9 февраля 2004 года. Во время последней кампании по выборам президента США Кондолиза Райс критиковала президента Билла Клинтона (Bill Clinton) за его чересчур романтическое мнение о Борисе Ельцине, и в первые дни своего президентства Джордж Буш-младший (George W. Bush) в отношениях с президентом Владимиром Путиным сохранял прохладную дистанцию. Но после их первой встречи в июне 2001 года, когда Буш-младший объявил, что "сумел заглянуть в душу" Путина, между ними внезапно вспыхнул роман. Сегодня эта влюбленность, кажется, заканчивается. Во время своего недавнего визита в Москву государственный секретарь США Колин Пауэлл (Colin Powell) прочел Кремлю нотацию за то, что тот не сумел найти "нужного баланса" между ветвями власти (читай, "Путин заграбастал себе всю власть"), и сказал, что российская политика в Чечне вызывает озабоченность (читай, "Кремлю следует остановить эту кровавую войну").

Все это едва ли можно было приравнять к разговорам об "империи зла". Однако это все же представляло собой заметный отход от преднамеренного молчания Вашингтона по поводу вопиющих недостатков России. Было подчеркнуто, что американская внешняя политика требует определять иностранных лидеров либо как друзей, либо как врагов. Подобный подход в общем случае оставляет лидеров и граждан зарубежных стран гадать, опекают ли их или на них обижаются США, а может то и другое вместе. Было и ощущение, что выбор Пауэллом момента для своих высказываний является не более чем игрой в политику в год выборов.

То, что Путин вполне заслуживает критики, не подлежит обсуждению. Россия в Чечне ведет себя грубо и жестоко. У себя в стране Путин систематически навязывает свою волю средствам массовой информации (СМИ), парламенту и судебной системе. Нападки на нефтяную компанию "ЮКОС" и ее директора Михаила Ходорковского, ныне сидящего в тюрьме, стали печальным откатом назад, к советской практике. Но Путин не был совсем уж иным, когда Буш-младший заглядывал ему в душу; чеченская бойня, в конце концов, стала его билетом к власти. Дело не в том, что Путина следует восхвалять, либо осыпать бранью больше, чем любого другого иностранного лидера. Россия всегда будет представлять для Вашингтона как возможности, так и угрозу. Администрации Буша-младшего следует отказаться от мелодрамы, перестать подходить к партнером с позиций "добра и зла". Это ничего не дает, но вызывает массу раздражения.