Тихвин –  В пилотной куртке Владимир Путин энергично входит в новый вагоностроительный завод, приветствует рабочих и нажимает на кнопку, запускающую линию производства.

Тщательно продуманное появление премьер-министра на заводе в северо-западном городе Тихвине было показано тремя ведущими подконтрольными  Кремлю телеканалами и свидетельствует о его предвыборной стратегии по возвращению на пост президента на мартовских выборах.

По мере того, как городской средний класс отворачивается от него, Путин все больше концентрируется на традиционной для  него категории избирателей: рабочих и жителях провинции, которые чаще всего получают новости от государственных телеканалов. Рабочие заводов, фермеры, госслужащие и пенсионеры составляют основу избирательной базы российского политического лидера.

«Более образованные и состоятельные люди обычно обладают более критичным мнением в адрес правительства», - заявил Алексей Гражданкин, заместитель директора одного из ведущих независимых центров опроса общественного мнения «Левада». «У них больше чувства собственного достоинства, они больше включены в политические процессы и требуют уважения от властей».
 
В декабре у Путина серьезно усложнились отношения с городскими элитами после того, как десятки тысяч москвичей пришли на антипутинские протесты, чтобы выразить свое недовольство в связи с фальсификациями результатов парламентских выборов. Третий крупный протест назначен на эту субботу.

Путин, занимавший пост президента в течение восьми лет до перехода  на должность премьера из-за конституционного ограничения на третий президентский срок подряд, рассчитывает вернуться в кресло президента четвертого марта . Это означает, что он может остаться у власти  до 2018 года.

Путин назвал организаторов протестов американскими ставленниками, работающими над тем, чтобы ослабить Россию, и попытался настроить рабочих против протестующих горожан, выдавая их за испорченную богатую молодежь, которая пренебрегает большинством российских граждан.

«Никогда ранее Путин не делал столь отчаянного шага, как подогревание конфликта в обществе под слоганом «Россия против Москвы», - заявила Лилия Шевцова, высокопоставленный сотрудник Московского Карнеги-центра. Она и другие аналитики предупреждают, что подобная тактика может разделить общество и усилить напряжение.

Новостной репортаж о запуске линии производства на вагоностроительном заводе в Тихвине является частью ежедневной традиции. Почти каждый вечер государственные телеканалы показывают, как он встречается с заранее отобранными группами обычных россиян или раздает распоряжения другим чиновникам.

 «Все сделано для того, чтобы показать, что он все контролирует», - заявил Алексей Макаркин из независимого Центра политических технологий.

Репортажи о Путине также призваны показать, что в стране все хорошо. Например, завод в Тихвине должен был продемонстрировать образ России как будущей технологической державы, несмотря на то, что экономика почти полностью основана на экспорте нефти, газа и другого сырья.

Рабочие завода гордились своим оборудованием последнего поколения и блестящими полами: «Это самый современный завод такого типа не только в России, но и в Европе», - заявил рабочий Сергей Розенбах.

Несмотря на то, что большая часть рабочих продолжает поддерживать Путина, значительная часть поддерживает кандидатов от коммунистов и от националистов, а многие еще не определились. Для того, чтобы получить голоса колеблющихся, Путин сделал шаг против коммунистов, пообещав ввести новый налог для богатых, а националистически настроенным пообещал устрожить миграционные законы.

Еще четверо кандидатов выступают в президентской гонке, включая трех членов парламента, которые выступали против Путина в прошлом и чьи партии смогли ужиться с Кремлем.

Сильнейшим из них является лидер КПРФ Геннадий Зюганов, но никто из ветеранов бывших кампаний  не представляет реальную опасность для Путина.

 Единственным новым лицом стал миллиардер Михаил Прохоров, 46-летний владелец баскетбольной команды «Нью-Джерси Нетс», но его поддерживают лишь либерально настроенные граждане в крупных городах. Прохоров избегает прямой критики Путина, и многие считают, что его кандидатура была одобрена Кремлем в надежде на то, что это обеспечит безопасный канал выхода для оппозиционных голосов.

Опросы общественного мнения показывают, что рейтинг Путина находится ниже 50%, необходимых для победы в первом туре четвертого марта. Если он не сможет набрать большинство голосов, через три недели ему предстоит второй тур.

Путин отказался принимать участие в дебатах. «Для него слишком рискованно вступать в диалог, его электорат может воспринять это как признак слабости», - считает Гражданкин. «Это может негативно сказаться на его образе, уничтожив его священность».

Судя по всему, его стратегия состоит в том, чтобы использовать сильный инструмент пропаганды в лице телевидения для укрепления своего положения.

«Все, кто могли бы проголосовать за Путина, смотрят ТВ. Он обращается к массам, и избранный язык соответствует аудитории», - считает Гражданкин.

В отношении оппозиции Путин выражает готовность позволять высказывать недовольство в интернете и проводить протесты, что является серьезной сменой  стратегии после нескольких лет,  в течение которых любые антиправительственные протесты быстро и жестко разгонялись полицией.

Шевцова предполагает, что Путин может предпочесть более жесткие меры после выборов. «Сейчас его команда работает в белых перчатках, но после мартовских выборов можно ожидать ужесточения политики и закручивания гаек», - заявила она.