МОСКВА - Губернатор находящейся к северо-западу от Москвы Новгородской области, говоря о будущем руководства России (а такой разговор означает дебаты на тему, надо ли разрешать Путину баллотироваться на третий срок), приводит пример из американской истории.

'В Соединенных Штатах был такой период, когда господин Рузвельт избирался четыре раза, - заявил Михаил Прусак, отметив при этом, что Франклин Делано Рузвельт вывел страну из темной пропасти депрессии. - Я восхищаюсь американцами, добившимися стабильности и процветания'.

Но, говоря о Путине, Прусак предпочитает обходить стороной тот факт, что российская конституция не разрешает избирать президента более чем на два срока подряд.

Как со все большей уверенностью заявляют многие сторонники Путина, конституцию можно изменить. Их призывы к внесению поправки, которая позволила бы ему остаться в президентском кресле и после истечения второго срока в 2008 году, звучат все чаще. После того, как Путин постарался свести к минимуму спекуляции относительно своих будущих намерений, он в прошлом месяце опять дал повод для новых слухов, когда его в очередной раз спросили, не хочет ли он идти на третий президентский срок.

'Может быть, я и хотел бы, - ответил он во время своего пребывания в столице Финляндии Хельсинки, - но конституция этого не позволяет'.

Многие россияне расценили это замечание как хорошо рассчитанный намек на его желание остаться у власти, а также как тонкую попытку оценить настроения в обществе. И буквально через несколько дней послушные законодатели предложили ряд мер, которые позволили бы Путину остаться.

Адам Имадаев, депутат регионального парламента с Дальнего Востока, предложил отменить все ограничения на количество президентских сроков. Леонид Маркелов, президент независимой российской республики к западу от Урала (республика Марий Эл - прим. пер.), предложил разрешить президентам оставаться, по меньшей мере, на три пяти- или семилетних срока. Игорь Риммер, депутат законодательного собрания Санкт-Петербурга, более скромно предложил ввести третий четырехлетний срок.

'Проблема в том, что Россия сейчас находится на переходном этапе, и будет неправильно менять вертикаль власти, - сказал Риммер, имея в виду традицию централизации властных полномочий. - Сейчас Россия больше всего нуждается в стабильности. А Путин - он олицетворяет собой стабильность'.

Путин также не раз указывал на фактор стабильности, но как на причину, по которой он не будет переизбираться на третий срок. По его словам, стабильность государства можно обеспечить только путем соблюдения конституции.

Путин, бывший мало кому известным премьер-министром России, стал исполняющим обязанности президента в декабре 1999 года, когда дряхлеющий Борис Ельцин внезапно объявил о своем уходе. Через три месяца Путин победил на президентских выборах. В прошлом году он легко выиграл второй четырехлетний президентский срок, отчасти благодаря выгодному для него освещению событий контролируемым государством телевидением.

Высокие цены на нефть позволили Путину добиться определенного экономического успеха, однако ему не удалось закончить жестокую войну в Чечне. Кремль также неумело попытался провести реформу пенсионных льгот в сторону их уменьшения, что зимой этого года вызвало многотысячные протесты на улицах Москвы.

Есть несколько сценариев, которые позволят Путину остаться у власти и после 2008 года, и вместе с тем, сдержать обещание о том, что он не будет переизбираться на третий срок.

Он может поддержать на следующих президентских выборах одного из своих близких союзников, который позволит ему затем руководить страной из-за кулис. Кроме того, Путин может занять пост премьер-министра, осуществив перед этим реформу исполнительной ветви власти с приданием премьеру больших полномочий. Либо он получит возможность начать предвыборную кампанию в новом государстве, которое возникнет в результате союза России и соседней Белоруссии.

'В каждом сценарии есть определенная доля риска, - говорит о возможном развитии событий Маша Липман, аналитик из Московского центра Карнеги, - и я не думаю, что хотя бы один из них позволяет сохранить легитимность института власти'.

Сторонники Путина выдвигают такой аргумент: обеспечение демократии на долгосрочную перспективу требует того, чтобы перешагнуть через ее рамки сейчас.

Они заявляют о том, что у Путина не было достаточного времени для реализации реформ. Кроме того, утверждают эти сторонники, в России нет устойчивых институтов для отстаивания демократических принципов, заложенных в конституции.

'Я очень боюсь, что наши патриоты изберут нового президента, и у нас появится лидер-националист, что будет означать тоталитарный режим в России, - говорит губернатор Новгородской области Прусак, - вот почему я сказал, что очень хотел бы переизбрания Путина на третий срок - чтобы он сумел укрепить демократию'.

Критики заявляют, что Путин не является демократом западного образца, и что попытки оставить его у власти следует рассматривать как наступление авторитаризма Кремля, твердо нацеленного на укрепление своего контроля над всеми частями российского общества. Так называемые силовики - группа кремлевских назначенцев, связанных с военными и КГБ - использованием данной тактики могут усилить собственное влияние в стране.

'Я думаю, что президент Путин пойдет на третий срок просто потому, что такова логика власти, - написала в прошлом месяце в 'Независимой газете' Юлия Латынина, политический комментатор и ведущая радиопрограммы. - Власть в России по своей сути авторитарна, и не существует иных способов ее передачи'.

В бывших советских республиках есть примеры такого свертывания демократии. В 1999 году марионеточный парламент среднеазиатского Туркменистана избрал Сапармурата Ниязова пожизненным президентом. В прошлом году в Белоруссии в результате референдума была внесена поправка в конституцию, что позволило Александру Лукашенко избираться на прежде запрещенный третий срок. Лукашенко приветствовал результаты этого референдума как победу всего народа, а оппозиция назвала его обманом.

В ходе проведенного недавно российским аналитическим центром 'РОМИР Мониторинг' опроса общественного мнения 60 процентов отвечавших на вопросы людей заявили, что хотели бы оставить Путина на посту российского руководителя и после 2008 года. На вопрос о том, кого они поддержат, если Путин не будет переизбираться, две трети опрошенных ответили, что не могут представить себе другого кандидата; его ближайший соперник набрал всего 4 процента голосов респондентов. Однако только 28 процентов заявили, что согласны на поправки в конституции, которые позволили бы переизбрать Путина на третий срок.

Для изменения конституции необходимо либо провести референдум, идею которого должны поддержать более половины всех зарегистрированных избирателей, либо получить одобрение обеих палат российского парламента и всех региональных органов власти страны. Многие полагают, что Путин может заручиться необходимой для внесения поправки парламентской поддержкой.

Когда Риммер внес свое предложение в родном городе Путина Санкт-Петербурге, его встретили безо всякого энтузиазма - но не из-за того, что законодатели возражали по сути. Они не хотели утверждать ни один план до тех пор, пока не будет ясно, за какой из них выступает Кремль.

'Они сказали: 'Большое спасибо, но давайте дождемся решения Кремля', - сказал Риммер, чье предложение на сегодня остается не принятым.

Имадаев, член регионального парламента с российского Дальнего Востока, утверждает, что он лишь хочет исправить фундаментальное противоречие закона. Конституция предоставляет российским гражданам право избирать и быть избранными в государственные органы власти, если они не имеют ограничений по закону. Однако в основном документе страны президенту одновременно запрещается баллотироваться более чем на два срока.

'Вы можете называть это попыткой изменить конституцию, - говорит Имадаев, - мы называем это попыткой отстоять гражданские права россиян'.