София — Лидеры некоторых западных стран обеспокоены тем, что Болгария, которая в течение нескольких десятилетий была одним из самых верных членов советского блока, снова попала под влияние Москвы, несмотря на то, что она уже много лет входит в состав западных альянсов.
Малейший уклон Софии в сторону востока может подорвать попытки Евросоюза и США выступить единым фронтом против российского президента Владимира Путина, который стремится восстановить влияние России на Украине и в некоторых других бывших советских республиках.
Болгария уже 10 лет является членом НАТО, а в 2007 году ее приняли в Евросоюз. Тем не менее, эта балканская страна с ее православными церквями и архитектурой советской эпохи до сих пор ощущает тесную культурную и политическую связь с Россией.
«Россия всегда будет близка сердцам болгар, — заявил Явор Симеонов (Yavor Simeonov), глава молодежного крыла правящей Социалистической партии страны. — Болгария всегда находилась между Россией и Европой, и ей не нужно выбирать между ними. Она может выбрать средний путь».
За последние три месяца шаги, предпринятые коалиционным правительством, вызвали массу опасений среди европейских дипломатов в Софии и чиновников в Брюсселе. 
В апреле пакет законов, позволяющих российскому экспортеру природного газа «Газпром» обходить законы Евросоюза о регулировании конкуренции на болгарском отрезке газопровода «Южный поток», вызвал ряд предупреждений о возможных штрафных мерах со стороны Еврокомиссии, представители которой также отметили, что в новом болгарском законе можно найти несколько точных цитат из первоначального документа, предложенного «Газпромом».
В то время как другие бывшие страны Варшавского договора осудили аннексию Крыма Москвой, глава парламентского комитета по отношениям с Россией, социалист Михаил Миров (Mikhail Mirov), направил российскому парламенту письмо с поздравлениями.
Несмотря на то, что София поддержала первый раунд санкций Евросоюза против России, в мае социалисты из парламентского комитета по вопросам внешней политики внесли предложение выступать против дальнейшего ужесточения санкций.
Как сообщает болгарское государственное информационное агентство, премьер-министр Пламен Орешарский (Plamen Oresharski) неоднократно выступал против эскалации санкционной войны в отношении России, призывая к «сбалансированной позиции» в вопросе украинского кризиса.
«Мы беспокоимся, потому что мы видим усиление российского влияния во многих секторах, — объяснил один высокопоставленный европейский дипломат в Софии. — Когда речь заходит о санкциях, болгары становятся потенциальным слабым звеном в Европе, что может вызвать некоторые проблемы». 
Болгария, самая бедная страна Евросоюза, может ощутить на себе последствия украинского кризиса гораздо острее других стран, в прошлом находившихся по ту сторону Железного занавеса.
Польша, решительно занимающая прозападные позиции, в гораздо меньшей степени зависит от поставок российских энергоресурсов, также как и Румыния, которая вступила в Евросоюз вместе с Болгарией в 2007 году. В коммунистическую эпоху обе эти страны старались уменьшить свою зависимость от Москвы.
Страны Балтии считают Москву бывшим оккупантом, тогда как София видит в ней друга. Единственный нефтеперерабатывающий завод в Болгарии контролируется российской компанией «Лукойл», а ее единственная атомная станция работает на российском ядерном топливе.
«Все сосредоточились на Украине, однако этот кризис может спровоцировать мягкую дезинтеграцию Евросоюза», — считает Иван Крастев (Ivan Krastev), председатель научно-исследовательского Центра либеральных стратегий в Софии.
«Мы имеем дело с расхождением интересов поляков и жителей стран Балтии, которые ощущают себя крайне незащищенными, и болгар, которые не хотят никаких сдвигов и считаю позицию Евросоюза в отношении России необоснованно враждебной», — добавил он.
Министерства внешней политики и экономики Болгарии не ответили на просьбу дать интервью. Представители правящей Социалистической партии — прямой наследницы тех коммунистов, которые руководили Болгарией до падения Берлинской стены — неоднократно заявляли, что они стремятся к европейскому будущему, подчеркивая, что лидер партии Сергей Станищев (Sergei Stanischev) также является председателем Партии европейских социалистов.
Российское посольство в Софии никак не отреагировало на просьбу прокомментировать ситуацию.
Правительство Болгарии продемонстрировало свою приверженность линии Запада, согласившись с первоначальными санкциями в отношении России и приняв участие в военно-морских учениях в Черном море, которые состоялись уже после начала украинского кризиса.
Болгария в прошлом уже пострадала от последствий некоторых решений Москвы: в 2009 году она замерзала вместе с Украиной, когда Россия перекрыла поставки газа в связи с возникшими спорами о его цене.
По мнению некоторых западных чиновников, откровенные пророссийские заявления правительства отчасти связаны с выборами в Европейский парламент, состоявшимися в мае, которые стали своего рода референдумом по вопросу эффективности политики нынешнего правительства. Если это так, то пока неясно, какое воздействие они оказали: правоцентристская оппозиция пришла на выборах первой, набрав около 30% голосов и намного опередив социалистов, набравших 19%. 
Тем не менее, по словам представителей социологических центров, российская пропаганда — которую распространяют посредством российских телеканалов и промосковских газет — находит все больший отклик среди болгар.
Опрос, проведенный в мае американской компанией Gallup, показал, что число респондентов, поддерживающих пророссийские силы на Украине, было практически таким же, как и число тех, кто поддерживает правительство в Киеве. 
Еще один опрос, проведенный в конце апреля болгарским центром Alfa Research, показал, что, хотя 40% опрошенных поддерживают членство Болгарии в Евросоюзе, 22% выступают в поддержку вступления этой страны в зарождающийся Таможенный союз во главе с Москвой.
«Сейчас Болгария разрывается между двумя сторонами. Евросоюз не принес богатства, на которое надеялись многие ее жители в последние несколько лет, и многие из них испытывают ностальгию по советскому прошлому, — говорит директор Alfa Research Боряна Димитрова (Boryana Dimitrova). — Нас называли троянским конем России в Евросоюзе из-за нашего прошлого, и это, возможно, действительно так».
По мнению политических аналитиков, за последние годы экономическое влияние Москвы в Болгарии действительно расширилось — особенно в энергетическом и медийном секторах — тогда как Евросоюз сосредоточился на борьбе с последствиями кризиса ее государственного долга. 
Россия является вторым по значению торговым партнером Болгарии после Германии. Представители Министерства иностранных дел Болгарии заявили, что жесткие экономические санкции в отношении Москвы нанесут удар по 2000 болгарских компаний, где работают в общей сложности 80 тысяч человек.
С точки зрения многих болгар, было бы глупо выступать против Москвы, поэтому сейчас необходимо попытаться укрепить связи с ней.
«Мы не должны забывать о том, что мы многим обязаны России. Мне было немногим за 30, когда сменился режим, но с тех пор я так и не увидела никаких существенных улучшений, — сказала Галя Илиева (Galya Ilieva), 55-летняя сиделка, которая в прошлом была квалифицированным инженером. — Мы понесли колоссальные убытки, когда потеряли доступ к российскому рынку. Если мы не начнем восстанавливать эти связи, мы останемся ни с чем».
Однако, по мнению других групп, правительство Болгарии должно продемонстрировать свою верность Европе, иначе страна окажется под мощным влиянием России.
«Многие болгары хотят стать европейцами, но нам постоянно что-то мешает, — говорит Магдалена Гуенова (Magdalena Guenova), 38-летний менеджер отдела информационных технологий. — Я считаю, что влияние России всегда было очень сильным, но прежде оно оставалось в тени. Теперь оно оказалось на поверхности».