Недавняя эпидемия в США и Европе привлекла внимание к тому, насколько опасна корь. Демократическая Республика Конго борется с мощной вспышкой эболы, которая убила тысячи людей. Конечно, в эпидемиях нет ничего нового. Но некоторые распространенные инфекционные болезни в прошлом радикально меняли историю человечества. Пять веков назад, в феврале 1519 года, испанец Гернан Кортез отправился на корабле из Кубы в сторону побережья Мексики, чтобы исследовать и колонизировать цивилизацию ацтеков. Уже через два года после этого правитель Ацтекской империи Монтесума был мертв, а ее столица Теночтитлан была захвачена испанцами. Кортес провозгласил Ацтекскую империю территорией Испании. Оружие и военная тактика сыграли свою роль. Но самым эффективным оружием европейцев стали эпидемии, вызванные болезнями, которые они случайно привезли с собой из Старого света.

Завоевание империи ацтеков

После оказания помощи испанцам в завоевании Кубы Кортесу было поручено возглавить экспедицию на материк. Когда его небольшой флот прибыл к берегам Америки, он приказал потопить свои корабли, исключив любую возможность отступления и тем самым показав степень своей решимости.

Кортес со своими 500 людьми направился вглубь Мексики. Этот регион был родиной для цивилизации ацтеков — империи, насчитывавшей в то время около 16 миллионов человек. Благодаря системе завоеваний и сбора дани ацтеки основали великий островной город Теночтитлан на озере Тескоко, который занимал площадь около 200 тысяч квадратных километров.

Обнаружив повсеместное недовольство политикой Теночтитлана и ее правителя, Кортес заключил союзы со многими местными племенами. Несмотря на значительное численное превосходство ацтеков, его небольшой отряд выдвинулся к Теночтитлану, где Монтесума (последний император ацтеков — прим. ред.) принял их с честью. В свою очередь, Кортес взял Монтесуму в плен.

Кортесу потребовалось два года, чтобы к августу 1521 года завоевать столицу ацтеков. Его союзником в этой борьбе были европейские микробы, которые он и его люди невольно принесли с собой.

Микроскопическое секретное оружие Кортеса

Несмотря на то, что Кортес был опытным военным, он и его «армия» из почти тысячи людей, сформированных из испанцев и завербованных аборигенов, вряд ли могла бы одолеть 200-тысячную ацтекскую армию без дополнительной помощи. И эту подмогу оказала эпидемия оспы, которая постепенно распространилась вглубь от побережья современной Мексики. В 1520 году болезнь охватила густо населенный город Теночтитлан. Из-за эпидемии количество жителей сократилось на 40% за год.

Оспу вызывает вирус, который передается воздушно-капельным путем. Он вызывает лихорадку, тошноту и сыпь, покрывая тело наполненными жидкостью пузырьками. После них на теле остаются шрамы. В те времена от оспы умирал каждый третий больной. А те, кто смогли выжить, часто теряли зрение. Оспа существовала еще в древние времена в Египте, Индии и Китае. Эндемия болезни мучила человечество почти тысячелетие. В Европу ее принесли с собой крестоносцы в 11 веке. Когда европейцы начали исследовать и колонизировать другие части мира, оспа следовала за ними. Коренные народы обеих Америк, включая ацтеков, были особенно уязвимыми к оспе, потому что они никогда не контактировали с вирусом. А значит у них не было естественного иммунитета к нему. Никаких эффективных способов бороться с вирусом тоже у них не было. Вспоминая об эпидемии, один из ее жертва говорил: «Эпидемия бушевала 70 дней, поразила весь город и убила огромное количество наших людей. Язвы вспыхивали на наших лицах, груди, животах; мы были покрыты язвами, приносящих мучения, с головы до ног».

А такое описание дал францисканский монах, сопровождавший Кортеса: «Так как индейцы не знали лекарства от болезни, они умирали кучами, как клопы. Во многих местах случалось так, что в доме умирали все, и так как невозможно было похоронить большое количество умерших, то они сносили их дома, так что их дома становились могилами».

Оспа уничтожила ацтеков за несколько лет. Сначала она убила младенцев и детей. Многие взрослые стали недееспособными, потому что или болели сами, или ухаживали за больными родственниками и соседями. Также много людей теряли волю бороться против испанцев, потому что видели, что везде, куда они приходят, начинается эпидемия.

Оспа уничтожала ацтеков несколькими способами. Во-первых, ее жертвами стали младенцы и маленькие дети. Многие другие взрослые оказались недееспособными из-за болезни-потому что они либо сами болели, ухаживая за больными родственниками и соседями, либо просто потеряли волю сопротивляться испанцам, поскольку видели, как болезнь выкашивает всех вокруг. Наконец, люди больше не могли обрабатывать поля, что привело к распространению голода и еще большего ослабления иммунитета тех, кто пережил эпидемию.

Болезнь может управлять человеческой историей

Конечно, ацтеки были не единственным коренным американским народом, который пострадал от появления европейских болезней. Народы Северной Америки, цивилизации майя и инков также были почти полностью уничтожены оспой. Другие европейские болезни, такие как корь и свинка, тоже отобрали жизнь многих людей, сократив популяцию некоторых народов на 90% и более. Недавние исследования показали, что к эпидемии могла привести еще и сальмонелла.

Способность оспы выводить из строя население и силы врага привела к появлению интереса к биологическому оружию. В 18 веке Великобритания попыталась заразить население коренных американцев. Один из британских командиров писал: «Мы дали им два одеяла и платок из госпиталя, где много больных оспой. Надеюсь, будет желаемый эффект». Во время Второй мировой войны британские, американские, японские и советские ученые исследовали возможности превратить оспу в биологическое оружие. К счастью, кампания вакцинации в мировых масштабов была успешной. Последний случай заболевания оспой был зарегистрирован в 1978 году. Женщина-фотограф умерла от вируса, а ученый, работу которого она освещала, покончил с собой после этого.

Много крупных сражений в мировой истории,включая завоевание Кортесом Ацтекской империи, имеет мало общего с оружием, тактикой и стратегией. Решающую роль часто играли болезни. Народы, которые думают, что смогут защитить себя только инвестируя в оружие, должны посмотреть на историю. Вновь и вновь ее ход изменяли вспышки эпидемий. Микробы слишком малы, чтобы их можно было увидеть невооруженным глазом. Но они выводят из строя даже самые мощные машины войны.

Ричард Гандерман — профессор медицины, гуманитарных наук и меценатства в Университете Индианы

Материалы ИноСМИ содержат оценки исключительно зарубежных СМИ и не отражают позицию редакции ИноСМИ.