Купаясь под ясным и тихим небом в лучах солнца, которые принесли удивительное тепло в Северный Ледовитый океан, шапка полярного льда сократилась до рекордно малых для июля месяца размеров, что привело к дальнейшему сокращению площади плавучих льдов.

В этом месяце средний размер арктического ледового покрова составил всего около 8 миллионов квадратных километров. Это примерно на 210000 квадратных километров меньше предыдущего рекорда, установленного в 2007 году, о чем свидетельствуют последние данные Национального центра данных по исследованию снега и льда. Это на 2 с лишним миллиона квадратных километров ниже установленного с помощью спутников в период с 1979 по 2000 годы среднестатистического показателя за июль.

Это поразительное сокращение ледовой шапки, которое в последние недели существенно замедлилось. Но оно стало настоящим даром небес для коммерции а также предвестником дальнейшего уменьшения площади морского льда.

Согласно сообщению Национального центра данных по исследованию снега и льда, «на морских путях в Северном Ледовитом океане льда для этого времени года гораздо меньше, чем обычно». А новые данные свидетельствуют о том, что старейший арктический лед исчезает все больше.

Из-за таяния льдов российский Северный морской путь открылся как никогда рано, в связи с чем судоходство между Европой и  Беринговым проливом стало вполне реальным делом. Россия планирует, что ее ледоколы до конца лета осуществят проводку между двумя полушариями до 15 судов, о чем сообщает Barents Observer. (Россия также объявила о планах строительства еще шести ледоколов к сезону 2012 года.)

Согласно этому сообщению, как минимум одно принадлежащее Бельгии судно уже прошло по Северному морскому пути, успешно перевезя по Северному Ледовитому океану через Берингов пролив в китайский порт 70000 тонн нефтяного конденсата.

«Воспользовавшись более ранним, чем обычно, таянием морского льда в районе Карского и Баренцева моря, танкер Perserverance вышел 29 июня 2011 года из российского порта Мурманск в сопровождении двух ледоколов. 14 июля  проводка была завершена», - сообщает Национальный центр данных по исследованию снега и льда. «Компания планирует направить этим летом по Северному морскому пути еще шесть или семь судов».

Но судьбу арктического льда предугадать всегда сложно, и динамика здесь никогда не шла по прямой.

Несмотря на удивительно ранее начало таяния льдов у берегов Азии и Аляски, Северо-Западный проход через Канадский арктический архипелаг был «забит льдом» до конца июля, сообщает центр. Тем не менее, сокращение ледового покрова на севере Канады все равно опережает среднестатистические показатели, и может повторить рекорд 2010 года, когда лед в этом легендарном проходе сократился до рекордно малых с 1968 года размеров.

«Откроется или нет в текущем году судоходный канал - это будет определяться погодными условиями следующих нескольких недель, и пока это кажется вполне возможным», - сообщает центр.

Есть еще одно осложнение. Погода изменилась, и отступление льда замедлилось. Последние две недели в центральной части Арктики чередуются полосы низкого давления и штормы, что существенно замедляет таяние льдов. К концу июля общее количество льда установилось на показателе, который выше уровня 2007 года. Кроме того,  уже несколько недель не отмечается дневных рекордов таяния.

Хорошие новости? Может, все возвращается на круги своя? Видимо, нет.

«Такая перемена погоды привела к похолоданию, лет разошелся и стал тоньше, но площадь ледового покрова увеличилась», - поясняет центр данных по исследованию снега и льда.

Плавающие льды покрывают большую территорию, чем в начале августа 2007 года, но в этом ледяном поле меньше толстых льдин благородного голубого цвета старше пяти лет. Именно такой лед стал когда-то основой для полярной ледовой шапки.

«До последнего времени центральная часть Северного Ледовитого океана и Канадский арктический архипелаг служили прибежищем для самого старого и толстого льда, - отмечается в сообщении центра. – Однако новые данные говорят о том, что возраст льда в этих местах снижается».

Летний морской лед это одна из самых важных на Земле особенностей окружающей среды, и отслеживание сезонных изменений его границ стало своего рода предвестником климатических изменений. Сокращение летнего ледового покрова напрямую способствует изменениям климата, так как более темные участки открытой воды поглощают больше солнечной энергии, чем ярко-белые плавучие льды. Освободившийся ото льда океан нагревается быстрее, что в свою очередь ускоряет процесс таяния льдов.

Но морской лед также является естественной средой обитания белых медведей, моржей и тюленей, способствуя сохранению их здоровой популяции. Когда эта летняя площадка для охоты и проживания исчезает, морским животным приходится уплывать дальше или проводить больше времени на берегу. Поэтому им труднее добывать пропитание, и они чаще становятся жертвами хищников.

Если сравнить последние данные по ледовому покрову за июль с данными за 21 год в период с 1979 по 2000 годы, то мы увидим, что разница колоссальная. Это выглядит так, будто с лица Земли на Крайнем Севере исчезла сезонная морская среда обитания размером с Аляску, Вашингтон и Орегон вместе взятые.