На прошлой неделе Европейское космическое агентство (ЕКА) и его российские партнеры произвели исторический запуск — долгожданный космический аппарат ExoMars отправился к Красной планете с миссией поиска потенциальных признаков жизни. Аппарат массой 4,3 тонны состоит из двух частей: орбитального модуля Trace Gas Orbite, который должен будет остаться на орбите Марса и спускаемого модуля Schiaparelli. Его отправила в космос российская ракета Протон, стартовавшая с космодрома Байконур в Казахстане.

Вскоре после отделения разгонного блока «Бриз-М» аппарат связался с Землей, и центр управления полетом в немецком Дармштадте подтвердил, что корабль лег на путь к Марсу. Тем не менее, астрономы, следившие за полетом, вскоре заметили, что ExoMars окружает облако обломков. Бразильская обсерватория OASI отметила, что аппарат сопровождают не менее шести крупных фрагментов космического мусора.

Это довольно странно. Во-первых, «Бриз-М» должен был отделиться как единое целое, и не порождать дополнительные фрагменты. Во-вторых, что более важно, космический буксир был запрограммирован после отделения дать два импульса и лечь на орбиту для удаления от своего бывшего груза на максимально возможное расстояние. В результате он должен был получить «мертвую» траекторию, которая гарантировала бы, что «слепой и глухой» космический буксир, дрейфующий в межпланетном пространстве, и близко не подойдет к Марсу, чтобы не загрязнить древную марсианскую среду земными жуками (в отличие от спускаемых на Марс аппаратов, международные стандарты не требуют стерилизации ракеты-носителя).

По словам источников в российской космической индустрии, первый их двух маневров буксира по уклонению от столкновения должен был продлиться 12 секунд. Оказавшись на безопасном расстоянии от ExoMars, ракетная ступень должна будет еще раз включиться на примерно на полторы минуты и выработать все оставшееся топливо. После окончания второго маневра ожидалось открытие клапанов, чтобы оказавшийся под высоким давлением газ стал движущей силой двигателей.

Это то, что должно было случиться. Первоначальные данные, полученные российскими экспертами, следившими за полетом, показали, что отделение «Бриза-М» от ExoMars прошло по плану. Но фотографии, сделанные во время запуска, показали, что нечто случилось еще до того, как космический корабль лег на «мертвую траекторию». Ситуация осложнялась тем, что у русских не было средств слежения над западной частью южного полушария, где «Бриз-М» должен был совершать свои маневры. Российская академия наук имела соглашения об осуществлении наблюдений с обсерваториями в Австралии и в Боливии, но обе не функционировали во время полета ExoMars.

В истории были несколько примеров появления проблем после запуска «Бриз-М». «Бриз-М» 13 декабря поднял на орбиту секретный военный спутник и взорвался 16 января. Его поврежденные топливные баки продолжают выбрасывать газ время от времени, говорят эксперты, следящие за объектом. Тщательное исследование обломков показало, что, похоже, один из баллонов с газом под высоким давлением был сорван. Самое вероятное объяснение — неудача в открытии клапана для выброса газа и реактивной струи. Солнечный свет мог разогреть бак и привести к взрыву.

Особенное беспокойство в последнем инциденте с «Бризом-М» вызывает то, что он взорвался всего через 10,5 часа пребывания в космосе, пока ExoMars еще оставался поблизости. Хорошие новости заключаются в том, что ExoMars не пострадал из-за взрыва на своем космическом буксире. Но миссия все еще находится в опасности.

Семнадцатого марта центр управления полетами провел предварительную активацию космического аппарата, запустив самые важные системы. На этой неделе европейские специалисты должны начать запускать различные служебные системы на борту зонда. Четыре основных научных инструмента — главная цель полета — начнут полностью функционировать в онлайн-режиме лишь в апреле. Только тогда сотрудники миссии могут вздохнуть с облегчением и заявить, что аппарат полностью готов к выполнению задании на Красной планете.

Тем временем «Бриз-М» продолжает бесцельное путешествие в космосе, унося свою тайну с собой.

Анатолий Зак — издатель сайта RussianSpaceWeb.com и автор книги «Россия в космосе: объяснение прошлого, исследование будущего».

Материалы ИноСМИ содержат оценки исключительно зарубежных СМИ и не отражают позицию редакции ИноСМИ.