MP3-плееры стали настолько естественной и неотъемлемой частью интернета, что очень трудно представить себе то время, когда не было высококачественной "сжатой" музыки. Но такое время было. И даже когда МР3 получил широкое распространение, организация, маршрутизация и проигрывание музыкальных коллекций оставалось делом хлопотным и тяжелым.

И тут появляется Winamp – легко настраиваемый МР3-плеер с обложками, со списками воспроизведения, который «действительно может надрать задницу ламе», как гласит его слоган. В конце 1990-х эта программа была у каждого музыкального фаната, она стала глобальной, и сразу последовали предложения купить ее за большие деньги. Хорошо известно, как эту компанию купила AOL в июне 1999 года за 80-100 миллионов долларов. И почти сразу после этого Winamp утратил свои новаторские преимущества.

Наступила 15-я годовщина Winamp, но громких фанфар не слышно. Похоже, интернет забыл этого выскочку с его странным слоганом, который, как казалось одно время, совершит революцию в цифровой музыке. А такая возможность у Winamp была, это точно.

«Winamp вполне мог оказаться на тех позициях, которые сегодня занимает iTunes, если бы не плохое управление AOL, которое началось сразу после покупки», - сказал Аrstechnica первый генеральный директор Winamp и ее первый сотрудник Роб Лорд (Rob Lord).

Основной разработчик программы Джастин Франкель (Justin Frankel) согласился с ним в интервью, которое он дал BetaNews. (От интервью для данной статьи Франкель отказался.) «Я всегда надеялся, что они образумятся и поймут, что убивают Winamp, а потом найдут выход из положения. Но AOL всегда была поглощена своей внутренней политикой, и там ничего не делалось», - заявил он.

Проблемы начались с самого начала, потому что Nullsoft не хотела становиться обычным подразделением компании. Например, в 2000 году, всего спустя год после поглощения, Франкель выпустил новую децентрализованную сеть обмена файлами Gnutella (и раскрыл ее исходный код), что по вполне понятным причинам вызвало приступ яростного гнева у больших шишек из штаб-квартиры AOL в Далласе, штат Виргиния.

К началу 2004 года журнал Rolling Stone назвал основателя Nullsoft «самым опасным компьютерным гиком в мире». Но такие компании как AOL не лучшее место для компьютерных гиков. В том же году Франкель ушел из компании, написав на своем сайте несколько строчек, которые позднее были удалены: «Для меня кодирование это форма самовыражения. Компания контролирует самые эффективные средства самовыражения, какие у меня имеются. Для меня как для личности это неприемлемо, и поэтому я должен уйти».

Сегодня Winamp продолжают совершенствовать, выпуская все новые версии. В 2010 году AOL выпустила первую версию Winamp для мобильной операционной системы Android, а в 2011 году - для Мас. Это поразительно, но даже по прошествии многих лет AOL по-прежнему зарабатывает приличные деньги на этой программе, хотя и отказывается публиковать официальные цифры. Но бывшие сотрудники компании, работавшие над Winamp, считают, что выручка от нее в настоящее время составляет около 6 миллионов долларов ежегодно. У программы до сих пор миллионы пользователей во всем мире, и в США проживает лишь малая их часть.

Однако все ссылки на богатую историю этого приложения – хорошую и плохую – с нынешнего сайта Winamp удалены, или о ней просто ничего не говорят. Там лишь большая пустая страница. (Уточнение: один читатель нашего издания отмечает, что страничка с историей удалена, а ссылка на страничку с именами бывших сотрудников возвращает пользователя на исходную страницу.) Так как же получилось, что Winamp прошляпил свой невероятно успешный старт в музыкальном сетевом бизнесе и все шансы на лидерство? А вот как.

Исход из пустыни

Как и в большинстве  других  компаний, программа Winamp была создана для решения «болезненной проблемы». В чем ее суть? Двадцать лет тому назад было чрезвычайно сложно организовывать и проигрывать сжатую музыку, которая только начинала завоевывать ведущие позиции в мейнстриме.

