Цхинвали, Южная Осетия, 13 августа 2004 года. Вчерашние интенсивные огневые бои между правительственными силами Грузии и пророссийскими сепаратистами в грузинской провинции Южная Осетия, по свидетельству официальных представителей обеих противоборствующих сторон, оставили после себя, по меньшей мере, троих убитых и 27 раненых. Ночные обстрелы с применением 120-мм минометов и пушек на бронетехнике ознаменовали собой резкую эскалацию после многих недель спорадических перестрелок с применением главным образом стрелкового оружия, которые нередко заканчивались без потерь.

Обе стороны - в том числе подготовленные американскими инструкторами грузинские войска и, как утверждают, подготовленные российскими инструкторами югоосетинские боевики - обвинили друг друга в том, что первой огонь открыла другая сторона.

Премьер-министр Грузии Зураб Жвания призвал к срочным переговорам под международным контролем и лично отправился в зону конфликта. Боевые действия велись преимущественно в окрестностях столицы этой провинции, города Цхинвали, большинство населения которой составляют этнические осетины, а также вокруг близлежащих деревень, где проживают этнические грузины.

Грузинские официальные лица сказали, что в деревнях Ачабет и Тамарашени были убиты трое гражданских лиц, а одна женщина ранена. Югоосетинские власти сказали, что с их стороны есть 26 раненых. "До позавчерашнего дня были только провокации, - сказал полковник Александр Кикнадзе, командир грузинского батальона, который вроде бы должен поддерживать мир плечом к плечу с российским и осетинским батальонами. - Вчера и позавчера это была уже война".

Южная Осетия - небольшая территория в Северной Грузии, в предгорьях Кавказского хребта, в результате войны 1990-1992 гг. де-факто отделилась и провозгласила независимость.

После 12 лет нелегкого мира эта провинция, у которой мало богатств, но которая оседлала стратегический Рокский перевал через Кавказский хребет, заявляет, что хочет стать частью Российской Федерации и объединиться с российской автономной республикой Северная Осетия.

Но реформистский президент Грузии Михаил Саакашвили поклялся вернуть Южную Осетию и другую сепаратистскую провинцию, Абхазию, обратно под контроль центральных властей. Город Цхинвали, многие здания в котором испещрены пулями еще со времен первоначальных сражений, уже можно в определенной степени считать частью России. Большинство его жителей имеют российские паспорта, местные солдаты носят обмундирование российского образца, валютой является российский рубль, и официальные лица говорят на русском языке, хотя у осетин есть свой язык.

Все надежды тоже обращены на Север, а не на Запад. "Пока Грузия уничтожает свой народ, Запад невозмутимо наблюдает", - сказала одна женщина перед правительственным зданием, которая, как и многие другие, отказалась назвать свое имя.

Грузинские официальные лица жалуются, что Россия не только выдает осетинам паспорта, но также обучает, вооружает и консультирует югоосетинские войска.

"Это все можно сравнить с тем, что тебя топчут ногами, - сказал в интервью на этой неделе г-н Саакашвили, обвинив русских националистов в том, что те пытаются отомстить Грузии за ее прозападный, пронатовский курс. - Они думают, что сегодня пришло время доказать свою точку зрения. . . то есть, по сути, раздавить нас".

Г-н Саакашвили, который в мае выиграл бескровную войну с лидером другой грузинской мятежной провинции, Абхазии, сказал, что он предложил Южной Осетии "в 10 раз больше автономии", чем у нее было до войны начала 1990- годов. Однако возврат к статусу-кво, сказал он, не предлагался.