Представители Национального аэрокосмического агентства (NASA) сообщили во вторник о том, что NASA подписало новый контракт на сумму 335 миллионов долларов с Россией о покупке шести дополнительных мест на космических кораблях «Союз» для запуска американских астронавтов и их партнеров в космос после того, как программа полетов космических челноков будет завершена.

По условиям заключенного соглашения, NASA заплатит российскому Федеральному космическому агентству за шесть билетов на Международную космическую станцию и обратно в 2013 и 2014 годах. Средняя сумма за один полет составляет 55,8 миллиона долларов – это немного больше, чем 50 миллионов долларов, которые NASA заплатило за одно место на российском корабле «Союз» в 2012 году.

После того как  состоящая из трех шаттлов орбитальная флотилия NASA отслужит свой срок этой осенью, американские космические путешественники в вопросах транспортировки будут полагаться на Россию до того момента, пока коммерческие фирмы США не создадут пилотируемый космический корабль.

Президент Барак Обама уверен в том, что коммерческие предприятия успешно справятся с этой задачей.

В своем бюджетном запросе на 2011 год президент Обама предложил, чтобы NASA прекратило работу над  новыми программами  по использованию шаттлов после завершения эксплуатации челноков и вместо этого инвестировала средства в частный сектор для поддержки работ таких компаний как SpaceX, Virgin Galactic, а также других фирм, которые работают над созданием космических кораблей для доставки астронавтов на низкую околоземную орбиту. Официальные представители NASA заявили, что это даст возможность агентству сосредоточить свои усилия на более амбициозных программах, предусматривающих полеты на Луну, к астероидам или на Марс.

Космический челнок Discovery в настоящее время находится на околоземной орбите, и это один из последних из числа запланированных полетов перед тем, как шаттлы будут отправлены на заслуженный отдых.

Новый контракт с Россией не означает, что NASA не рассчитывает теперь на коммерческие космические корабли, подчеркнул официальный представитель NASA Джон Йембрик (John Yembrik) из штаб-квартиры агентства, расположенной в Вашингтоне, округ Колумбия.

«В нашем распоряжении находятся  избыточные возможности, - заявил он в интервью SPACE.com. – Мы всегда планируем приобретение мест на «Союзах» для того, чтобы иметь гарантированный доступ на космическую станцию, в то время как коммерческие фирмы активно работают над созданием транспортников, а в конечном итоге и пилотируемых аппаратов.  Мы должны быть уверены, что у нас есть доступ (на космическую станцию)».

Поскольку пока еще ни одна частная фирма не смогла запустить человека в космос, NASA не может точно сказать, когда будут готовы альтернативные возможности.

А Россия требует, чтобы мы заблаговременно сообщали о наших намерениях для того, чтобы быть уверенными в наличии свободных мест, отметил Йембрик.

Договор предусматривает отправку в космос  шести астронавтов на четырех «Союзах» в 2013 году, а также возвращение их на землю на двух кораблях в 2013 и на двух в 2014. Это позволит обеспечить пребывание на космической станции приблизительно такого же количества астронавтов NASA в 2013 году, как и в настоящее время.

«Сейчас мы держим там совместно с нашими партнерами и Россией экипаж из шести человек в тех же пропорциях», подчеркнул Йембрик. Он уточнил, что будущие экипажи Международной космической станции будут составлены примерно из такого же числа американцев, русских, европейцев, канадцев и японцев, как и в настоящий момент.

Контракт предусматривает необходимое обучение астронавтов и подготовку их к полету, а также меры по спасению экипажа, если это потребуется.  По условиям сделки, каждый астронавт может взять с собой около 110 фунтов (50 килограмм) багажа во время полета на станцию и затем около 37 фунтов (17 килограмм) груза при возвращении на Землю, а также некоторое количество мусора.

NASA уже заключило соглашения с двумя американскими компаниями для осуществления в ближайшие годы беспилотных полетов для доставки грузов на космическую станцию.

Агентство согласилось заплатить калифорнийской  фирме Space Exploration Technologies (SpaceX) в общей сложности 1,6 миллиарда долларов за 12 полетов для доставки грузов на станцию с использованием ракетоносителей Falcon 9 и спускаемых аппаратов Dragon.  Испытательный полет ракетоносителя Falcon 9 запланирован на 8 мая этого года.

Представители SpaceX заявляли в прошлом, что их спускаемый аппарат Dragon Capsule предназначен  для использования в том числе и в пилотируемом режиме.

NASA также подписало соглашение на сумму 1,9 миллиарда долларов с расположенной в штате Вирджиния компанией Orbital Sciences об осуществлении восьми полетов  космических грузовиков с использованием беспилотного корабля Cygnus и ракетоносителя Taurus 2. Первый полет корабля Cygnus запланирован на 2011 год.