Вслед за новостями о скандальном судебном иске о неправомерном увольнении из источников стали поступать сообщения о том, что серьезные перестановки в управлении и вещании новостного телеканала Al Jazeera America, на самом деле, идут уже несколько месяцев.

Источники, знакомые с ситуацией, описывают картину отчаяния, царящего в штаб-квартире канала в Нью-Йорке, и давления со стороны компании-учредителя в Дохе (Катар) с целью как-то улучшить положение канала. Главный исполнительный директор Al Jazeera America Эхаб аль-Шихаби (Ehab Al Shihabi) в последнее время проводит больше времени в главном студийном комплексе AJA возле «Мэдисон-сквер-гарден», чем в административном здании на Нижнем Манхэттене.

Источники сообщают, что Al Jazeera America в последнее время была занята тем, что без лишнего шума и огласки заменила часть своих программ и новостных блоков эфиром Al Jazeera English, англоязычной службой, также основанной материнской компанией еще до запуска AJA — хотя когда AJA стартовала в 2013 году, руководство Al Jazeera усиленно подчеркивало, что новый телеканал не является преемником Al Jazeera English, а является отдельным вещателем. Также аль-Шихаби неоднократно выступал с заявлениями о том, что целью AJA является не формирование прибыли, а создание авторитетной информационной службы с акцентом на важные политические новости и серьезную журналистику.

В AJA подтвердили, что два человека из руководящего состава — исполнительный вице-президент по коммуникациям Дон Бриджес (Dawn Bridges) и исполнительный вице-президент по кадрам Диана Ли (Diana Lee) — подали заявление об уходе на этой неделе, и их увольнение в данный момент оформляется. Источники также сообщают, что аль-Шихаби внедрил ряд изменений, которые «оттеснили на второй план» президента AJA Кейт О’Браейн (Kate O’Brian), ранее работавшей на телеканале ABC News и приглашенной два года назад для запуска AJA.

Также сообщается о том, что за последние месяцы по факту сильно сократились полномочия Дэвида Досса (David Doss), старшего вице-президента по текущим делам, ранее работавшего на ABC News и CNN, и Марси МакГиннис (Marcy McGinnis), старшего вице-президента по информированию, ранее работавшую в управлении CBS News. Пресс-служба AJA сделала заявление в среду, что в отношении роли О’Браейн «не произошло никаких изменений». На протяжении своей карьеры в AJA МакГиннис возглавляла службу по сбору информации, а недавно ее перевели на не вполне понятную должность по «информированию». Источники утверждают, что в ближайшем будущем вслед за Бриджес и Ли последуют и другие сотрудники с руководящих должностей.

Судебный иск о неправомерном увольнении против AJA был подан во вторник бывшим сотрудником вещателя Мэтью Люком (Matthew Luke). В иске утверждается, что высшее руководство негласно приводит в исполнение «антиамериканскую» политику и неуклонно увеличивает количество сотрудников с Ближнего Востока на руководящих должностях.

Также Люк в своем иске утверждает, что был уволен в феврале за свою жалобу в отдел кадров на дискриминацию сотрудников женского пола и заявления антисемитского характера со стороны старшего вице-президента AJA по вещанию и технологиям Османа Махмуда (Osman Mahmud). В AJA воздержались от комментариев в отношении предстоящего судебного разбирательства, но сделали следующее заявление: «Наша компания серьезно относится к подобным вопросам и отреагирует на них в соответствующей юрисдикции. Соблюдение принципов разнообразия и всеобщего включения является основополагающим для миссии компании Al Jazeera America, и структура руководства, программа вещания и состав персонала компании тому наглядное подтверждение».

По данным из некоторых источников, в прошлом году аль-Шихаби постоянно курсировал между штаб-квартирой канала Al Jazeera в Дохе (Катар) и США. Практически в самом начале года он обосновался в офисе студийного комплекса на 34-й улице Манхэттена и оказывает все больше влияния на формирование эфира канала. В прошлом аль-Шихаби был консультантом по менеджменту в компаниях Arthur Andersen и Deloitte, пять лет назад он занял должность главы службы международных новостей канала Al Jazeera. Изначально он был принят на должность временного CEO AJA после покупки каналом Current TV, однако слово «временный» исчезло из названия его должности уже больше года назад. Аль-Шихаби проводит длительные совещания среди сотрудников, на которых обсуждаются программы, таланты и стратегии канала. «У него какой-то бессистемный подход», — считает один из бывших сотрудников канала. — «Нет никакого плана действий. Передачи появляются и уходят, также и люди».

