Мыс Канаверал, Флорида - Половина команды Международной космической станции (МКС) в понедельник стартует обратно на Землю, оставляя позади шаттл Endeavour и прощальный подарок для НАСА - ценную фотографию шаттла, припаркованного на орбитальном посту.

Тридцатилетняя программа по запуску космических шаттлов сворачивается, и НАСА ищет возможность снять какую-то знаковую фотографию одного из своих орбитальных кораблей за работой на космической станции. Соединенные Штаты после последнего грузового полета их корабля на МКС, запланированного на июль, когда программа закончится, смогут говорить, что 37 из всего 135 полетов шаттлов были совершены для строительства и поддержания работы МКС.

«Надеюсь, эти фотографии появится в школьных учебниках в ближайшие годы», - говорит Кеннет Тодд (Kenneth Todd), управляющий космической станции. «Было бы здорово, чтобы там был представлен шаттл с нами, а также с другими иностранными партнерами».

Единственный способ получить такие снимки - это сделать их с борта российского космического корабля «Союз», космического транспортного корабля, используемого для доставки экипажей на и с МКС.

НАСА подало идею фотографии с «Союза» своим российским партнерам ранее в этом году, но план сорвался по техническим причинам. Однако, тот факт, что отлет корабля Endeavour был задержан на две недели для устранения проблем с электрикой, предоставил еще одну возможность. Его 12-дневный визит совпал с запланированным по графику отлетом уходящего командира станции Дмитрия Кондратьева, итальянского астронавта Паоло Несполи (Paolo Nespoli) и астронавтки НАСА Кэтрин «Кэди» Коулмэн (Catherine "Cady" Coleman).

Троица должна забраться в одну из двух капсул «Союза» на станции для возвращения на Землю в понедельник, завершив свое шестимесячное пребывание в космосе. Их последней задачей перед приземлением станет одно дело. После отлета с космического аванпоста в 17.35 EDT (01.35 мск) Кондратьев отлетит на своем «Союзе» метров на 200 (656 футов) от станции, затем медленно развернет корабль на 130 градусов, а Несполи должен будет сделать фотографии и снять видео.

Это будет первый случай, когда шаттл и Международная космическая станция будут запечатлены вместе с удаленной точки обзора, а фоном будет служить вид на Землю из космоса.

Если по какой-либо причине понедельничную задачу выполнить не удастся, у НАСА будет еще одна последняя возможность получить снимок. Шаттл Atlantis должен прибыть на станцию в июле в рамках финальной миссии шаттлов. На это время не запланировано никакой ротации экипажа МКС, поэтому любые попытки фотографирования потребуют того, чтобы «Союз» отчалил от МКС и потом вновь припарковался у станции, а это более сложная операция, и она еще должна получить одобрение.

Кондратьев и его экипаж, вместе с ценными фотографиями, должны по расписанию приземлиться в 22.26 EDT (06.26 утра по московскому времени) в Казахстане. НАСА рассчитывает скопировать и распространить цифровые изображения в течение одного-двух дней.

Команда Endeavour, которая совершила два из четырех выходов в открытый космос для поддержания работы станции, в понедельник выполняла кое-какие нестандартные обязанности. Основной целью миссии, которая началась 16 мая, было доставить на станцию детектор-спектрометр альфа-магнитных частиц стоимостью в 2 миллиарда долларов и запчасти для МКС.

Три новых члена экипажа - космонавт Юрий Волков, астронавт НАСА Майкл Фоссум (Michael Fossum) и японец Сатоси Фурукава (Satoshi Furukawa) отправятся на МКС с космодрома Байконур в Казахстане 7 июня.

Endeavour и его экипаж - командир Марк Келли (Mark Kelly), пилот Грег Джонсон (Greg Johnson), выходившие в открытый космос астронавты Эндрю Фьюстел (Andrew Feustel) и Майкл Финк (Michael Fincke), и Грег Чамитофф (Greg Chamitoff), а также итальянский астронавт Роберто Виттори (Roberto Vittori) должны вернуться в Космический центр Кеннеди во Флориде 1 июня.