Президент Путин упразднил особый статус города Шиханы, где якобы был разработан отравляющий газ «Новичок». Шиханы были одним из 40 закрытых городов в России.
Тот октябрьский день 1987 года в городке Шиханы на берегу Волги был каким-то мистическим. Одетые в противогазы эксперты по разоружению и журналисты из 45 стран наблюдали, как белый кролик понюхал капельку нервно-паралитического газа зарина из 250-килограммовой бомбы, забился в конвульсиях и уснул навеки. Михаил Горбачев пригласил иностранных гостей в засекреченный центр по разработке химического оружия, чтобы показать всему миру, что советское руководство всерьез настроено открыться миру и разоружиться. После «фокуса с кроликом» остатки ядовитой бомбы на глазах гостей были уничтожены в специальной печи.
Когда пятью годами позже участники Женевской конференции по разоружению договорились о запрете химического оружия, человечество облегченно вздохнуло. Однако для жителей Шихан это соглашение обернулось катастрофой. Этот городок, расположенный в 700 километрах юго-восточнее Москвы, был в социалистической стране этаким «островком» благополучия. Сотрудники здешнего НИИ набирались из лучших институтов страны, получали квартиры и продукты питания, которые по всей стране можно было достать лишь по праздникам. Жители расположенного в 140 километрах Саратова ездили в Шиханы за колбасой. Но с началом разоружения начался закат города.
Не исключено, что мир вскоре навсегда забыл бы об этом маленьком городке на Волге, если бы 4 марта в городском парке английского Солсбери не были обнаружены на скамейке без сознания бывший двойной агент Сергей Скрипаль и его дочь Юлия. Они отравились одной из разновидностей газа «Новичок», созданного, по словам британцев, именно в лаборатории в Шиханах. Бывшие сотрудники подтвердили, что занимались там разработкой двухкомпонентного боевого отравляющего вещества.
Российское руководство отрицает, что когда-либо существовала программа по созданию «Новичка». А в минувший вторник президент Владимир Путин распорядился упразднить особый статус Шихан с 1 января 2019 года.

Кремль никак не объяснил причины подписания данного президентского указа. Борис Ельцин в 1997 году присвоил Шиханам статус «закрытого» города. На дорогах были установлены контрольные пункты, и людям, направлявшимся в город, было положено иметь при себе соответствующие документы. В России до сих пор существуют около 40 таких «закрытых» городов. Их статус призван защитить оборонную промышленность от шпионов, а жители этих городов ощущают некую привилегированность своего положения. Этаким отелем «Калифорния» в военной версии. Чтобы смягчить для Шихан последствия лишения статуса «закрытого» города, Путин распорядился выделять местному бюджету в течение следующих двух лет порядка 400 тысяч евро в год.
После подписания Конвенции о запрещении химического оружия жители надеялись получить часть средств, выделенных на уничтожение боевых веществ, но до берегов Волги добралась лишь небольшая часть этих денег, причем с опозданием. Количество сотрудников местного отделения НИИ органической химии и технологий сократилось с 3,5 тысяч до 500. Вскоре российские СМИ сообщили, что сотрудникам пришлось обращаться в суд, чтобы получить полагавшуюся им зарплату. Ученые, всю свою жизнь имевшие дело с высокоядовитыми веществами, стали получать минимальные пенсии, потому что НИИ ранее не перечислял взносы за них в Пенсионный фонд.
Десятки специалистов по боевым химическим веществам, имевшие доступ в секретные лаборатории и теперь не знающие, где им взять средства к существованию, потому что родное государство их бросило, — настоящий кошмар для экспертов по безопасности. В середине 1990-х годов немецкие спецслужбы получили в свое распоряжение пробу боевого вещества «Новичок», о котором до недавних пор было известно лишь со слов бывших сотрудников российских НИИ. Правительство ФРГ заказало экспертизу вещества в Швеции и тайно проинформировало об этом российского президента Ельцина.
В 2000-х годах, когда благодаря растущим ценам на нефть начался подъем и других регионов России, жители Шихан постоянно выходили на акции протеста против задержки зарплат. Они объявляли голодовки и планировали отправиться с маршем протеста в Москву. Специалисты с высшим образованием вынуждены были работать санитарами и вахтерами, чтобы хоть как-то удержаться на плаву. Теперь в лабораториях разрабатывались средства по борьбе с насекомыми, промышленные химикаты и слезоточивые газы, но эти продукты не имели успеха на гражданском рынке. Сейчас городские власти способны финансировать работу лаборатории лишь на 20% — все остальные средства поступают в качестве дотаций из федерального бюджета.
Положит ли отмена «особого» статуса Шихан конец истории с отравляющим газом, пока не ясно. Известно, однако, начало этой истории, причем в нем принимала участие германская армия. В 1927 году ее представители совместно с Красной армией основали в Шиханах полигон для испытания химического оружия. Это был один из трех секретных проектов. Согласно Версальскому мирному договору, Германии было запрещено иметь собственные боевые части, а Советский Союз был заинтересован в немецком «ноу-хау».