Международная космическая гонка не сбавляет обороты. На данный момент Россия — единственная страна, которая может осуществлять полеты на Международную космическую станцию.

Старенький автобус проезжает мимо большого ангара. Солнце поднимается все выше. Сонные бродячие собаки лениво отходят с пути автобуса.

Мы в Байконуре, посреди казахских степей. Ночью было холодно, но скоро солнце прогреет воздух до 40 градусов.

В торце ангара — металлические ворота, местами покрытые ржавчиной. Под ними проложены рельсы, ведущие в ангар. У путей стоят мужчины в голубоватом камуфляже и с оружием.

В семь ворота медленно открываются, и появляется локомотив. Он вывозит из ангара белую ракету. На боку ракеты красуется реклама Чемпионата мира по футболу в России и название ракеты — «Союз МС».

Скоро эта ракета-носитель должна будет доставить трех человек на Международную космическую станцию (МКС). Размер самого космического корабля поражает. Экипажу придется приспособиться к помещению, не превышающему по своим размерам туалет в квартире многоэтажного дома.

Байконур — единственное место на земле, откуда человек может попасть на МКС. Россия стала лидером в осуществлении пилотируемых полетов с тех пор, как США по финансовым соображениям завершили программу Шаттлов в 2011 году.

За один полет «Союза» меняют половину экипажа МКС, состоящего из шести человек.

Вид на Землю с борта МКС
Для государственной космической корпорации Роскосмос полеты «Союза» ‒ важный источник дохода. Американское ведомство НАСА платит за полет одного члена экипажа больше 80 миллионов евро. У Европейского космического агентства (ЕКА) с Роскосмосом заключены схожие договоры.

На МКС экипаж изучает, в частности, как организм человека приспосабливается к длительному пребыванию в космосе. Результаты сотен экспериментов помогают понять, сможет ли человек на каком-то этапе жить в космосе.

«Я хочу рассказать в социальных сетях об экспериментах, которые мы проводим, чтобы люди смогли получить более полное представление о научных исследованиях, которыми мы занимаемся», ‒ говорит астронавт Серина Ауньён-Ченселлор (Serena Auñón-Chancellor) на пресс-конференции экипажа.

Выбор для отправки на МКС Ауньён-Ченселлор, врача и инженера по образованию, был довольно драматичным решением. Изначально вместо нее должны были отправить Джанетт Эппс (Jeanette Epps), которая стала бы первой афроамериканкой в составе экспедиции на МКС.

Но в начале года НАСА неожиданно объявила о смене экипажа, не сообщив о причинах. Брат Эппс в социальных сетях обвинил НАСА в расизме, но вскоре пост был удален.

Александр Герст (Alexander Gerst), астронавт от Европейского космического агентства, отправится на МКС уже во второй раз. Он станет первым немецким командиром космической станции.

«МКС скоро будет 20 лет, и без нее международное сотрудничество проходило бы гораздо сложнее», ‒ уверенно говорит он на беглом русском языке.

Знание русского пригодится, ведь это главный язык всех команд на «Союзе». Поэтому командиром космического корабля всегда должен быть российский космонавт. В этот раз командиром станет Сергей Прокопьев, бывший пилот истребителя, два брата которого — тоже летчики.

Чтобы уберечься от инфекций, экипаж находится на карантине в специальном отеле для космонавтов. Встречи с журналистами проходят через стекло.

В Байконуре написана советская история освоения космоса.

Гонка за превосходство сверхдержав в период холодной войны распространилась и на космос, и Советский Союз смог не раз удивить весь мир.

Отсюда в космос отправлялись искусственный спутник Земли «Спутник», собака Лайка и космонавт Юрий Гагарин, который в 1961 году стал первым человеком, побывавшим в космосе.

Юрий Гагарин в кабине космического корабля “Восток”
На территории космодрома есть музей, во дворе которого до сих пор стоит небольшой дом, где Гагарин жил со своими товарищами. На космодроме не создается ощущение, что ты находишься в мире высоких технологий. Кажется, что здесь в любой момент может появиться Гагарин с широкой улыбкой на лице.

