ШЕНЬЧЖЕНЬ, Китай — Некоторые из молодых китайских хоккеистов, которые получали здесь утром призы, выглядели ошеломленными, как будто увидели призрака.

И все же да, это на самом деле был Уэйн Гретцки, лучший бомбардир в истории НХЛ, и он своей гигантской рукой пожимал их руки на красной ковровой дорожке в ледовом центре.

Гретцки приезжал в Шэньчжэнь в минувшие выходные, чтобы открыть молодежную хоккейную школу, в тот же день, когда «Бостон Брюинз» провели на соседней арене выставочный матч с «Калгари Флеймз».

Общий месседж этого дня, казалось, состоял в том, что спустя десятилетия после того, как НБА начала свою работу в Китае, НХЛ полна решимости поиграть в догонялки.

«Это замечательно, что влияние нашего спорта растет, и это показывает людям, насколько велика наша игра», — сказал Гретцки во время интервью на паркинге ледового центра, неподалеку от того места, где в условиях духоты и субтропической жары Шэньчжэня был выставлен Кубок Стэнли.

Этот год стал вторым, когда предсезонные игры НХЛ проводятся в Китае в рамках совместного соглашения лиги и Ассоциации игроков НХЛ, которое предполагает проведение здесь матчей в течение шести межсезонных периодов на протяжении восьми лет. В среду «Брюинз» и «Флеймз» должны встретиться снова, на этот раз в Пекине — в более чем в 1,2 тысячи миль к северу от Шэньчжэня.

Исполнительный вице-президент НХЛ по связям со СМИ и международной стратегии Дэвид Пропер во время интервью в Шэньчжэне сказал, что амбиции лиги в Китае стали ответом на планы президента Си Цзиньпина по привлечению 300 миллионов жителей страны к занятиям зимними видами спорта к тому времени, когда в 2022 году Пекин примет Олимпиаду.

Если в течение следующего десятилетия популярность хоккея в Китае достигнет «пусть не уровня НБА, но все же чего-то значительного, тогда мы можем пересмотреть не только прогнозы роста интереса к нашему спорту, но и то, как строить наш бизнес», — сказал Пропер.

По словам аналитиков, стратегия развития лиги в Китае демонстрирует полноту возможностей для привлечения новых поклонников и талантов, но в то же время и глубокую неопределенность в отношении того, какого роста следовало бы ожидать.

Один из важнейших вопросов заключается в том, позволит ли лига своим игрокам участвовать в Олимпийских играх 2022 года, а если нет, то как это решение повлияет на китайских болельщиков и официальных лиц (зимним Играм 2018 года в Южной Корее НХЛ сказала «нет» — прим. автора).

Руководители НХЛ «пытаются усидеть на двух стульях, когда говорят, что „это важно, но не очень"», — сказал, рассуждая о пекинских играх, профессор спортивного менеджмента в Университете Альберты в Канаде Дэн Мейсон (https://www.ualberta.ca/kinesiology-sport-recreation/about-us/faculty-staff/researchers/dan-mason), который консультировал спортивные организации в Китае.

«Но в то же время они не хотят отталкивать от себя китайское правительство, потому что в долгосрочной перспективе популярность НХЛ в Китае будет зависеть от того, сколько детей играют в хоккей и растут, увлекаясь этим видом спорта, а также следят за игроками по телевидению», — добавил он.

Комиссар НХЛ Гари Беттман сказал в Шэньчжэне журналистам, что Олимпийские игры в их нынешней форме являются деструктивными для лиги, и что ее долгосрочные усилия по развитию хоккея в Китае не будут определяться одним турниром.

При этом он добавил загадочную фразу: «Между тем, что есть сейчас, и тем, что будет потом, может произойти множество перемен».

На данный момент лига подписала контракты на показ трансляций в прямом эфире и в записи с китайскими компаниями «CCTV» и «Tencent», а также заключила партнерские соглашения с рядом других концернов, в том числе с производителем пива «Tsingtao». Представители лиги отказались предоставить данные о размерах зрительской аудитории и конкретные целевые показатели доходов.

Но показателем того, насколько НХЛ отстает в Китае от НБА, является следующий момент. В популярной китайской социальной медиа-платформе «Sina Weibo» хоккейная лига имеет лишь около 290 тысяч фолловеров; у НБА их более чем 37 миллионов.

Эксперт в области спортивного маркетинга в университете Квебека в Монреале Андре Ришелье заявил нам в электронном письме, что НХЛ необходимо будет «продемонстрировать однозначную приверженность Китаю», чтобы построить доверительные отношения и успешно вести там дела.

«Это потребует значительных ресурсов ради неопределенного результата, что иногда противоречит краткосрочному подходу, применяемому в рамках американских деловых начинаний», — сказал он.

Развитие этого вида спорта в Китае пошло бы намного легче, если бы в стране появился мастер клюшки и шайбы вроде бывшей звезды НБА Яо Мина, считает Чжоу Сон, генеральный менеджер Шэньчжэньского филиала «Kunlun Red Star», китайского хоккейного клуба, который имеет пекинскую профессиональную команду в российской Континентальной хоккейной лиге и шэньчжэньскую команду в канадской Женской хоккейной лиге. Большинство хоккеистов мужской команды — из Европы и Канады, в то время как женская имеет более высокий процент китайских игроков, многие из которых из северных городов Харбин и Цицикар.

И даже если бы появилась китайская звезда, все равно трудно оценить, сколько времени потребуется НХЛ, чтобы окупить свои инвестиции в Китае, сказал Чжоу, чей клуб нанял Гретцки в качестве своего посла.

«У НБА на это ушло 30 лет», — отметил он.

Предсезонная игра «Брюинз» и «Флеймз» в спортивном центре Универсиады в Шэньчжэне была похожа на любую другую игру НХЛ за некоторыми исключениями. Например, проходы были украшены красными китайскими фонарями, а болельщики получили бесплатные экземпляры «Хоккейного гида», в котором объяснялось значение потенциально непонятных терминов, таких как проброс, силовая игра и игра высоко поднятой клюшкой.

Терапевт из Шэньчжэня Ван Кай Юань присутствовал на встрече вместе с друзьями, которые от скуки ушли задолго до начала третьего периода. Но он выдержал напряженный овертайм и серию буллитов. «Бостон» выиграл по буллитам со счетом 4:3, благодаря голам Брэда Маршана и Джейка Дебруска.

43-летний Ван сказал, что по большей части является поклонником баскетбола, но он был очарован сочетанием в хоккее точности и грубой силы. «Я не знаю правил, но я вижу, как это захватывающе», — сказал он, акцентировав внимание на силовых приемах.

В том же секторе на галетке несколько старшеклассников обсуждали самые элементарные детали игры.

По словам одной из них, Куан Янь Лин, она изначально предполагала, что хоккейная шайба сделана из льда. «Затем я поняла, что если бы это действительно был лед, он бы разбивался, когда по нему бьют», — добавила она.

Ее друзья согласились с этим.

«Может быть, это пластик, — предложил один из них, Сунь Чжун Ин. — Вроде материала, из которого делают бутылки?»

Ответ был в «Хоккейном гиде»: «Шайба должна быть сделана из вулканизированной резины толщиной в один дюйм и диаметром в три дюйма и должна весить от пяти с половиной до шести унций».

Материал подготовлен при содействии Зо Моу (Пекин).

Материалы ИноСМИ содержат оценки исключительно зарубежных СМИ и не отражают позицию редакции ИноСМИ.