Среди телепередач, которые недавно были удалены из эфира — The Stream, которая считалась образцом гражданской журналистики из онлайн-ресурсов. Ранее в этом месяце AJA объявил о запуске новой получасовой программы с акцентом на внешней политике, которая называется «Компас с Шейлой МакВикар» (Compass With Sheila MacVicar). Премьерный показ состоится 10 мая, планируется, что программа будет выходить через воскресенье.

Закулисная возня, хаос и постоянное перекраивание эфирных планов — обычное явление для всех новостных каналов широкого профиля или же новичков на рынке телевещания. Выход Al Jazeera на американский рынок был эффектным: в конце 2012 года за 500 миллионов долларов канал приобрел американский кабельный канал Current TV, бывший тогда в бедственном положении, у его владельца экс-вице-президента США Альберта Гора (Al Gore) и других инвесторов. Внушительность суммы, которую Al Jazeera выложил за Current TV, красноречиво говорила о том, как сильно канал хочет покорить американский рынок телевещания, претворяя в жизнь стратегию материнской компании по созданию глобальной информационной сети.

Толстый кошелек материнской компании, спонсируемой партнером из нефтедобывающего Катара, позволил каналу AJA пообещать своим зрителям, что во главу угла будут поставлены серьезные новости, а чепуха транслироваться не будет, а решающее влияние на формирование эфира будет иметь весомость содержания, а не прибыли и рейтинги. «Мы не намерены отказываться от своей индивидуальности в угоду американскому каналу, — заявил аль-Шихаби в интервью журналу Variety в июне 2013 года. — Мы не будем, как другие организации, абсолютизировать прибыль. Al Jazeera America будет отражать ценности канала Al Jazeera и нести его миссию».

После приобретения Current TV, AJA пришлось потратить миллионы долларов на вербовку опытных руководителей и рядовых сотрудников для бригады выпуска новостей, которые сутки напролет не вылезали из студийного комплекса, готовясь к запуску канала, назначенному на 20 августа 2013 года. В дополнение к основным филиалам AJA в Нью-Йорке и Вашингтоне, было открыто 10 дополнительных офисов по всей Америке.

Перспектива работы на телеканале, который был достаточно хорошо обеспечен, чтобы позволить себе ставить качество новостей выше рейтингов и соображений прибыльности, прельщала многих журналистов, как молодых, так и многоопытных. Программа эфира нового канала получила высокую оценку за исчерпывающие репортажи и упор на международные события, возможный благодаря широкому охвату материнской компании. В прошлом году документальный сериал-расследование «Fault Lines» дважды получил Премию Пибоди.

Распространение влияния эфира англоязычной службы Al Jazeera English на AJA обескуражило многих сотрудников, поскольку было воспринято как свидетельство финансового давления со стороны материнской организации. Когда готовился запуск AJA, аль-Шихаби многократно обещал, что новый канал будет независим от Al Jazeera English, отчасти по той причине, что перед ним стояла задача сохранить соглашения о кабельном вещании, заключенные еще Current TV. Тогда он обещал сотрудникам, что будет создан полностью новый канал, ориентированный на США. Сегодняшние достижения AJA — это охват 60 миллионов американских семей и сделки со всеми крупнейшими многоканальными видеодистрибьютерами — такими, как Comcast, Time Warner Cable, DirecTV и Dish Network.

Нет сомнения в том, что позиция канала в рейтингах, а также доходы AJA от рекламы оставляют желать лучшего. За первые три месяца этого года число зрителей AJA выросло с 16 тысяч за первый квартал прошлого года до, в среднем, 35 тысяч. По рейтингу компании Nielsen, AJA занял 104-е место из 106 финансируемых рекламой кабельных каналов. Реклама на канале ограничивается сообщениями «прямого отклика» и информационными роликами.

Помимо узкой аудитории, у AJA есть и другая головная боль — стойкое общественное убеждение, что материнская компания телеканала так или иначе связана с террористическими организациями Ближнего Востока. Одним из самых серьезных источников раздражения для канала стала Семейная организация Флориды (FFA), которая базируется в городе Тампа. Организация, провозгласившая себя «защитником американских ценностей», тщательно отслеживает по рекламным роликам всех спонсоров AJA и всеми правдами и неправдами пытается заставить их разорвать сотрудничества с каналом. На официальном сайте ассоциации сообщается, что с помощью нажима и устрашения ей удалось отвадить от AJA 223 компании.

Поправка: В ранней версии статьи сообщалось, что с эфира снята также вечерняя передача «Inside Story», в которой гостей интервьюирует ведущий Рэй Суарес (Ray Suarez). Программа переезжает на новую съемочную площадку в Вашингтоне и вернется в эфир уже 4 мая.