Кардинал Кароль Войтыла, чье польское имя наблюдатели за происходящим в Ватикане сочли почти непроизносимым, когда весть о его неожиданном для всех избрании конклавом кардиналов распространилась по миру 16 октября 1978, умер, едва не став третьим в истории римско-католической церкви Папой, дольше всех пробывшим на престоле. Он был первым Папой Римским неитальянского происхождения за последние 450 лет, который говорил на множестве языков, великий путешественник, преодолевший на самолете и знаменитом 'папа-мобиле' миль больше, чем десятки его предшественников, вместе взятых.

Его пребывание на папском престоле под именем Иоанна Павла Второго, продолжавшееся четверть века, было отмечено колоссальными изменениями в мире, в первую очередь в социально-политической сфере, а его активная роль в этих событиях, его влияние на них, снискало ему репутацию 'человека столетия' в глазах его собратьев, почитателей и простых верующих. Талантливый актер, спортсмен, философ, богослов, писатель и оратор, Папа Римский Иоанн Павел Второй был харизматической личностью до самого последнего момента (даже когда его здоровье было разрушено болезнью Паркинсона и целым букетом других болезней).

Он использовал все свои колоссальные интеллектуальные и физические силы, чтобы защитить католическое вероучение от самых различных сил, которые требовали их пересмотра и изменений. Его критики, как либералы, так и радикалы, считали его реакционером по своей сути, нетерпимым к инакомыслию, сторонником централизованного и авторитарного управления, который подобрал состав коллегии кардиналов так, чтобы она состояла из людей, которые словно бы изначально предполагали, что их миссия заключается лишь в том, чтобы противиться любым доктринальным и социальным изменениям.

На его избрание, как представляется, повлияла в значительной степени его бескомпромиссная антикоммунистическая позиция и готовность вести идеологическую борьбу, как это и предполагалось его положением и призванием теолога, интеллектуала и эрудита. Всю свою жизнь он вел в рамках церкви непримиримую борьбу с абортами, с противозачаточными средствами, со стерилизацией женщин, с разговорами о возможности послабления целибата для духовенства, сопротивлялся разводам.

Представления Папы Римского о положении женщин, их роли матерей и воспитателей, их положении в семье были фактически идентичны идеям, недавно высказанным по тем же самым вопросам одним из лидеров 'Раштрия Сваямсевак Сангх' К. С. Сударшаном. Борясь с 'либерализацией идеологии', с инакомыслием в католической церкви, Ватикан, под его руководством, не останавливался перед такими мерами как экскоммуникация, чтобы гарантировать прочность учения Церкви.

Однако отмечать только эти аспекты - означает не замечать всей сложности, а также положительных неожиданностей, папства Иоанна Павла II.

Его ближайшие сподвижники полагают, что миссия Папы как 'викария Христа' выходила далеко за пределы простого сопротивления нововведениям. Некоторые его установления могут только приветствоваться за глубоко и элегантно аргументированную позицию по ключевым вопросам социальной и экономической справедливости, нищеты, прав человека и его достоинства, ценности жизни, войны и мира. Папа Римский считал 'чрезвычайную бедность ... возможно, самым распространенным нарушением прав человека в нашем мире'. Непримиримый враг коммунизма, он прекратил критиковать капитализм за его 'бессердечность' и 'упадочность'. В период его папства был отмечен значительный прогресс в деле улучшений отношений церкви с иудеями, мусульманами и индуистами.

Он даже сумел пойти гораздо дальше, чем кто бы то ни было из его предшественников, извинившись, к концу своего папства (через потрясающий по силе жест публичного покаяния во время воскресной мессы в Базилике Святого Петра) за ошибки и преступления Церкви за последние две тысячи лет. Он твердо выступал на стороне народов менее развитых стран в вопросах списания долгов стран 'третьего мира'. Он выступал против вмешательства Соединенных Штатов в дела Центральной Америки в 1980-х, в 1991 - против войны в Персидском заливе, в 2003 - против вторжения в Ирак, против продажи оружия и гонки вооружений. При этом во главу угла он ставил права человека, общечеловеческие ценности, неразрывно связывая их с миссией Церкви. По всем этим причинам, следовать по стопам Иоанна Павла Второго будет необычайно трудным делом.