У вступающих в субботу в Европейский Союз трех прибалтийских государств - Литвы, Эстонии и Латвии - похожая история: они перенесли и вторжение на свою территорию нацистов и советскую оккупацию.

Консервативная Литва, значительную часть населения которой составляют католики, стала первой из прибалтийских республик, порвавшей с Советским Союзом и объявившей о своей независимости 11 мая 1990 года. После московского 'падения' Михаила Горбачева по принципу домино отделились и Эстония с Латвией.

Размеренный переходный период, сопровождавшийся проведением умеренных реформ и введением неагрессивной рыночной экономики, отличает Литву от ее прибалтийских соседей.

Так в Литве, с численностью населения 3,6 миллиона человек (из них лишь 8,7% русских), темп роста экономики в 2003 году составил 9%, и, согласно предварительному анализу, она станет тем европейским государством, экономика которого в период между 2004 и 2006 годом будет развиваться быстрее, чем других странах, включая давнишних членов ЕС.

Однако стабильность правления в этой бывшей советской республике не гарантирована: не так давно парламент объявил импичмент литовскому президенту Роландасу Паксасу, обвиняемому в связях с российской мафией и предоставлении российским секретным службам возможности проникновения в президентский дворец.

Соседнюю Эстонию называют региональным тигром в области технологии и самой 'опутанной проводами' страной в мире. С численностью населения всего 1,5 миллиона человек, эта прибалтийская республика боролась за право вступления в Европейский Союз с момента получения своей независимости в 1990 году.

Эстония, которую от Финляндии отделяет всего полчаса езды по железной дороге, приняла решение технологически подражать своему более развитому соседу, с которым ее связывают крепкие культурные узы.

Основанную в эпоху Средневековья Эстонию в 1940 году аннексировал Советский Союз. Прошлое страны можно найти на выложенных из камня улицах старого Таллинна, который переживает сегодня настоящий туристический бум, после того как в ЕС прошла агрессивная рекламная кампания, расхваливающая прелесть отдыха в столице Эстонии.

При проведении оказавшихся весьма успешными реформ правительство выбрало радикальные меры. Как и в Ирландии в Эстонии были снижены корпоративные налоги и отменен налог на добавленную стоимость; таким образом налоговая реформа начала приносить свои плоды уже через 18 месяцев, вместо ожидавшихся 5 лет.

В планах Эстонии стать 'оншорным' раем, отличным от других зон налогового рая, вызывающих раздражение у ЕС. В Эстонии не существует никаких ограничений для иностранных инвесторов. Самой главной проблемой страны при следовании маастрихтским критериям является инфляция (4,5%).

В Эстонии в основном развиты телекоммуникационные службы, сфера услуг и связанные с морем отрасли экономики, однако страна стремится стать центром высоких технологий. Серьезной проблемой в стране остаются взаимоотношения коренных эстонцев с так называемыми 'этническими' русскими, составляющими почти половину населения. Многие из проживающих в Эстонии русских оказались в ситуации парии после того, как эстонские власти ввели языковой экзамен для получения эстонского гражданства. Многие русские не знают эстонского языка либо отказываются учить его, из-за чего становятся лицами без гражданства.

Отношения Эстонии и Латвии характеризуются напряженностью и злопамятностью. Ежегодно 14 июня в эстонских домах вывешивают национальные флаги, чтобы почтить память 9264 человек, задержанных в 1941 году сталинским КГБ и отправленных в ГУЛАГ.

Латвия стала еще одной прибалтийской страной, 67% населения которой высказалось за вступление в ЕС: годы советской оккупации укрепили национализм латышей. Подобно Эстонии Латвия приняла закон, лишающий не латышей возможности натурализации. Полмиллиона русских, проживающих на территории этого государства, не имеют указанного права.

Столица Латвии - Рига - город широких бульваров, поражающих воображение шикарных магазинов, ресторанов национальной кухни и интересного дизайна. Латыши с удовольствием вступили в мир западного потребительства.

Для балтийских стран основным торговым партнером является не столько вся Европа, сколько Скандинавия. Эстония считается основным экономическим партнером Финляндии, а в Литве половина инвесторов - скандинавы.

Однако, прибалты руководствуются не только соображениями экономики. Они понимают, что Скандинавия может послужить им гарантом безопасности перед лицом главной для них опасности: России. Призрак былой империи заставляет эти три страны, ступившие в Атлантический Альянс, разделяющие проамериканские настроения и считающие, что НАТО способна определить оборонную стратегию Европы, высказываться против автономной европейской силы. Подобная позиция вызывает раздражение у Германии и Франции, обвиняющих прибалтов в нежелании присоединиться к европейской идентичности, и, напротив, приветствуется британцами.