Стоявшие за созданием формата МР3 немецкие ученые выпустили свой первый кодировщик в июле 1994 года. Но на протяжении последующих трех лет было все так же трудно обмениваться файлами и находить получаемые музыкальные файлы. Франкель создавал программы, «потому что  это были такие программы, которыми я хотел пользоваться», заявил он авторам блога Digital Tools в 2008 году. «Winamp перерос желание иметь хороший и приятный способ прослушивания МР3 на компьютере. Это был не первый МР3-плеер, но плеерами до него мне пользоваться  не хотелось».

До появления Winamp, особых вариантов не было, за исключением Windows Media Player и RealPlayer. Но в середине 1990-х эти плееры не могли делать даже такие элементарные вещи как списки воспроизведения, не говоря уже о индивидуальных обложках и зрительном ряде. Кроме того,  их невозможно было столь же строго и эффективно программировать, как Winamp. Даже сегодня объем инсталлятора Winamp для Мас составляет всего 4,2 Мбит. Для сравнения, у инсталлятора iTunes для Мас этот объем просто умопомрачительный – 170 Мбит.

Плеер WinAMP (Windows Advanced Multimedia Products) был выпущен в свет 21 апреля 1997 года. В следующем году, когда была официально создана его материнская компания Nullsoft, Winamp стал условно-бесплатным программным продуктом за 10 долларов. Но ведь за условно-бесплатные программные продукты никто не платит, так? Нет, не так.

«Ничего не взламывалось [если ты не платил], ни одна функция не открывалась, - сказал Аrstechnica Роб Лорд. – В том году накануне продажи AOL мы получали доходы в 100000 долларов в месяц по 10-долларовым чекам. Это были бумажные чеки, приходившие по почте!»

В то время Лорд уже сделал свою первую заявку на славу и известность: он стал соучредителем музыкального интернет-архива Internet Underground Music Archive. То было первое в мире легальное онлайновое хранилище музыки. В то время Роб Лорд учился в Санта-Крузе в Калифорнийском университете. Сегодня он работает в своей собственной начинающей компании Sherpa.io, базирующейся в Инкубаторе. Это совместное рабочее пространство, находящееся в Сан-Франциско всего в пяти минутах ходьбы от первой штаб-квартиры Twitter. На этой площадке размещается и работает целый ряд компаний высоких технологий и медийных фирм. Разработчики и предприниматели тусуются в солнечные дни в Южном парке, где есть изысканный сырный ресторан, такерия, а также ресторан французской кухни с убийственно вкусными пирожными. И это очень далеко от родного города Франкеля Седоны в Аризоне, где появилась на свет Nullsoft.

Сидя на диване в конференц-зале Инкубатора, одетый в футболку, шорты и сандалии Лорд рассказывает мне о своей работе в Nullsoft, которая началась в мае 1999 года.

«Моя должность называлась директор онлайновой стратегии, хотя мы не знали, что это значит, - говорит он. – Тогда принималась масса стратегических и тактических решений практически по всем вопросам, за исключением кодирования самого приложения. Кодированием занимался Джастин, и он единственный имел доступ к исходной программе. А я помогал, оценивая функции продукта с коммерческой точки зрения. Я стал инициатором создания платного сайта».

Лорд должен был думать о том, как зарабатывать деньги для компании. Как и у большинства стартапов в 1990-е годы, коммерческий план предусматривал баннерную рекламу и партнерские сделки с другими компаниями-новичками. Лорд, которому в то время было под тридцать, переехал из Калифорнии и стал работать вместе с 18-летним Франкелем, который жил с родителями в Седоне. Его отец Чарльз Франкель работал юрисконсультом компании и директором по финансовым вопросам. Этот городок в аризонской пустыне с его 10000 жителей каждый год посещают миллионы туристов. Он десятилетиями становится домом для людей, стремящихся насладиться природными красотами штата и приобщиться к «духовности» этого места.

