Два года тому назад с природным газом все было предельно ясно.

Доказанные мировые запасы газа составляют порядка 5600 триллионов кубических футов (ТКФ), что достаточно для обеспечения потребностей мирового развития на многие десятилетия вперед.

Следует отметить, что эти запасы условны, то есть, скопились в пористом пространстве песчаников или известковых разломов.

Кроме того, в отличие от нефти, на природный газ не существует единой мировой цены, а есть региональные рынки: азиатско-тихоокеанский. Европейский и североамериканский.
 
На каждом из них свои цены и политика складирования, различная политика распределения, различные структура цен и нормы потребления.

Хотя существуют центры продаж, где действуют открытые рынки, такие как Henry Hub в США и NBP в Великобритании, в большинстве договоров о поставке, как правило, действуют договорные цены. Однако, переговоры по данному вопросы зачастую ведутся исходя из рыночных цен на газ. С другой стороны, 50% запасов сосредоточены в трех странах: России, Иране и Катаре, в остальные 50% - странах ОПЕК.

Это означает, что доставка и распределение газа природного газа  во многих уголках планеты требуют его сжижения путем охлаждения до температуры  -160° Цельсия. Затем этот газ доставляется специальными танкерами.

На европейском рынке непрерывность поставки и потребления природного газа обеспечивают газопроводы, идущие из России и Африки, в первую очередь из Алжира. США ежегодно потребляют 25 ТКФ, из которых 20 ТКФ производятся внутри страны, 3,5 ТКФ доставляются по трубопроводам из Канады и 1,5 ТКФ - в сжиженном виде через четыре приемных терминала, где происходит процесс регазификации.

В связи с преждевременным увеличением на 5% потребления природного газа в США и сокращением поставок канадского газа в связи с ростом внутреннего спроса на этот углеводород, было решено сделать упор на сжиженный природный газ (СПГ). Картина выглядит следующим образом: 10 новых станций сжижения и сжатия природного газа вдобавок к 20 уже действующим; 40 новых терминалов регазификации вдобавок к 60 уже действующим и 50 новых танкеров вдобавок к 130 уже действующим. Также стоить отметить, что цены на природный газ всегда находились в достаточно тесной увязке с ценами на нефть, исходя из теплоотдачи каждого из этих видов углеводородного топлива.

Однако за последние годы положение дел значительно изменилось. С одной стороны, в результате интенсивных геологоразведочных работ запасы условного природного газа возросли до 10 миллиардов ТКФ, но действительно драматический оттенок в ситуацию с газом привнес «лютитовый газ».

Лютиты представляют из себя глинистые слои, перемежающиеся с песчаниками в вертикальном срезе земной коры. Лютиты, хотя и имеют внутри пустоты, но, в отличие от песчаников, между ними нет сообщения.

О существовании газа в лютитах знали и раньше, однако еще не была разработана технология для его промышленной разработки. В последние годы была создана технология, основанная на гидравлическом дроблении, что достигается посредством закачивания под высоким давлением смеси воды с песком и специальными химическими добавками.

Благодаря этой новой разработке, запасы природного газа в США увеличились на 27.000 ТКФ. Предположительно, подобные запасы находятся в Китае, помимо крупных залежей, имеющихся в Европе и России. Все это привело к огромным изменениями в перспективах добычи и использования природного газа.

После того, как в течение долгих лет соотношение стоимости нефти и газа составляло 92%, цены на газ перестали зависеть от цен на нефть.

Если в настоящее время баррель нефти стоит свыше 90 долларов, то преобладающая цена на природный газ составляет 5-6 долларов за миллион британских тепловых единиц (BTU), что равнозначно 30-36 долларам за баррель.

Эта новая ситуация болезненно сказывается на экономике тех стран, которые вложили немалые средства в производство и транспортировку СПГ. С другой стороны, многие крупные нефтяные компании заплатили колоссальные суммы за участки земли, в недрах которых содержится лютитовый газ.

Тем не менее, экологи высказывают все больше опасений, что добыча лютитового газа несет с собой риск заражения водоносных слоев, из которых берется питьевая вода.

Вопрос поставлен на обсуждение, а дискуссия приобретает все более острый характер. Агентство по охране природы США приступило к глубокому изучению данных рисков, которое должно быть завершено в 2012 году. Многое для многих поставлено на карту. От результатов данного исследования зависят перспективы добычи и использования как лютитового газа, так и природного газа в целом.