Вместо Гагарина навстречу нам идут туристы. Эти люди прилетели с разных концов света, и всех их объединяет любовь к космосу. У многих это увлечение появилось еще в детстве.

«Мы наблюдали за полетом корабля „Аполлон-11"», ‒ рассказывают 50-летние голландцы Альберт Бик (Albert Bik) и Род де Бур (Rod den Boer).

Мимо нас проносится маленький русский мальчик в костюме космонавта.

«Я в этом возрасте был точно таким же», ‒ смеется де Бур.

Байконур пользуется огромным успехом среди фанатов космоса, ведь нигде больше не увидишь столько ракет. До них можно дотянуться рукой — несмотря на вооруженную охрану.

Россия продлила договор с Казахстаном об аренде Байконура до 2050 года. За это время стране надо завершить затянувшееся строительство космодрома Восточный на Дальнем Востоке.

По информации Следственного комитета Российской Федерации, во время реализации проекта произошло хищение крупных сумм. Строителям космодрома задерживали зарплату, и они большими буквами написали на бытовках просьбу к президенту Владимиру Путину. Кроме того, из-за санкций западных стран цены на строительные материалы сильно выросли.

«Мы еще не достроили космодром до той стадии, чтобы с него могли осуществляться пилотируемые полеты. Слава Богу, Байконур работает», ‒ вздыхает писатель-фантаст Вадим Лукашевич.

Вывоз и установка ракеты-носителя с пилотируемым кораблем "Союз МС-02" на космодроме Байконур
Хотя космос ассоциируется в первую очередь с героическими полетами, сейчас работа в космосе сосредоточена на научных исследованиях и предоставлении различных услуг.

В космос запускают спутники, которые передают метеорологам данные о погоде, а географам ‒ сведения об изменениях, происходящих на поверхности Земли. С их помощью улучшают работу интернета и телевидения. В прошлом году в космос были запущены первые финские спутники.

Кроме пилотируемых полетов в космос, Россия держит первенство и в запуске спутников.

Однако ситуация может измениться. Договор между НАСА и Роскосмосом о предоставлении мест на космической станции истекает в следующем году.

В то же время конкуренты начали предлагать миру свои собственные решения.

Одно из самых известных ‒ то, что предложила американская компания «Спейс Икс» (SpaceX), которой владеет американский бизнесмен Илон Маск (Elon Musk). В начале года компании удалось осуществить экспериментальный полет.

«Если „Спейс Икс" получит разрешение и продемонстрирует на рынке надежную и более дешевую ракету, России придется пересмотреть свою стратегию», — рассуждает журналист Элизабет Хоувелл (Elizabeth Howell).

Компания «Боинг» (Boeing) также сообщила, что собирается проводить экспериментальные полеты на космическом корабле «Старлайнер» (Starliner). Много вопросов вызывает Китай, который разрабатывает собственную космическую программу втайне от всего мира.

«Плановое хозяйство Китая позволяет реализовывать принятые решения», ‒ говорит Лукашевич.

История МКС через несколько лет закончится, поэтому сейчас рассматривается вопрос о создании новой космической станции. Она больше не будет ограничиваться околоземной орбитой и сможет достичь Луны. Конечной целью стало бы покорение Марса.

«Соединенные Штаты сейчас составляют проект бюджета. В ближайшее время мы узнаем, как все сложится», ‒ рассуждает Хоувелл.

За день до запуска «Союза» на стартовой площадке собираются строители ракеты, инженеры и механики.

Освящение ракеты-носителя "Союз-ФГ" с кораблем "Союз-МС"
В торжественной тишине они наблюдают, как их бывший коллега инженер Сергей Бычков освящает ракету, окропляя ее святой водой.

Теперь Бычков известен как отец Сергий, потому что после распада Советского Союза он стал священником. Но работодатель остался прежним, и теперь в Роскосмосе Бычков работает священником.

«Братья и сестры, помолимся за космонавтов и попросим Господа благословить полет этой ракеты», ‒ говорит он и кропит водой всех, включая журналистов.