«Там царит дух сурового индивидуализма, у людей - очень строгие нравы и склад характера, и именно в таком месте родился Франкель», - рассказывает Лорд. Дух Седоны давал о себе знать при принятии  важных коммерческих решений. Лорд вспоминает один момент, когда им недоставало информации, чтобы с уверенностью принять решение. «Мы просто сделаем это, а дальше – как вселенная решит, - вспоминает он слова Франкеля. – Я думаю, это неплохо характеризует тот режим, в котором мы работали – беспричинно ничего не происходит».

Поиск покупателя 


Вселенная решила, что Winamp великолепен. За первые два года работы Лорда в Nullsoft база пользователей Winamp увеличилась в четыре раза – с 15 до 60 миллионов человек. И тогда же начали поступать предложения о покупке. «Мы не отказывались ни от одной встречи», - вспоминает Лорд.

Немногие компании называли цену сразу и напрямик. Свои предложения они облекали в такие фразы как «у вас, парни, есть планы на будущее»? Вскоре стало трудно противиться предложениям в районе 100 миллионов долларов.

В июне 1999 года компания Nullsoft была приобретена вместе с начинающей фирмой из Сан-Франциско Spinner, занимавшейся потоковыми мультимедиа (за обе было заплачено 400 миллионов долларов). Отец Джастина Чарльз Франкель от сделки с AOL получил вторую по размерам долю в виде акций в размере 15 миллионов долларов на то время. А сам Джастин получил акций почти на 60 миллионов долларов по состоянию на тот момент.

Сейчас Лорд говорит, что Nullsoft была продана в «момент сладостного безумия» менее чем за год до объявления о слиянии AOL и Time Warner, которое прозвучало в январе 2000 года и закончилось ярким провалом.

AOL объединила обе компании на базе штаб-квартиры Spinner. Это был склад на Алабама-стрит, превращенный в офисное помещение. Переезд в Сан-Франциско, конечно же, изменил ритм жизни крошечной Nullsoft. «Я почувствовал это непосредственное соседство и смену среды. Раньше, находясь в Седоне, мы с Франкелем работали прямо у него в комнате, а встречи и совещания проводили в офисе его отца, на единственной улице города», - говорит Лорд.

Все участники  сделки ждали, что в результате получится нечто значительное и важное. «В то время все исходили из того, что AOL может занять по-настоящему крупные позиции в музыке, создать в своих стенах очередной MTV – а это что-то значило в музыке в 90-е годы», - рассказал в прошлом месяце Аrstechnica Фред Макинтайр (Fred McIntyre). Макинтайр пришел в Spinner в 1998 году на должность вице-президента, и до 2004 года он работал непосредственно с Winamp, после чего перешел в AOL. В 2007 году он вернулся в Winamp.

«Общая логика заключалась в том, что Spinner создала сервис, и что у нее была проверенная команда менеджеров, - заявил Макинтайр. – Winamp создала продукт и платформу, способную генерировать большую аудиторию пользователей».

«AOL купила обе компании, не сообщив нам подробностей», - вспоминает Джош Фелсер (Josh Felser). Фелсер стал соучредителем Spinner и работал ее президентом с конца 1997 до середины 1999 года, а позднее стал вице-президентом AOL, отвечающим за оба подразделения. Сегодня он занимается венчурными инвестициями в Freestyle Capital. «Они объединили нас, а меня поставили во главе обоих брэндов. Было очевидно, что у нас разные методы работы, но никто не мог предугадать, что они войдут в столкновение».

Сначала Winamp плыла на гребне волны. «У Winamp.com в конце 1990-х были сотни миллионов просмотров страниц ежемесячно, - говорит Макинтайр. – Мы просто проталкивали туда рекламные объявления. Сам по себе это был весьма прибыльный бизнес – без бешеных доходов, но все равно с хорошей выручкой».

