, оказал г-ну Касьянову прохладный прием. Г-н Немцов также предостерег, что Кремль попытается дискредитировать бывшего премьера. Этот процесс, кажется, уже начался.

Двое других кандидатов в прошлую пятницу предпочли объявить о собственных планах в отношении президентских выборов 2008 года. Геннадий Селезнев прежде был спикером российского парламента. Ультра-националист Владимир Жириновский в прошлом дважды баллотировался в президенты.

Некоторые российские аналитики политических проблем заявили, что эти двое, возможно, сделали свои заявления по подсказке Кремля, который желает отвлечь внимание от г-на Касьянова.

Один известный прокремлевский комментатор главного телевизионного канала России в понедельник вечером ухватился за тот факт, что г-н Касьянов недавно посетил Вашингтон, и обрисовал его как марионетку Запада.

Аналитик политических проблем Кирилл Рогов говорит, что попытки очернить г-на Касьянова могут ударить по г-ну Путину, который в 2000 году назначил его премьером и держал его в этой должности 4 года.

Он добавляет, что г-н Касьянов, быть может, даже выполняет важную функцию, напоминая россиянам, что "нормальные" свободные выборы все еще возможны в России, и что существуют альтернативы г-ну Путину.

Но, говорит он, несмотря на внешнее сходство, слишком рано называть его российским ющенко. "Мы будем это знать лишь через 2-3 года. Ему предстоит пройти большой путь".