В середине августа жизнь бойцов отряда украинской армии, базирующегося вокруг деревни Степановка на юго-востоке Украины, превратилась в кошмар.

Перестрелка между ними и пророссийскими сепаратистами продолжалась около двух недель. Однако солдаты украинской армии выполнили свое задание, перекрыв поставки через расположенную неподалеку российско-украинскую границу в бастион ополчения Донецк, расположенный в 100 километра к северо-востоку.

«А потом пришли русские», — сказал один из солдат этого отряда в беседе с репортерами Financial Times, сжимая потрескавшиеся и опухшие пальцы.

По его словам, десятки танков, бронетранспортеров, ракетных систем и военных грузовиков без каких-либо опознавательных знаков появились на дороге со стороны границы. Этот отряд внезапно оказался лицом к лицу не только с ополченцами, но и с военнослужащими регулярной российской армии, и столкнулся с артиллерийскими ударами, наносимыми с территории России, которые, по словам другого украинского солдата, превратили этот район в «настоящий ад».

Когда появились слухи о том, что вскоре здесь появятся чеченские наемники, известные тем, что они пытают своих пленников, чтобы продолжить операцию по «зачистке», оставшихся в живых бойцов украинского отряда охватила паника.

«Несколько наших парней выстрелили себе в голову прямо на моих глазах, — рассказал один солдат, попросивший сохранить его имя в тайне, потому что ему запрещено разговаривать с прессой. — Другие бросали оружие и бежали. Некоторым из нас посчастливилось остаться в живых».

Появление солдат российской регулярной армии стало переломным моментом в четырехмесячном конфликте на востоке Украины, существенно понизив шансы украинской армии, которая ранее, казалось, была близка к тому, чтобы окончательно разбить ополченцев.

Оказалось, что президент России Владимир Путин готов сделать все возможное для того, чтобы не допустить разгрома ополчения, и превратить внутренний украинский конфликт в необъявленную войну между Украиной и Россией.

Петр Порошенко был вынужден объявить о начале перемирия, которое уже длится неделю, и искать возможности заключить договор с г-ном Путиным, даже несмотря на то, что это позволит ополченцам удержать контроль над частью территорий на востоке страны в своих руках и, таким образом, сохранить влияние Москвы на Украине на много лет вперед.

«Мы не можем одержать победу в войне с Россией, не сделав того, что сделал Советский Союз во время Второй мировой войны — то есть не уничтожив тысячи наших граждан», — сказал один из советников президента.

Мир узнал о масштабах наращивания военной мощи России на территории Украины только 28 августа, когда один из представителей НАТО заявил, что там находятся «более тысячи» российских солдат. К концу прошлой недели НАТО озвучило цифру в 3000 солдат, а украинские власти утверждают, что в настоящий момент на территории Украины, по некоторым оценкам, находятся около 10 тысяч российских военных.

Несмотря на то, что Москва продолжает все отрицать, киевские чиновники и солдаты украинской армии считают, что некоторое число представителей российских спецслужб и военной разведки руководили операциями ополчения начиная с апреля.

Однако, по словам Александра Данилюка, советника министра обороны Украины, наращивание сил российской регулярной армии началось приблизительно месяц назад. В тот момент гуманитарный конвой, состоявший из 280 грузовиков, выехал из Москвы и направился на восток Украины в рамках миссии, которую г-н Данилюк называет обманным маневром.

Колонны с российской гуманитарной помощью начали пересекать границу сразу в нескольких пунктах, быстро преодолев украинские пограничные части, такие как часть в районе Степановки.

Одновременно с этим, как рассказал солдат из другого украинского пограничного пункта, расположенного недалеко от Амвросиевки, артиллерийские удары российской армии, которые она наносила с той стороны границы, образовали зону поражения. «Нас постоянно обстреливали с территории России, а мы даже не имели права открыть ответный огонь», — объяснил этот солдат.

По словам украинских солдат, сепаратисты были плохо вооружены и плохо организованы. Российские войска, напротив, хорошо организованы и имеют гораздо более совершенное оружие, чем солдаты украинской армии.

У российской армии есть ракетные комплексы «Ураган», способные наносить точные удары на расстоянии 35 километров. «Наших солдат уничтожали, и они даже не успевали увидеть противника, — сказал вышеупомянутый советник президента. — Это было похоже на мясорубку».

Некоторое число российских военнослужащих пересекли границу недалеко от другого удерживаемого ополченцами города — Луганска, вытеснив отряды украинской армии с территории городского аэропорта. Другие зашли с южного фронта и помогли ополченцам захватить город Новоазовск, расположенный на побережье Азовского моря. После этого Киев забеспокоился, что они могут добраться до Мариуполя, являющегося стратегическим портом, и открыть сухопутный коридор в Крым, аннексированный Россией в марте.

Российские войска продвинулись по направлению к Донецку, захватывая города, ранее отвоеванные украинкой армией. По слухам, часть российских военных, которые разгромили отряды украинской армии под Степановкой и Амвросиевкой, остановились в Иловайске, расположенном в 30 километрах к югу от Донецка, в ожидании кровавой решающей битвы.

После того как в середине августа прокиевский батальон захватил часть Иловайска и попросил прислать подкрепление, по словам г-на Данилюка, правительство направило туда около 3000 солдат украинской армии. Но прибывшие отряды российской армии быстро их окружили.

Когда 29 августа солдаты украинской армии и добровольческих отрядов договорились с российскими командирами о, как им казалось, безопасном «коридоре» из Иловайска и начали уходить оттуда, на них устроили засаду. В той резне погибли около 200 солдат украинской армии, и теперь, по официальным данным, число погибших прокиевских военнослужащих достигло почти 1000 человек, хотя многие военные на местах уверены, что эта цифра намного больше.

«Иловайск обернулся катастрофой. Он деморализовал нашу армию», — сказал другой советник президента.

К 1 сентября контроль над Иловайском вновь оказался в руках ополчения. Рано утром 3 сентября г-н Порошенко позвонил г-ну Путину, чтобы обсудить условия мирного договора.