Когда холодным февральским утром сторож Андрей закончил свою ночную смену в маленьком офисе в восточносибирском городе Чита, у выхода его поджидала машина с тремя мужчинами. 'Мы из милиции', - сказал один из них, когда Андрея затолкнули в салон.

Это были сотрудники местного отдела по борьбе с организованной преступностью. Милиционеры допрашивали его в течение восьми часов и пытались заставить подписать признание. Как потом Андрей (это ненастоящее имя) рассказал своим друзьям и коллегам, они угрожали, что если он не признается, они станут допрашивать его мать, у которой слабое сердце. Признание Андрей подписал, хотя позднее обратился в прокуратуру с заявлением о том, что признание было сделано под давлением.

Преступление, в котором его вынудили сознаться, было подделка подписей в поддержку Михаила Касьянова, бывшего российского вице-премьера (так в тексте - прим. пер.), который ушел в оппозицию к Кремлю и теперь пытался участвовать в воскресных президентских выборах. Андрей, будучи членом молодежного крыла Российского народно-демократического союза, который возглавляет Касьянов, участвовал в сборе 2 миллионов подписей, которые по новым, более строгим, законам необходимы кандидатам от непарламентских партий для участия в президентских выборах.

Касьянова отстранили от участия в выборах в прошлом месяце после того, как власти заявили о том, что многие из подписей в его поддержку были подделаны или недействительны. Теперь по всей стране власти ведут допросы сборщиков подписей, что, по мнению правозащитников, должно квалифицироваться как политическое преследование.

Прокуратура Читы на прошлой неделе возбудила уголовное дело о фальсификации подписей в поддержку Касьянова. Еще более чем в десятке регионов ведутся расследования.

'Расследование направлено против конкретных лиц, которые подделывали подписи, а не против самого несостоявшегося кандидата на президентский пост', - рассказал новостным агентствам представитель российского Центризбиркома Геннадий Райков на прошлой неделе.

Марина Саватеева, адвокат читинской предвыборной команды Касьянова, говорит, что по своим методам работа милиции напоминает сталинские чистки. 'Я еще понимаю, если бы они пришли за мной, но они забирают детей', - говорит она про случай с Андреем.

Все эти инциденты демонстрируют, по мнению критиков Кремля, на что способно пойти российское руководство, чтобы не допустить участия нежелательных кандидатов. Хотя Касьянов не пользуется популярностью в опросах общественного мнения, исключив его, Кремль устранил единственного кандидата, который мог выступить с реальной критикой в отношении руководства страны.

Наряду с Геннадием Зюгановым, лидером коммунистической партии, и националистом Владимиром Жириновским, в качества единственного либерального оппонента путинского преемника Дмитрия Медведева в выборах участвует 38-летний длинноволосый лидер крохотной Демократической партии Андрей Богданов, которого многие считают 'клоном', маскирующимся под либерала, но в действительности поддерживаемого Кремлем. Несмотря на свою полную неизвестность, у Богданова не было никаких проблем со сбором 2 миллионов подписей.

Саватеева говорит, что задача сбора подписей в поддержку Касьянова была затруднена сроками. Результаты парламентских выборов были утверждены в середине декабря, и регистрация кандидатов началась лишь в январе, поэтому подписи пришлось собирать во время продолжительных новогодних праздников.

'Собрать 2 миллиона подписей во время трех самых праздничных недель в России невозможно', - говорит она.

Организация сбора поддельных подписей может повлечь за собой четырехлетнее тюремное заключение. В прокуратуре говорят, что среди многочисленных фальсификаций в читинских списках значатся подписи трех умерших людей.

Александр Половинкин, исполнительный директор политической организации Касьянова, называет эти обвинения 'чепухой'. Он обвинил власти в попытке дискредитировать саму идею, что 2 миллиона людей подписались в поддержку бывшего премьера. 'Касьянова не допустили до выборов, и сейчас им надо это оправдать, - говорит он. - Если за ним стоят 2 миллиона человек, то это уже опасность для власть предержащих'.

____________________________________________________

Возмездие по-русски ("The Wall Street Journal", США)

Америка должна помочь демократам, журналистам и другим меньшинствам ("The New York Times", США)