Задолго до того, как в 70-х годах в СССР была построена Чернобыльская АЭС, волки, лоси и кабаны бегали по лесам и лугам той местности, которая сейчас стала зоной отчуждения и где люди не проживают с 1986 года после самой страшной техногенной аварии в истории человечества. Через три десятилетия после того события, эти животные вновь заняли территорию в 4200 квадратных километров, откуда эвакуировали 116 тысяч человек. В настоящее время, в результате ухода человека в этой зоне гораздо больше животных, чем до аварии на АЭС.

Международная группа биологов работала в этом районе, осмотрела его с воздуха и произвела подсчет животных с тем, чтобы установить, в какой степени радиация воздействовала на их популяцию, особенно в Полесском государственном Радиационно-экологическом заповеднике, созданном в наиболее пострадавшем от радиации районе Белоруссии.

Они исходили из трех предположений: о том, что в наиболее зараженных районах меньше животных; о том, что в Полесье меньше крупных млекопитающих, чем в других заповедниках, не подвергшихся заражению, и о том, что наблюдается снижение плотности млекопитающих в течение всего времени после аварии. И все три гипотезы оказались ошибочными: животные обитают на всей территории заповедника вне зависимости от уровня заражения, и количество их постоянно возрастает, в том числе и по сравнению с другими регионами.

«Наша работа показывает, что, несмотря на возможное воздействие радиации на отдельных животных, воздействия на всю популяцию млекопитающих отмечено не было», — поясняет Джим Смит (Jim Smith), руководитель научной группы, добавляя при этом: «Это наглядный пример воздействия человеческой среды обитания на окружающую среду: уход людей из чернобыльской зоны привел к увеличению численности животных». Согласно информации, опубликованной в последнем номере журнала Current Biology, количество и плотность крупных млекопитающих в Полесье и других не подвергшихся радиационному заражению заповедниках схожи. В некоторых случаях отсутствие людей вызвало резкий рост численности животных: в частности, в зоне отчуждения в семь раз больше волков, чем в близлежащих заповедниках, количество оленей также больше обычного, кабаны, косули и олени в пределах нормы.

В так называемой «мертвой зоне» никогда не было такого количества животных, и ученые объясняют это прежде всего отсутствием людей, подчеркивает Смит, сотрудник Портсмутского университета. «Хотя производился отстрел волков для поддержания их численности на определенном уровне, воздействие человека в других природных заповедниках ощущается в большей степени, поэтому в чернобыльской зоне столько волков», — подытоживает исследователь. Лишь в окрестностях Полесского заповедника проживали около 22 тысяч человек, и исследователи уверены, что животных там теперь больше, чем до аварии. Другие научные сотрудники уверяют, что вернулись даже бурые медведи, которые ушли из этой зоны более века тому назад. Что касается птиц, то их популяции сократились.

Проанализировав предшествующие данные, исследователи пришли к выводу о том, что в годы, последовавшие за техногенной катастрофой, никакого сокращения популяций не произошло. Снижение имело место лишь в первые полгода после пожара на энергоблоке, поскольку сверхвысокие уровни радиации отрицательно сказались на здоровье и репродуктивной функции животных. «Но это не распространяется на долгосрочную перспективу», — указывает ученый, которого интересуют прежде всего численность популяций, а не заболевания конкретных животных. В своей работе ученые напоминают, что в 90-х годах было опубликовано исследование о небольших млекопитающих (ласках, мышах, насекомых) с тем же самым выводом: их численность сохранилась, несмотря на радиацию.

И по настоящий день, спустя почти тридцать лет, в местах, столь удаленных от Чернобыля как Германия и Норвегия, все еще наблюдается повышенный уровень радиации в организмах животных, что обусловило призывы запретить охоту в промысловых целях или ввести строгий контроль за качеством добытых трофеев.

Ученые в настоящее время изучают возможное воздействие радиации на генетику и репродуктивную функцию рыб, обитающих в озерах, расположенных вблизи Чернобыльской АЭС, включая пруд-охладитель электростанции. «Хотя мы и считаем, что радиация не оказывает влияния на популяции в целом, хотелось бы выяснить ее воздействие на отдельных особей», — поясняет Смит.