Но вскоре проблемы стали очевидны.

Столкновение культур

Бывшие сотрудники говорят, что между корпоративной культурой Spinner и Nullsoft существовала глубокая пропасть. Еще хуже было то, что приобрели их одновременно, и порой было непонятно, кто и за что отвечает. Команда Nullsoft, в которой на момент поглощения работало всего четыре человека, оказалась буквально в окружении сотрудников Spinner, которые давно уже сидели за своими письменными столами по периметру офиса в бывшем складе. Когда там появились люди из Nullsoft, они разбили лагерь посреди складского помещения, отгородившись большим куском брезента.

В богатой и самоуверенной Nullsoft у штурвала стояли Лорд и Франкель. Именно она принимала решения о найме некоторых сотрудников после поглощения, среди которых был Чамат Палихапития (Chamath Palihapitiya), ставший потом вице-президентом Facebook и совладельцем команды Golden State Warriors. В прошлом году газета New York Times назвала его «нестандартным венчурным капиталистом».

«В первый день работы я пришел в офис – там прямо посередине висел этот огромный брезент», - вспоминает Палихапития в своем интервью  Аrstechnica.

«Там, в Потреро Хилл, в прошлом была мастерская. Там было очень светло, а крыша из стеклянных панелей поднималась, и в помещение проникал свежий воздух и солнечный свет. У парней из Nullsoft был этот гигантский брезент, так что внутри у них всегда было темно. Мне очень хотелось узнать, что же происходит за этим занавесом?»

Палихапития канадец, а его семья приехала из Шри-Ланки. Он изучал электротехнику в Университете Ватерлоо, а после выпуска год работал в канадской инвестиционной фирме BMO Nesbitt Burns в подразделении вторичных ценных бумаг. Но проработав год на канадском финансовом фронте, Палихапития ощутил скуку и написал заявление с просьбой взять его на работу в «любую компанию, которая занимается интересными вещами».

«Я просился в Winamp, eBay, Google, и мне везде отказали, кроме Winamp, - говорит он. – У меня были вполне приличные технические знания и навыки. Я понятия не имею, почему они меня взяли. Практического опыта у меня по сути дела не было. Просто мне казалось, что это великолепная компания. Честно говоря, я очень мало знал о ней, но думал, что эти люди много достигнут, поэтому для меня это лучший шанс».

Несмотря на недостаточную коммерческую подготовку, Франкель, Лорд, Стив Гедикян (Steve Gedikian) (сейчас он старший управляющий в Apple) и Иэн Роджерс (Ian Rogers) (ныне возглавляющий Topspin) сумели существенно расширить бизнес Winamp. (Гедикян и Роджерс также отказались дать интервью  для этой статьи.)

Но трения со Spinner породили гораздо больше проблем, чем все брезенты вместе взятые. Первые проблемы между сестринскими компаниями возникли сразу после решения AOL о поглощении. Руководство AOL решило, что несмотря на наличие у Nullsoft обширной пользовательской базы, Spinner более зрелая компания с более традиционным менеджментом. Поэтому ей по сути дела передали функции административного и финансового управления обоими подразделениями.

«Были разногласия по дележу бюджета. Роб Лорд рассвирепел, узнав, что Spinner получила больше управленческих функций и денег, чем Winamp, хотя его компания была крупнее, чем Spinner», - признался Аrstechnica Джош Фелсер.

«Winamp поднялась с 15 миллионов [в 1999 году] до 60 миллионов [в 2001-м], - сказал Роб Лорд. – Это было какое-то извращение. Мы сидели в одном офисе со Spinner. У них было 40-60 сотрудников, у нас всего четыре. База пользователей у нас была в 10 раз больше, а развивались мы гораздо быстрее. Это была странная ситуация. Ведь это мы все раскрутили».

