18 марта 2005 года. Сегодня вечером российский президент будет ужинать в Париже с лидерами Франции, Германии и Испании. Это является частью предпринимаемых Россией усилий по поддержанию отношений с Западом "на ровном киле".

В прошлом месяце американский президент Джордж Буш-младший (George W. Bush) сделал несколько высказываний, в которых критиковал внутреннюю политику России. В то же время поведение Москвы в отношении соседних стран стало камнем преткновения для работы таких международных сообществ, как Организация по безопасности и сотрудничеству в Европе (ОБСЕ).

Г-н Путин стремится укрепить связи с западными лидерами, в особенности накануне празднований в Москве 9 мая годовщины окончания второй мировой войны, на которые приглашены многие главы государств и правительств.

Его сегодняшняя встреча явится отчасти восстановлением фронта против иракской войны 2003 года, который Россия создала вместе с Францией и Германией, и к которому позднее присоединилось правительство Испании во главе с Хосе Сапатеро (Jose Luis Rodriguez Zapatero).

До сего времени европейские официальные лица стараются избегать критических высказываний такого рода, какие сделал г-н Буш в отношении свободы прессы в России. И это несмотря на озабоченность в связи с растущей централизацией власти Москвы как в экономической, так и в политической сферах и ее продолжающимся военным присутствием в соседних Грузии и Молдове - вопрос, который ОБСЕ не способна решить.

"В официальных кругах Европы не проявляют большого желания делать то, что делает конгресс США, и открыто занимать очень враждебные позиции, - сказал Анатоль Ливен (Anatol Lieven), старший аналитик Фонда Карнеги в Вашингтоне. - Существует удручающее ощущение, что Путин - лучшее, на что мы можем надеяться".

Сегодня представляется, что целый ряд соглашений Европейского союза (ЕС) с Россией, заключение которых затормозилось, когда была сделана попытка включить в них положения о совместной ответственности за соседние страны, имеет больше шансов на успех еще до открытия в Москве 10 мая саммита ЕС-Россия, который символично назначен на следующий день после празднования Дня Победы. ЕС теперь согласен на включение несущей куда меньшую смысловую нагрузку фразы "соседние регионы", вместо той, на которой настаивал прежде - "общие соседи".

Французский президент Жак Ширак (Jacques Chirac) первоначально был одним из самых откровенных критиков злоупотреблений в сфере прав человека, которые последовали после вторжения г-на Путина в Чечню в 1999 году. Но г-н Ширак смягчил свою критику после того, как между Францией и Россией завязались более тесные экономические связи, и они вместе выступили против возглавляемой Соединенными Штатами войны в Ираке в 2003 году.

Г-н Ширак сегодня устраивает неформальный ланч с г-ном Путиным в Елисейском дворце. Французские официальные лица говорят, что будет откровенный обмен мнениями относительно недавних событий в России и в других частях бывшего Советского Союза.