Похоже, что Грузия и Россия вскоре снова откроют границу и положат конец четырёхлетней торговой блокаде. Многие в регионе приветствуют этот шаг, но кое-кто опасается нового всплеска межэтнических столкновений, ведь после окончания скоротечной войны прошло всего полтора года.

В 2006 году испортились отношения между Кремлём и прозападным правительством Грузии, и Россия обрубила всё сообщение с этой страной. 10 декабря, однако, президент России Дмитрий Медведев, находясь в Москве, объявил, что не видит "никаких препятствий" на пути к открытию контрольно-пропускного пункта "Верхний Ларс" и возобновлению прямого авиасообщения между двумя странами. На следующий день его инициатива встретила приветствие со стороны президента Грузии Михаила Саакашвили.

Этот пограничный пост является единственным пунктом, где можно законным образом пересечь Кавказский хребет. До введения эмбарго здесь шла оживлённейшая торговля, проходила масса транзитного транспорта. Тем не менее, в районе с этнически неоднородным населением, где расположен пункт, многие боятся, что с открытием границы сместится демографический баланс и возобновится один из давних межэтнических конфликтов.

КПП "Верхний Ларс" находится на шоссе, соединяющем Тбилиси со столицей входящей в состав России автономной республики Северная Осетия Владикавказом. С грузинской стороны шоссе проходит всего в полудесятке километров от границы с де-факто независимой Южной Осетией. Этот отколовшийся от Грузии регион впервые объявил себя независимым в 1992 году, а в 2006 его население на референдуме поддержало независимость, но до августовской войны 2008 года никто эту независимость не признал. С тех пор это сделали Россия, Никарагуа и Венесуэла.

Во время войны и после неё из Южной Осетии бежали тысячи грузин.

Исторически сложилось так, что в грузинских городах вдоль шоссе и в прочих приграничных районах проживало смешанное население. Теперь многие грузины боятся, что осетины воспользуются моментом открытия границ, уедут и расселятся в принадлежащих Грузии городах, чтобы попытаться расширить территорию Южной Осетии.

Представители Христианско-демократической партии Грузии заявили, что считают открытие границы опасной мерой.

"Не знаю, о чём думает наше правительство. И чем бы это ни кончилось, оно кончится выгодой для России, а значит, наверное, ещё одной войной", — сказал житель грузинской столицы Тбилиси Мари Абашидзе.

По условиям соглашения с правительством Южной Осетии Россия держит в республике воинский контингент численностью более трёх тысяч человек — всего в тридцати милях (48 км) от Тбилиси.

Часть грузин приветствует открытие границ.

Грузинка Нази Суджашвили живёт в приграничном городе Казбеги, где расположен КПП, уже тридцать пять лет. По её словам, сотни жителей региона "зависели от шоссе" (в экономическом смысле), пока оно не закрылось, а после закрытия экономика региона рухнула, что повлекло за собой массовый отток местных жителей, как грузинского, так и осетинского происхождения.

"В прошлом [между грузинами и осетинами в сёлах] не было проблем, не знаю, почему они будут теперь, когда вернутся осетины, разве что будет какая-нибудь провокация", — говорит она. — "А с этими провокациями никогда не знаешь, чего ждать".

Несмотря на риски, заявления правительства Грузии о потенциале улучшения отношений и укрепления экономических связей с Россией, когда-то бывшей крупнейшим внешнеторговым партнёром Грузии, звучали оптимистично. Бывшая советская республика Грузия в больших количествах поставляла России сельскохозяйственную продукцию и вино.

Закрытие границы имело ещё более страшные последствия для Армении, не имеющей выхода к морю и являющейся единственной союзницей России в регионе. Именно через Верхний Ларс шли поставки российских товаров в Армению.

Армения активно лоббировала открытие границы и провела на своей территории, в столице Ереване, первые переговоры между официальными делегациями Грузии и России.

Как сообщила одна западная дипработница, осведомлённая о ходе переговоров и пожелавшая остаться неизвестной из соображений щепетильности, Россия изначально предполагала открыть границу исключительно для перевозки армянских товаров, но потом согласилась и на грузинские.

В своём обращении Медведев заявил, что "не должно быть никаких проблем" со ввозом грузинских товаров в Россию.

"Товары, ввозимые на территорию России законным путём, должны получаться и продаваться так же, как и все остальные. Вопрос в том, как нам посодействовать этому процессу. Попробуйте сделать это законными путями", — сказал Медведев.

Свой запрет на ввоз грузинских товаров в 2006 году Россия объясняла беспокойством из-за проблем с контрафактными товарами и последствий для здоровья граждан, однако, по словам многих аналитиков, настоящей причиной было желание навредить правительству Саакашвили, пришедшему к власти после "революции роз", направленной против более промосковского режима.

Администрация Буша предоставляла Грузии широкую поддержку, в том числе и военную, что, возможно, и спровоцировало тбилисское правительство обстрелять столицу Южной Осетии Цхинвал в августе 2008 года. В Цхинвале в это время находились российские миротворцы, и Россия отправила в Южную Осетию и собственно Грузию дополнительные войска и бронетехнику.

Администрация Обамы, желая "перезагрузить" отношения США с Москвой, выступает в поддержку примирения между Грузией и Россией. В сентябре посольство США в Грузии распространило заявление, в котором выражалась надежда, что "в будущем обе страны смогут восстановить коммерческие и туристические связи". Тогда же, в сентябре, США завершили работу над проектом модернизации КПП на грузинской стороне стоимостью в 2,4 миллиона долларов.

Надеюсь, мы сможем вернуть всё как было, когда и мы к ним ездили, и они к нам. Не было конфликта, мы дружили, а потом из-за политики всё испортилось", — пожаловалась Суджашвили.