«Она могла стать Pandora»

Nullsoft играла вторую скрипку по отношению к Spinner. Но и все прочие компании в составе группы AOL Interactive Properties (включая ICQ, MapQuest и т.д.) играли вторую скрипку по отношению к традиционному кормильцу AOL под названием «Service».

Согласно документу 10-K, поданному AOL в Комиссию по ценным бумагам и биржам 30 июня 2000 года, у его сервиса доступа к интернету было 23,2 миллиона пользователей, в то время как у Winamp их было 25 миллионов. В то же время,  сервис приносил огромные деньги, и AOL хотела активно продвигать его среди той аудитории, которая редко им пользовалась.

Одно крайне негативное по своим последствиям корпоративное решение было принято в 2000 году, когда Палихапития и Макинтайр написали обоснование к бизнес-плану по созданию продукта, которому суждено было стать первым в AOL сервисом подписки на музыку. Но идея воплотилась в продукт лишь в 2003 году под названием MusicNet, и произошло это спустя два года после того, как Rhapsody в 2001 году запустила свой собственный сервис музыкальной подписки.

Фред Макинтайр утверждает, что одна из главных причин отказа AOL сосредоточиться на платном музыкальном сервисе состояла в том, что компания хотела пользоваться собственной системой учета и формирования счетов, которая применялась для ее сервиса.

«AOL с фанатизмом относился к этой идее, что счета надо формировать через ту же систему, которая использовалась в сервисе», - говорит он, сравнивая эту настойчивость с роковым решением Yahoo заставить пользователей Flickr применять свой идентификатор для регистрации на сервисе обмена фотографиями.

Это также выявило более серьезную проблему для Winamp и для ее корпоративной культуры внутри AOL. Дело в том, что ее главными пользователями были музыкальные фанаты, компьютерные энтузиасты и люди, которым было небезразлично, на какую скорость передачи данных закодированы их MP3. Иными словами,  в начале 2000-х годов главные пользователи Winamp испытывали неприязнь к AOL как к компании. (А может, у них просто вызвали отвращение все эти рекламные диски AOL.)

«У Winamp сегодня была бы более обширная аудитория в США, если бы AOL не пыталась заставить людей устанавливать Netscape, AOL или что-то еще, хотя они хотели установить Winamp», - делает вывод Макинтайр.

Джаша Франклин Ходж (Jascha Franklin-Hodge) начинал работать в Spinner инженером, а в 2003-м он стал директором разработок программ. Позднее он стал соучредителем компании Blue State Digital, которая формировала в 2008 году стратегию Барака Обамы в социальных медиа.

«Когда задумываешься о том, что было у AOL в начале 2000 года, - сказал он Аrstechnica, - понимаешь: единственное, чего им не хватало для создания современной медийной системы, это аппаратного устройства. У них [в Winamp] было первоклассное программное обеспечение для воспроизведения, а теоретически, хотя и не на практике, у них была библиотека с контентом [Time Warner], которую можно было сделать первопроходцем в потоковых мультимедиа. И радиосервис. То есть, были все составляющие. AOL могла стать Spotify или Pandora».

Но не стала, а осталась AOL. Несмотря на любовь компьютерных гиков, музыкальных фанатов и миллионов пользователей Winamp, главная стратегия AOL состояла в переводе этих пользователей на свой сервис. При этом она игнорировала или не придавала значения стратегии платных услуг. Прошли годы, и сервис с Winamp пришли в упадок. (Сегодня у AOL всего 3,3 миллиона пользователей.)

Макинтайр говорит об этой проблеме прямо и жестко: «С 2002 по 2007 год Winamp была тем активом, ценность которого AOL признавала, но ни черта не понимала, что с этим делать».

