Глобальное потепление может обернуться катастрофой для окружающей среды, однако те страны, что заглядываются на Северный полюс, видят в нем и благоприятные возможности.

«У нас никогда не было такой ситуации, когда океан приближался буквально за ночь, - говорит политолог из университета Калгари Роб Хьюберт (Rob Huebert), занимающийся изучением проблем безопасности в Арктике. – Лед никого не подпускал, и вдруг оказывается, что он вот-вот исчезнет. Что же будет дальше?»

Возможно, будет версия «Большой игры» для XXI века, подобная той, что развернулась в XIX столетии в горах и пустынях Центральной Азии между Россией и Британией. Тогда главным призом были богатства Индии. Сегодня это новые морские пути и неисследованные месторождения, среди которых - 13% мировых запасов нефти и 30% природного газа.

Россия снова включилась в эту игру. Она отправляет в Северный Ледовитый океан свои подводные лодки, чтобы собрать геологические образцы. А в 2007 году она установила там титановый флаг, чтобы этим символом подтвердить свою заявку на часть морского дна, простирающуюся до самого Северного полюса. Она утверждает, что это продолжение сибирского континентального шельфа. Если у России все получится, ее границы расширятся, и она станет обладательницей примерно пяти миллиардов тонн нефти и природного газа.

Китай, находящийся в полутора тысячах километров от Северного полярного круга, не может претендовать на эти территории, однако этот самый крупный в мире потребитель энергии вкладывает миллиарды в канадские нефтяные и газовые проекты. Пекин также внезапно выразил желание стать членом ранее никому не известного Арктического совета. Эта организация, куда входят Канада, Дания, Финляндия, Исландия, Норвегия, Россия, Швеция и Соединенные Штаты Америки, а также представители коренных народов Арктики, была основана в 1996 году для защиты окружающей среды и обеспечения безопасности на море. Но поскольку сегодня на кону такие колоссальные запасы полезных ископаемых, политика этого совета приобретает все большее значение.

Канада, которая будет следующим председателем в Арктическом совете, может поддержать усилия Китая, направленные на участие в дискуссиях совета, хотя правом голоса Пекин обладать не будет. «Налицо тревога по поводу Китая, существующая на определенном уровне, но как вежливо сказать об этом?» - спрашивает Хьюберт. Существует опасение, что более прочные связи между Канадой и Китаем могут привести к росту напряженности в канадско-американских отношениях.

Соединенные Штаты  и их северный сосед также не могут прийти к согласию относительно Северо-Западного прохода. Это легендарный морской путь, пролегающий в Северном Ледовитом океане вдоль побережья Северной Америки. В августе 2007 года он впервые освободился ото льда на всем своем протяжении. Путь через этот проход как минимум на 4000 миль короче, чем обычный маршрут через Панамский канал. Он сокращает время в пути на две недели, а это может дать огромные преимущества таким крупным экспортерам, как Китай. Канада настаивает на том, что часть прохода лежит в пределах ее границ, однако США и Европа заявляют, что этот морской путь лежит в международных водах.

С другой стороны Северного Ледовитого океана Россия претендует на право владения Северным морским путем, который с 2008 года в летнее время и в начале осени становится пригодным для судоходства, позволяя судам сокращать растояние между Европой и Азией. В 2011 году по этому пути прошли два финских танкера, продемонстрировав потенциальные возможности для ускорения доставки нефти в страны тихоокеанского региона.

Но не ждите, что новые нефтяные фонтаны забьют в Арктике в ближайшее время. Некоторые энергетические компании отказались от программ разведочных работ, поскольку они связаны с большими издержками. А инженеры так пока и не изобрели технологии добычи энергоресурсов  в суровых северных широтах. Хотя лед Арктики тает, легко уступать свои богатства она не намерена.