Россия и Европейское космическое агентство (ЕКА) готовятся к началу совместной миссии на Красную планету под названием «ЭкзоМарс», которая стартует на космодроме «Байконур» в Казахстане.

У этой миссии две задачи. Во-первых, аппарат «ЭкзоМарс» должен будет провести детальный анализ состава атмосферных газов Марса, сделав особый акцент на метане, который может указывать на наличие жизни. Во-вторых, он должен будет доставить на поверхность Марса спускаемый модуль, чтобы подготовить почву для еще одной миссии, которая стартует несколькими годами позже.

Успех этой миссии станет значимой вехой для обоих партнеров, поскольку ЕКА добралось до орбиты Марса всего лишь однажды, в 2003 году, а России так и не удалось это сделать, несмотря на множество попыток.

«Это невероятно захватывающее событие. Речь идет о серии миссий, которые пытаются найти ответ на один из фундаментальных вопросов науки: есть жизнь за пределами Земли», — сказал планетолог Питер Гриндрод (Peter Grindrod) из колледжа Беркбек Лондонского университета, который сотрудничает с Космическим агентством Соединенного Королевства.

«Если мы обнаружим, что жизнь есть и в других точках Солнечной системы, это станет гигантским открытием, поэтому доказательства должны быть очень убедительными. Как говорят, исключительные заявления требуют исключительных доказательств», — сказал он в интервью изданию Telegraph.

Одна часть проекта «ЭкзоМарс» — это Марсианский Газовый Анализатор (TGO), который будет исследовать состав атмосферы Марса, сделав особый акцент на следах метана.

На Земле примерно 90% метана вырабатывается живыми организмами, поэтому вполне разумно предположить, что на Марсе этот газ тоже вырабатывается в результате неких биологических процессов. Однако его источником также могут быть геологические системы.

Приборы TGO способны анализировать и другие газы, которые будут обнаружены наряду с метаном, и определять процент других изотопов углерода в метане, что позволит выяснить происхождение метана.

«Однако даже если источником метана являются живые организмы, этот вовсе не значит, что на Марсе до сих пор есть жизнь, — говорит Хакан Сведхем (Hakan Svedhem), сотрудник миссии ЕКА, отвечающий за работу TGO. — Метан мог удерживаться под поверхностью Марса в результате различных процессов и освободиться только сейчас».

Вторая часть проекта «ЭкзоМарс» — спускаемый модуль «Скиапарелли», который отделится от орбитального модуля 16 октября 2016 года и начнет спуск на поверхность Красной планеты, который должен завершиться 19 октября.

Сотрудники "Талес Алениа Спейс" рядом с орбитальной станцией европейско-российского проекта по изучению Марса "ЭкзоМарс 2016" в чистовом цехе предприятия


Как только он окажется на поверхности Марса, его приборы проведут несколько тестов, однако его главная задача заключается в том, чтобы продемонстрировать его способность войти в атмосферу Марса, произвести спуск и плавную посадку на поверхность планеты.

«Развитие технологий играет очень важную роль, — сказал в интервью ВВС директор ЕКА по научной работе Альваро Гименес (Alvaro Gimenez). — Если вы хотите быть партнером в будущем, в следующих миссиях на Марс, вы должны продемонстрировать способность вашего оборудования совершать посадку. Если вы не можете этого сделать, значит, вы еще не достигли нужного уровня. Мы должны показать, что мы сами способны это сделать».

Если все пойдет по плану, то через два года, в 2018 году, стартует вторая ступень миссии «ЭкзоМарс». Однако из-за финансовых вопросов ее начало может быть отложено до 2020 года, то есть до того момента, когда Земля и Марс снова будут расположены ближе всего друг к другу.

В ходе этой второй миссии, независимо от того, когда она прибудет на Марс, на его поверхность должен будет опуститься более совершенный марсоход, который сможет пробурить в его коре отверстие  глубиной в два метра — для сравнения нынешние марсоходы НАСА способны сделать отверстие всего в несколько сантиметров глубиной.

Ученые надеются, что, если им удастся пробурить более глубокие скважины, это увеличит их шансы на обнаружение признаков жизни, как говорится на сайте ЕКА: «Образцы, взятые под поверхностью планеты, с большей долей вероятности могут включать в себя биомаркеры, поскольку разреженная атмосфера Марса почти не защищает его поверхность от воздействия радиации и фотохимических процессов».