Альтернативные истории

Конечно, другая проблема состоит в том, что к концу 2001 года появились первые iPod. Хорошо известно, как сам Стив Джобс во время презентации этого продукта отметил, что MP3-плееры существуют, но по сравнению с iPod они дерьмо. К 2003 году Apple продала миллион iPod и запустила электронный магазин музыки iTunes Music Store.

«Apple полностью доминировала в этой области и сокрушила ее, - заявляет Франклин-Ходж. – Я думаю, она подготовила условия – те 26 миллионов пользователей AOL, что были в США в конце 2002 года, составили первоначальную основу клиентской базы для iPod. Это были люди, понимающие, почему цифровая музыка более выгодна и успешнее помогает потреблению. Они создали эту дверь, а мы просто не смогли пройти через нее, как это сделала Apple”.

С ним согласны и другие бывшие сотрудники. Они объясняют медленный упадок Winamp неспособностью AOL в полной мере использовать  базу пользователей этой программы.

«AOL сделала больше любой другой известной мне компании для отказа от успеха, - сказал Палихапития, развивавший бизнес компании на начальном этапе. – Эти бюрократы на каждое решение смотрели как на политическое. Так что по-настоящему ценные идеи засыхали на корню».

Хотя на создание MusicNet ушло немало времени, этот музыкальный сервис с ограниченной загрузкой (а позднее и с подпиской) вначале обогнал всех – ну, то есть, до тех пор, пока на смену ему в 2003 и 2004 годах не пришел iTunes. Если бы Winamp, Spinner и AOL принимали другие решения, история цифровой музыки могла бы пойти совсем иным путем.

«Ничто не может заменить исполнение решений, - заключает Палихапития. – Я думаю, так случается в большинстве случаев поглощений: приобретатель пытается слишком сильно контролировать приобретаемого. Головной организм душит  молодую компанию. Иногда это происходит невольно, без злого умысла. Но именно так заканчивается большинство  поглощений. Так произошло и в нашем случае. Если бы они приобрели Nullsoft, а потом позволили ей работать самостоятельно, могла ли она добиться большего? Наверняка».

Тем временем, основное приложение, известное своей простотой, быстротой и легкостью, несло потери. В августе 2002 года вышла 3-я версия Winamp (к тому времени в Nullsoft было уже 15 сотрудников), которая подверглась существенным переделкам. По мнению некоторых пользователей, она была очень громоздкой, в связи с чем многие вернулись к предыдущей версии. К 2003 году начали быстро продвигаться наверх iTunes and iPod. Для Winamp настали трудные времена.

Но у Франкеля, создавшего Winamp и Gnutella, дефицита идей не ощущалось. К сожалению, все его идеи вызывали у AOL только возмущение.

Когда Американская ассоциация звукозаписывающих компаний RIAA готовила иски против пользователей Gnutella, Франкель  продолжал биться с руководством AOL в Далласе, пытаясь вырвать Nullsoft и себя самого из цепких и длинных рук материнской компании. Кроме Gnutella, которая вышла в сентябре 2000 года, Франкель создал программу, блокировавшую рекламу на Instant Messenger компании  AOL. После этого Даллас сказал ему, чтобы он без его разрешения не вел никаких блогов.

«AOL как компания не должна была просто сидеть на заднице, пытаясь не потерять своих клиентов в большом количестве, - заявил он в интервью Rolling Stone, которое вышло в номере журнала от 13 января 2004 года. – Что я имею в виду. Я акционер компании. Я хочу, чтобы она проводила инновации, я хочу, чтобы она делала полезные для мира вещи, чтобы она была социально сознательной».

Споры достигли своей кульминации к середине мая 2003 года, когда Франкель выпустил кодированную сеть WASTE с чатом и обменом файлами. Произошло это в четвертую годовщину поглощения Nullsoft. Естественно, AOL уже через 24 часа забила во все колокола.