Роскосмос освящает свои ракеты с 1998 года. Этот «Союз» стал 353 ракетой, которую окропляли святой водой.

Под знойным небом Байконура соединились две огромные части русского самосознания. Как и православная церковь, космос является его значительной частью.

«Космос — наш национальный бренд. Как пирамиды для египтян или Маннергейм для финнов», — говорит писатель-фантаст Лукашевич.

Он считает, что космический полет Гагарина был самым выдающимся событием последнего столетия в России. Его можно сравнить только с победой над фашизмом, то есть окончанием Второй мировой войны и тем, что Советский Союз стал одним из освободителей человечества.

В день старта на Байконур приезжают и родственники космонавтов, которые некоторое время не видели своих близких.

Зиму экипаж провел в Звездном городке под Москвой, оттачивая мастерство, а затем переехал в Байконур. В следующий раз все трое смогут увидеть близких только через полгода, когда возвратятся на Землю.

Родственникам тоже не разрешают приближаться к космонавтам из-за риска передачи инфекций. На космическую станцию не должны попасть лишние вирусы и бактерии, потому что человеческий организм и так подвергается большой нагрузке, а возможности оказать медицинскую помощь ограничены.

После встречи космонавтов отвозят в здание лаборатории, где на них надевают белые космические скафандры. Вокруг космонавтов суетится персонал космодрома в защитных масках и медицинских халатах. На них шапочки в духе советского времени. Стеклянная стена снова отделяет всех от экипажа.

Во дворе собирается толпа. Солнце печет во всю мощь и заставляет воздух дрожать. В конце концов, двери раскрываются, показываются улыбающиеся члены экипажа. Их встречают криком: «Ура!»

Новоиспеченный глава Роскосмоса Дмитрий Рогозин желает экипажу счастливого пути.

«Удачи!»

Туристы рассказывают, что нигде в мире нельзя увидеть пуск ракеты с такого близкого расстояния, как на Байконуре. Расстояние между специально построенными трибунами для зрителей и «Союзом» ‒ всего километр.

Подготовку ракеты к пуску можно наблюдать на большом экране, установленном перед трибунами. Установленные под ним электронные часы отсчитывают минуты до старта.

Космонавты стоят на лестнице у «Союза» и с улыбкой машут руками. Затем их размещают внутри капсулы в положении лежа на спине. Так человеческий организм наилучшим образом справляется с перегрузками — они направлены непосредственно на грудную клетку, а не, например, на голову.

На стене капсулы висит мягкая игрушка — «космическая мышь». В этом есть практический смысл. Когда мышь начинает парить в воздухе, экипаж понимает, что вышел из зоны земного притяжения.

За стартом корабля следит и первая женщина-космонавт, 81-летняя Валентина Терешкова. Со времени ее полета в космос прошло уже 55 лет.

«Вы из Финляндии? Мой отец погиб на войне в Питкяранте», ‒ говорит она, имея в виду Зимнюю войну, и строго смотрит в глаза.

Я выражаю соболезнования. Вокруг Терешковой начинает собираться народ. Для многих она продолжает оставаться образцом советской женщины-героя.

До пуска остаются последние секунды. Из громкоговорителей слышится голос руководителя полета. Он отсчитывает секунды в обратном порядке.

«Подъем!» ‒ говорит мужской голос, и последняя опора ракеты отходит.

Сначала грохот слышен только из расставленных в степи громкоговорителей. Из-под ракеты вырывается дым и пламя. Она отделяется и начинает подниматься вертикально вверх. Затем грохот ракеты достигает трибун, и земля начинает дрожать. Эту дрожь ощущают все очевидцы того, как ракета поднимается в небо.

В этом есть что-то нереальное. Трудно представить такую силу, которая могла бы забросить трех человек на высоту 400 километров. Все может пойти насмарку.

Но ракета уже далеко. Вскоре она превращается в маленькую точку на небосводе, а потом и вовсе исчезает.

Из громкоговорителей слышится спокойный голос российского командира корабля Прокопьева.

«Всё в порядке».