Представьте что было бы, если бы одна компания контролировала каталоги всех библиотек мира. Она приобрела бы огромное влияние на то, какие книги люди выбирают, читают и обсуждают. А теперь подумайте об онлайновых поисковых системах.

Мало кто осознает, что 95% всех поисковых операций в Сети в Соединенных Штатах осуществляется через две компании, 'Google' и 'Yahoo', либо напрямую, либо через другие сайты, использующие их технологию. Что касается 'Google', чьи акции на прошлой неделе были впервые выставлены на публичные торги, то она является владельцем крупнейшего в мире указателя интернетовских материалов, охватывающего более 4 миллиардов веб-страниц, и осуществляет более 200 миллионов поисковых операций в день. Определяющее воздействие поисковых компаний на то, что пользователи по всему миру способны найти и сделать в интернете, просто ошеломляет.

Но какое бы беспокойство ни вызывало это могущество, за ним скрывается еще более серьезная проблема. Хотя без поисковых систем нужную информацию в интернете просто не найти, технология, на которой они основываются, способствует сокращению количества сайтов, с которыми люди могут ознакомиться. В этом отношении технология 'Google' только усугубляет тревожную особенность 'всемирной паутины': тенденцию к консолидации, затрагивающую все сферы ее деятельности - от политики и новостей до торговли.

Использование 'Google' подключений для поисков информационных материалов превращает 'паутину' в 'конкурс популярности' мирового масштаба - а это, как и в средней школе, может привести к негативным последствиям. Величайшее изобретение 'Google' в области интернетовского поиска, и главная причина успеха этой компании, заключается в том, что ее технология связана с анализом соотношения между веб-страницами по числу подключений, а не только их содержания. Сложная система ранжирования, разработанная 'Google', основана на простой идее: каждое подключение к странице приравнивается к 'голосу', и страницы, получающие больше всего голосов, получают место в 'первом ряду'. Этот элегантный подход использует интеллект пользователей 'паутины' для определения, какой контент является самым актуальным.

Но то, что хорошо для 'Google', не всегда хорошо для остальной 'паутины'. Технология этой компании оказалась настолько мощной, что конкуренты взяли на вооружение тот же подход к систематизации онлайновой информации, а это значит, что их поисковые системы выдают аналогичные результаты. Таким образом, популярные сайты становятся все популярнее, а малоизвестные еще глубже погружаются в забвение.

Принцип 'победитель получает все', не являются уникальной особенностью 'паутины', но развитие технологий, похоже, способствует его распространению. Этим можно объяснить преобладание одного-двух сайтов практически в любой категории онлайновой информации, будь то eBay в отношении аукционов или Amazon в отношении книг. Когда людям предоставлен широкий выбор, они, как правило, сосредоточивают внимание всего на нескольких вариантах (так, исследования показывают, что большинство пользователей, просматривая результаты поиска в интернете, ограничиваются одной-двумя первыми страницами).

Функционирование 'Google' основано на использовании коллективного интеллекта пользователей интернета, поэтому вряд ли стоит удивляться, что компания применила тот же подход на открытых торгах. Для определения стоимости акций она организовала аукцион, обойдя инвестиционные банки Уолл-Стрита и отдав предпочтение потенциальным акционерам, которым было разрешено присылать ценовые предложения через интернет. Споры об эффективности этого метода с финансовой точки зрения продолжаются до сих пор - за день до начала торгов 'Google' был вынужден уменьшить как количество выставляемых акций, так и их цену - но с точки зрения популярности это был несомненный триумф: благодаря аукциону возможность купить акции компании по цене изначального открытого предложения получило гораздо больше людей, чем в случае, если бы компания осуществила публичные торги традиционным способом.

Теперь, когда 'Google' превращается в 'публичную' компанию, речь идет не только о ее будущей стоимости, но и о ее будущем могуществе. Инвесторы будут внимательно следить, удастся ли 'Google' сохранить господствующие позиции. Однако для общественности важнее вопрос о том, как она воспользуется своим влиянием на характер предоставляемой информации, и, в более общем плане, что происходит, когда мы передаем контроль над такой важной сферой в руки корпораций, подобных 'Google'.

Вопрос стоимостью в 27 миллионов долларов - эта цифра основана на биржевой стоимости акций фирмы, созданной шесть лет назад, после первого дня торгов - заключается в том, не появится ли какое-то новое изобретение, способное бросить вызов и господству 'Google' на рынке, и ее методологии. Интернет-компании уже пытаются 'персонифицировать' поиск, например, учитывая, где живет пользователь, и кто он такой. Поэтому результатом поиска по словам 'французская' и 'press' [игра слов: слово 'press' в английском языке может означать и прессу, и 'гладить одежду', и изготовление кофе 'эспрессо' - прим. перев.], в зависимости от круга интересов пользователя, может стать информация о периодических изданиях, химчистках или кофеварках.

Все это было бы не так важно, если бы не важность самой Сети. Заслуга в том, что интернет приобрел такое значение, несомненно, отчасти принадлежит самой 'Google'. С прошлой недели тысячи инвесторов связывают с 'Google' свои финансовые интересы. Но если подумать о том, что означает эта компания с точки зрения будущего 'всемирной паутины', то в ее 'акционеров' превращаемся мы все.

Мэттью Хайндман и Кеннет Нил Кукьер - научные сотрудники Национального центра по электронному управлению (National Center for Digital Government) Школы имени Кеннеди (Kennedy School) при Гарвардском университете.