Франкель так описывал напряжение того времени Rolling Stone в 2004 году: «Мы отбрыкивались от всего этого дерьма AOL сколько могли». Когда компания попыталась настоять на том, чтобы иконка AOL мгновенно появлялась на рабочем столе пользователя при установке Winamp, Франкеля прорвало. «Но вы взгляните правде в глаза! Наши пользователи не хотят применять AOL! Они считают, что это дерьмо!» - заявил он.

Франкель согласился остаться и дождаться выпуска Winamp 5. Программа появилась в декабре 2003 года, и Франкель в январе ушел из компании. В течение года после него компанию покинул Гедикян, и AOL окончательно задвинула Nullsoft, переведя оставшихся там разработчиков в Даллас. В то время журнал Slate горько посетовал на закрытие последней «инакомыслящей хайтековской компании».

Winamp под капельницей


Наверное, самое удивительное в этой истории то, что Winamp не скончалась сразу и незамедлительно в 2004 году. На протяжении следующих трех лет казалось, что она находится в состоянии глубокого застоя. За это время не вышло ни одной новой версии.

Старший технический управляющий AOL Бен Лондон (Ben London) взял в свои руки бразды правления Winamp в Далласе в августе 2004 года. Он признал, что постоянно меняющаяся корпоративная стратегия AOL сдерживает развитие.

«У них просто отсутствует терпимость к долгосрочным инвестициям, - сказал он Аrstechnica. – Мы тщательно разрабатываем дорожную карту на полугодие, и вдруг бац! – начинается реорганизация, создаются другие подразделения, появляются новые движущие силы, и нас просят сосредоточиться на другом аспекте продукта».

Однако часы Winamp продолжали тикать. Когда в десятилетний юбилей выхода первой программы Winamp в 2007 году появилась новая версия, компания достигла пика продаж за период после ухода Франкеля. По словам Лондона, активная база пользователей составила в этот момент 90 миллионов человек.

«У Winamp не было коммерческого персонала, - говорит давний менеджер AOL Сэм Вебер (Sam Weber), который в 2006 году стал директором Winamp по развитию бизнеса, а в 2007-2008 годах руководил все компанией. – Бен Лондон руководил пятью разработчиками, которые держали под капельницей сайты shoutcast.com, winamp.com и клиентскую базу, не давая им умереть».

По словам Вебера, он вместе со своей командой узнал нечто неожиданное по поводу Winamp. В то время как в США количество ее пользователей постоянно сокращалось и дошло до ничтожных размеров, на международном рынке наблюдалась совершенно иная история.

«Что делать, если у вас 50 миллионов пользователей по всему миру, 90 процентов из них живут за пределами США, а у вас команда из шести человек в округе Колумбия?» - задался вопросом Вебер. Тщательнее изучив ситуацию, команда Вебера поняла, что у них пять миллионов пользователей Winamp в Турции, два миллиона в Бразилии и так далее.

Тогда коллектив попытался разработать новый бизнес-план для компании, задав себе вопрос о том, сумеет ли он создать сервис по скачиванию данных, потоковый сервис, или ему придется ограничиться продажей рекламы при установке.

«Шаг за шагом мы постарались возродить свое сообщество пользователей, выпустив свой продукт заново, создав его новую версию – новую в плане интерфейса, кодер-декодеров и технологий, сделав Shoutcast проще и удобнее в использовании, - рассказывает Вебер. – Мы начали предлагать платные услуги пользователям, заходившим к нам на сайт, и что еще важнее, мы перевели свой сервис на несколько иностранных языков».

Короче говоря, новая команда Winamp в Далласе начала делать то, что AOL должна была сделать уже давно.

«Главное это не испортить хорошее дело, - заявляет Вебер. – Не надо использовать  его в качестве  механизма предоставления услуг под маркой AOL. Надо делать сервис более подходящим для людей, которые его используют».

Итак, версия Winamp 5.5 впервые вышла на немецком, польском, русском и французском языках. Но что еще важнее, компания начала задумываться над тем, как делать деньги на пользователях, применяя модель, получившую название «freemium».

