Есть ли жизнь на Европе? Несмотря на все предположения, ответ зависит не от Германии. Российские, британские и даже американские ученые могут найти доказательства того, что под ледяным покровом спутника Юпитера, имеющего такое же название как и наш континент, могут обитать живые существа. Хотя противоборствующие стороны это и отрицают, научная гонка началась. Все хотят первыми обнаружить неведомых живых существ на Земле, которые вот уже 15 миллионов лет идут параллельным путем развития, изолированные в сотнях озер, находящихся в Антарктиде под многокилометровой толщей льда.

Это соревнование началось несколько десятилетий тому назад и сейчас переходит в самую активную фазу.

Исследователи вот-вот достигнут заветной цели, и произойти это должно, когда исполнится ровно сто лет со дня первой научной гонки в Антарктиде, когда англичанин Роберт Скотт и норвежец Роальд Амундсен стремились первыми достичь Южного полюса.

Российские ученые идут впереди. Для своих исследований они выбрали озеро Восток, расположенного под одноименной российской полярной базой, где отмечены самые низкие температуры на планете. Она расположена на высоте 3 500 метров над уровнем моря, а температура здесь опускалась до 90º ниже нуля по Цельсию. Поэтому исследователям, стремящимся достичь озер, следует максимально использовать нынешний период антарктического лета, когда температура опускается всего лишь до 30º ниже нуля.

Это небольшое окно, ежегодно открывающееся с ноября по февраль, в течение которого можно вести исследования, является одной из причин того, что осуществление данного проекта ведется с 1990 года. Первые догадки относительно существования этих озер под многокилометровой толщей льда высказал в XIX русский мыслитель Петр Кропоткин, бывший не только отцом-основателем анархо-коммунизма, но также известным ученым и исследователем.

Пока вы читаете эту статью, научные сотрудники Санкт-петербургского Арктического и антарктического научно-исследовательского института (ААНИИ), возможно завершают бурение льда, скрывающего под своей толщей воды озера Восток, превосходящего по размерам озеро Виктория и считающегося одним из самых глубоких на Земле. Они заверяют, что могут пробурить лед в любой день.

Несмотря на обстановку секретности, окружающую работу российской экспедиции, руководитель пресс-службы ААНИИ Сергей Лесенков подтвердил в прошлую пятницу нашей газете, что «цель пока не достигнута», пояснив при этом: «Никто точно не знает, сколько льда еще осталось пробурить. Это связано с тем, что лед имеет очень большую толщину, превышающую 3 740 метров». Погрешность при расчете толщины составляет порядка 20 метров. Буровая установка проходит в день около 1,7 метров. Таким образом, если исходить из последних опубликованных расчетов, датчик, установленный на конце бура, должен находиться от пяти до пятнадцати метров до цели. «По всей видимости, цель будет достигнута этим антарктическим летом», заверяет он. Им уже необходимо поторапливаться: последний самолет вылетит 6 февраля, перед наступлением неблагоприятных погодных условий.

План российских ученых заключается в том, чтобы дать воде возможность подняться по пробуренной скважине на высоту около 50 метров, дать ей замерзнуть, а потом снова вернуться в декабре, чтобы взять образцы этого льда. Они не хотят, чтобы их обвинили в несоблюдении правил асептики. Советская методика, использовавшаяся при начале бурения, включавшая в себя использование керосина для сохранности бура, поставили под сомнение экологическую чистоту проекта. Поэтому, вместо того, чтобы опускать в воду какой-либо прибор, который занесет в нее примеси, они дадут ее выйти устремиться по скважине вверх, чтобы уже затем забрать в замерзшем состоянии. В течение антарктического лета 2012-2013 годов группа российских ученых намерена погрузить в воды озера Восток подводный аппарат, который проведет полномасштабное исследование его вод. Как заявил недавно в интервью американскому журналу Nature руководитель российской антарктической экспедиции Валерий Лукин, российская сторона подтверждает важность добиться первенства в изучении подледных антарктических озер после целой серии неудач в исследовании космического пространства.

Когда более десяти лет назад он начал работать над проектом исследования антарктических озер, британские ученые выбрали объектом изучения озеро Эллсворт (Ellsworth), расположенное в 2 600 километрах от озера Восток, и значительно меньшее по размерам. Оно расположено подо льдом толщиной 3 400 метров. Члены экспедиции British Antarctic Survey намерены достичь его, используя самый длинный в мир шланг длиной в 3,5 километра, по которому будет подаваться кипяток под давлением. Это позволит обеспечить большую экологическую чистоту работы по сравнению с российскими учеными.

Интересы науки не допускают гонки

На прошлой неделе была завершен первый этап их программы, заключавшийся в доставке на место 70 тонн оборудования, необходимого для завершения работ следующим антарктическим летом. Британские исследователи оставили оборудование рядом с местом, выбранным для взятия проб воды. Несмотря на их размеры и на то, что оно защищено от воздействия низких температур, англичанам придется прибегнуть к помощи спутниковой системы навигации (GPS), чтобы обнаружить это оборудование, когда они вернутся сюда в ноябре. То есть, они начнут работы раньше, чем российские полярники.

Тем не менее, руководитель британской экспедиции Мартин Сигерт (Martin Siegert), не считает, что речь идет о какой-либо гонке, подобной той, что была между Амундсеном и Скоттом: «Я так не думаю. Мы не заинтересованы в том, чтобы исследовать озеро или в том, чтобы первыми до него добраться. Мы заинтересованы в проведении научных изысканий, которые дадут ответы на вопросы о наличии жизни в озере, а также составить климатический перечень отложений», подчеркивает ученый.

«Условия в обоих озерах похожи друг на друга, так что мы вполне можем обнаружить схожих микробов», считает Сигерт, геофизик из Эдинбургского университета. Обе команды исследователей, равно как и будущая группа ученых из США, согласны с тем, что собранные ими образцы помогут понять, каковы условия жизни на холодных планетах, подобных спутнику Юпитера Европе или Эцеладу, спутнику Сатурна. Антонио Камачо (Antonio Camacho), профессор эволюционной экологии из Университета Валенсии, поясняет, что обнаруженные ими микроорганизмы «генетически будут отличаться от тех, что существуют на остальной части Земли. После нескольких миллионов лет изоляции, их развитие должно было приобрести неизвестные для нас формы. В наибольшей степени это похоже не внеземную экологическую систему», считает исследователь, побывавший на нескольких антарктических озерах. Камачо не думает, что будет обнаружено нечто, превосходящее по размерам микроба: «Не будет ни рыб, ни лягушек. Ничего этого не будет. А если вдруг и будет, то они в течение нескольких недель будут красоваться на обложках журналов Nature и Science». Он ни на минуту не сомневается в том, что речь идет именно о состязании: «Понятно, что существуют противоборствующие научные кланы, и все хотят быть первыми». Кто победит – станет ясно в конце года.