Возможно, форвард «Кэпиталз» Александр Овечкин – лучший игрок НХЛ, и уж точно самая харизматичная звезда в лиге, но, этим дело не ограничивается – может оказаться, что благодаря ему игроки лиги будут участвовать в Олимпиаде в Сочи.

НХЛ сомневается в необходимости участвовать в Олимпийских играх 2014 года, которые будут проходить в российском городе Сочи. Ее представители заявили, что лига, возможно, прекратит участвовать в Олимпиадах после февральских Игр в Ванкувере.

На прошлой неделе комиссионер Гэри Беттман (Gary Bettman) заявил, что участие в Олимпиаде в Северной Америке обеспечивает совсем другие преимущества, «чем в Японии, Италии и России». Игры, проходящие в таких местах, как Сочи, обычно не передают по телевидению в прайм-тайм, заметил он. «Я не уверен, что ради этого стоит нарушать расписание НХЛ».

Однако Овечкин, последние два сезона считающийся самым ценным игроком лиги, намерен участвовать в Олимпиаде-2014, что бы ни решила НХЛ. «Никто не может запретить мне играть за мою страну на Олимпийских играх», - заявил Овечкин в интервью ESPN в прошлом месяце, добавив: «Если мне скажут: «Ты не можешь играть» - что ж, до свидания».

Его примеру последовали другие русские звезды НХЛ. Таким образом, давление на лигу усиливается.

«Я полностью согласен с Александром, - заявил в прошлом месяце Евгений Малкин, играющий за «Питтсбург пингвинз», - Я готов заплатить штраф, но все равно буду участвовать».

Илья Ковальчук из «Атланта Трэшерз» говорит: «Мы заявляем, что отправимся в Сочи в любом случае».

Ассоциация игроков НХЛ активно поддерживает участие в Олимпиаде. Вопрос об этом может стать камнем преткновения, когда будет обсуждаться новый коллективный договор (действующий истекает в 2011 году).

В четверг позиция Овечкина по вопросу об Олимпиаде не изменилась.

«Всем известно, что я чувствую, - заявил Овечкин перед тем, как «Кэпиталз» проиграли «Рейнджерам» со счетом 4-3. – Я сказал то, что сказал. Я не меняю своего мнения».

Овечкин во многом не похож на типичную звезду хоккея. Он общителен и не теряется перед камерами, в отличие от тихого и неуклюже вежливого капитана выигравших «Кубок Стэнли» «Пингвинз» Сидни Кросби (Sidney Crosby). Овечкин часто появляется в неожиданных местах: то его видят, катающимся на сигвее по Вашингтону, то он забивает гол на тренировке «Редскинз», то его упоминает президент Обама в своей речи в Москве.

В июле Овечкин стал официальным послом Олимпиады в Сочи. Он испытывает к своей стране глубокие чувства. В августе в интервью российской спортивной газете, он рассказал, как его узнала продавщица в маленьком магазинчике в Сибири.

«Я много играл за сборную, понимаю, что такое патриотизм», - заметил он, добавив: «Я остро почувствовал, что это такое – Россия. Какая она родная, большая, и как нас, хоккеистов и сборную, здесь любят. Когда думаешь о таких людях, в два раза сильнее хочется выиграть Олимпиаду – для них, наших болельщиков».

Игры 2010 года станут четвертой Олимпиадой, в которой будут участвовать игроки НХЛ. Присутствие на Играх лучших игроков НХЛ усилило интерес к ним в Канаде и Северной Европе.

Помимо нежелания нарушать расписание игр НХЛ, лига не хочет участвовать в сочинской Олимпиаде из-за спора с российской Континентальной хоккейной лигой, предметом которого стали контракты игроков, плата за трансфер и вопрос контроля над потенциально прибыльным европейским рынком.

«Все это не должно иметь значения: это же Олимпиада, и в ней должны участвовать лучшие игроки мира, - заявил в телефонном интервью президент КХЛ Александр Медведев. – Предполагать, что лучшие игроки не примут в ней участия, значит разрушать Олимпийские игры и вредить развитию хоккея».

До Олимпиады в Сочи остается почти пять лет, однако если НХЛ решит в ней участвовать, это будет во многом заслуга Овечкина.