«Вы продаете улучшенную версию продукта с надбавкой, - объясняет Вебер. – Вы применяете эту систему freemium (бесплатные услуги в виде премии), и продажи увеличиваются. Если вы убедите купить эту версию один процент пользователей, то это уже реальный бизнес».

В настоящее время версия Winamp Pro продается за 20 долларов. Если эту цифру умножить на сотни тысяч пользователей, которые платят за услуги, то получаются уже миллионные прибыли. Еще один способ заработать – это продажа рекламы непосредственно на сайте Winamp.com. А поскольку сайт ежемесячно посещают несколько миллионов уникальных пользователей, на нем легко можно неплохо подзаработать.

Но есть способ еще лучше. Надо разместить плеер Winamp на панели инструментов браузера. Как объяснил Вебер, это приносит «чертовски хорошие деньги – поиск дает гораздо больше, чем баннерная реклама».

«У Google есть соглашение с AOL по поиску, поэтому мы применяем сервис контекстной рекламы Google в интересах Winamp, - рассказывает он. – У нас миллионы запросов в день, и мы может рекламировать eMusic. Каждый раз, когда кто-то что-то ищет, вы с этого имеете свою долю. Это реальные деньги для начинающей компании. Если модель с момента моего прихода не изменилась, то это потому, что  реклама идет на большую аудиторию».

Второе пришествие?

Спустя 15 лет после создания Winamp все ее первые сотрудники давно уже ушли (большинство заняло другие посты в Кремниевой долине, в основном в технологическом и музыкальном секторе), и продукт Winamp живет дольше без Франкеля, чем с ним. Его пользовательская база по-прежнему в состоянии застоя, в то время как конкуренты, такие как Rdio, Spotify и Pandora, не говоря уже о iTunes, которая в прошлом году продала свою 15-миллиардную песню, продолжают процветать.

Однако Гено Йохам (Geno Yoham), занимающий пост генерального директора компании с октября 2008 года, утверждает, что у Winamp как у медиа-плеера все будет хорошо, особенно на формирующихся рынках, куда еще не проникла компания Apple.

«iTunes это номер один, а мы номер два, - заявляет он. – Брэнд Winamp очень ценный, это медиа-плеер, стоящий на нашей стороне».

Как заявляет компания, в настоящее время у нее около 30 миллионов пользователей по всему миру (это данные анализа по трафику компании comScore), причем в США пользователей менее миллиона. Компания также нацеливается на конкретные платформы (читай – Android), а не на конкретные рынки. Компания сообщает, что после выхода Winamp для мобильной операционной системы Android в октябре 2010 года ее установили 19 миллионов раз. Сможет ли Winamp подняться снова?

«Мы опять думаем о покупке Winamp», - говорит бывший руководитель Spinner Джош Фелсер, ныне занимающийся венчурными инвестициями. По его словам, он вместе с другими инвесторами пытался выкупить Winamp у AOL в 2003 году. Он до сих пор влюблен в идею Winamp и в то сообщество, которое породила эта программа. Он считает, что кто-то и сейчас может успешно воспользоваться ее потенциалом.

«Winamp начал нечто социальное в музыке, - говорит он, пренебрежительно отмахиваясь от системы обмена музыкальными файлами, которую Spotify сейчас использует в Facebook. – Это просто наблюдение за тем, что слушают люди. Это неправильная система».

«У Winamp была очень конкретная, нетерпеливая, соображающая в новых технологиях база пользователей. Понять это очень важно. Какие функции мы хотим завести в эту программу, чтобы она снова стала актуальной? Не знаю. Над этим надо серьезно думать».

Вместе с тем,  он признает, что серьезных разговоров с AOL о возможной покупке не ведется.

«Идея начать все заново с существующего уровня [есть аудитория пользователей, есть история] воодушевляет, - говорит он с улыбкой, - Но я об этом серьезно не задумывался».