В 2000 г. Владимир Путин стал президентом России, пообещав восстановить порядок в стране и ее престиж за рубежом после хаоса ельцинской эпохи. Определенного успеха он добился. Его рейтинг популярности составляет 70%, экономика растет, и в следующем году Россия впервые станет председателем в "Большой восьмерке". На следующей неделе Путин посетит очередной саммит Россия-ЕС в Лондоне.

Но оппоненты президента, такие, как бывший премьер-министр Михаил Касьянов, заявляют, что за стабильность пришлось заплатить слишком высокую цену. Путина обвиняют в централизации власти в руках силовиков - новых кремлевских олигархов, в расшатывании демократических институтов и усилении государственного контроля над ключевыми отраслями промышленности. Хотя россиянам нравится Путин, большинство из них считают, что страна движется в неправильном направлении.

Эта напряженность лежит в основе неопределенности, связанной с вопросом преемничества. По конституции Путин должен уйти в отставку по окончании своего второго срока, т.е. в 2008 г. Но никто, может быть, даже и он сам, не знает, кто и что будет после.

Поскольку все это происходит в России, существует множество теорий заговора. Говорят, Путин может изменить конституцию, чтобы остаться на третий срок, хотя сам он утверждает, что этого не сделает. Он может сократить полномочия президента и попытаться занять главенствующую роль в качестве премьер-министра. Или он может назначить слабого преемника и сохранить контроль, оставаясь в тени. Станислав Белковский из московского Института национальной стратегии считает, что есть и еще одна возможность: "Путин уйдет в отставку в 2008 г. или даже раньше... потому что он уже обеспечил передачу власти в интересах небольшой группы олигархов, которые контролируют ресурсы страны".

Некоторые аналитики полагают, что популярность Путина маскирует институциональные слабости, возникшие из-за созданной им системы управления "сверху вниз", известной как "вертикаль власти". "Целью его второго срока было уничтожить все центры власти за исключением его собственного в такой степени, что теперь его режим стал абсолютно нефункциональным, - считает Андерс Аслунд (Anders Aslund), представитель Фонда Карнеги за международный мир. - Путину повезет, если он сможет удержаться у власти [до 2008 г.]".

По словам эксперта, четыре "катастрофы" - дело "ЮКОСа", протесты против монетизации льгот в январе прошлого года, трагедия в Беслане и "Оранжевая революция" на Украине - продемонстрировали уязвимость новой системы. Но по мере приближения выборов силовики будут делать все возможное, чтобы удержать власть, и могут даже отказаться от Путина, если сочтут это целесообразным.

По мнению Касьянова, Путин уязвим, поскольку у его политической империи нет фундамента. "В России исчезли почти все основные черты современного демократического государства", - пишет экс-премьер, собирающийся баллотироваться в президенты, в брошюре, опубликованной лондонским Центром внешней политики.

Он также предупреждает, что отсутствие прозрачной демократической процедуры передачи власти может вызвать общественные беспорядки.