Мыс Канаверал, штат Флорида. - НАСА снова оказалось в безвыходном положении, и вынуждено играть роль мышки в отношениях с российским котом по кличке 'Союз'.

'Союз' всегда приходит на помощь США в минуту необходимости, доставляя космонавтов и грузы на МКС и с нее, пока НАСА изыскивает возможности нового развертывания программы космических кораблей многоразового использования после крушения 'Колумбии' в феврале 2003 года.

Не то, чтобы НАСА не испытывало благодарности за возможность космических путешествий, да и Россия всегда с пониманием относилась к категорическому запрету США на торговлю 'Союзами' и предоставление других услуг космической перевозки в связи с озабоченностью в отношении возможного распространения опасных технологий. Будучи хорошим партнером, Россия продолжает запускать свои 'Союзы' и 'Прогрессы' в космос, чтобы обеспечить выполнение соглашений по строительству орбитальной станции.

Проблема состоит в том, что НАСА не является единственным партнером России в космосе. Другие клиенты тоже хотят получить возможность осуществлять дешевые космические перевозки, и стоят в кассу с чековыми книжками.

Голландский ученый Андре Куйперс (Andre Kuipers), представляющий Европейское Космическое Агентство (European Space Agency), последний на настоящее время человек, который воспользовался коммерческими услугами российской космонавтики, получив возможность побывать на орбитальной станции целую неделю, начиная с утра среды. А уже в апреле следующего года в полет отправится еще один космический турист, Грег Ольсен из Нью-Йорка, который уже проходит курс подготовки.

'Полет уже согласован', - сказал в интервью United Press International Роб Волмер, представитель космического туристического агентства Ольсена 'Космические приключения' (Space Adventures)

Россия хотела бы отправить Ольсена в космос с еще одним астронавтом, за которого заплатит Европейское Космическое Агентство.

'С нашими российскими партнерами ведутся переговоры об организации еще двух полетов: одного в апреле следующего года, возможно с итальянским космонавтом ЕКА, и еще одного в октябре 2005 года', - ответил на запрос UPI по электронной почте Дитер Исакейт (Dierter Isakeit), официальный представитель Европейского Космического Агентства.

Остается одно свободное место для российского пилота, который будет управлять 'Союзом' в апреле. А для НАСА в 3-х местном корабле места не нашлось. Вместо этого Россия предлагает оставить следующий экипаж станции, который должен отправиться туда в октябре, на орбите на год, а туристов вернуть на землю апрельским рейсом. Корабли 'Союз' приходят на орбиту каждые полгода для того, чтобы обеспечить возможность возврата на Землю экипажа в случае чрезвычайной ситуации. Таким образом, экипаж - а точнее, туристы - отправятся домой на ракете, которая уже будет иметь срок службы шесть месяцев.

НАСА попробовало обратиться к России для решения проблемы. Майкл Костельник, заместитель администратора НАСА по организации космических полетов, направил в Росавиакосмос письмо, в котором заявил, что американское агентство не готово послать экипаж 10-ой космической экспедиции на целый год. Агентство считает, что на борту МКС недостаточно оборудования, которое необходимо для устранения негативного влияния долговременного пребывания в условиях невесомости.

'Мы не говорим нет, - сказал UPI Аллард Бьютел (Allard Beutel), представитель НАСА. - Мы говорим 'пока нет'.

НАСА уже приводило этот довод три года назад, когда Россия хотела отправить на орбиту космического туриста Денниса Тито (Dennis Tito). В качестве еще одного аргумента агентство заявило, что станция не готова принять посетителей. А Тито все равно полетел, оставив НАСА лишь возможность сохранить лицо, позволив Тито посетить американский отсек МКС после того, как Россия согласилась в дальнейшем выполнять директивы, определяющие возможных участников космических полетов.

Несмотря на то, что в теории Россия все еще связана тем своим обещанием, вероятность того, что НАСА будет пытаться запретить туристам и астронавтам Европейского Космического Агентства посещать МКС, не так уж и велика. Принимая во внимание, что флот космических челноков прикован к земле, по крайней мере, еще на год, американское авиакосмическое агентство должно с умом подходить к устранению противоречий. Более того, что касается вопроса о продлении срока пребывания экипажа на орбите, у НАСА просто нет выбора.

Когда новый экипаж МКС и посетитель от ЕКА в среду заняли места на космическом корабле, Юрий Семенов, глава российского авиакосмического гиганта 'Энергия', заявил репортерам в Москве, что следующий экипаж останется на орбите на год.

'Мы считаем, что следующий экипаж должен оставаться на МКС гораздо более долгое время, - в частности сказал он. - Мы тут слышали, что НАСА не готово. А мы готовы, в плане оборудования. Вот такая у нас позиция. Исходя из нее, мы и будем готовить транспорт и оборудование'.

Даже если НАСА и будет в состоянии поднять следующий челнок, как запланировано в марте 2005 года для совершения возвратных полетов, первые две миссии после выполненной 'Колумбии' не будут использованы для обеспечения ротации экипажей, заявил Бьютел.

Также ситуация осложняется еще и тем, что в 2006 году истекает срок обязательств России по обеспечению запусков по транспортировке грузов и предоставлению капсул экстренной посадки для экипажей МКС. Принимая во внимание тот факт, что корабли для экстренной эвакуации космонавтов со станции все еще только в проектах НАСА, агентство находится в зависимом положении от российских 'Союзов' на ближайшее обозримое будущее. Кроме того, нельзя прибегать к прямым закупкам российских ракет, которые запрещены Конгрессом в соответствии с иранским актом о нераспространении от 2000 года.

В заключение следует добавить, что слова НАСА о том, что его астронавты не готовы оставаться на орбите долгое время выглядят неубедительно перед лицом фактов: четыре россиянина уже прожили на станции год и более, и у них совершенно очевидно не наблюдается никаких отклонений в связи с этим.

Получается, что НАСА надо концентрировать свое внимание не на том, каким образом возвращать из полета астронавтов, а на создании крепкого космического партнерства, и рассмотрении его реалий.