Руководители Пентагона и представители военной промышленности опасаются, что через какое-то время новые китайские истребители «стелс» составят в бою достойную конкуренцию американским. И действительно, Китай демонстрирует на авиашоу Чжухай в провинции Гуандун свой последний малозаметный истребитель J-31. Чтобы достойно ответить на брошенный вызов и противостоять нарастающей угрозе, Пентагону понадобится продолжать закупки F-35 и начать разработку истребителя будущего.

«J-31, а также J-20 (еще один китайский истребитель-невидимка) это наглядная демонстрация усилий, прилагаемых Китаем для сведения на нет тех значительных преимуществ, которыми обладают США, имея самолеты F-22 и F-35 (компании Lockheed Martin), — сказал один высокопоставленный американский военачальник, обладающий глубокими знаниями об истребителях так называемого пятого поколения. — Они признают, что самолеты четвертого поколения (типа F-15, F-16, F/A-18, российский Су-27 и так далее) быстро устаревают. Вступительный взнос в войну пятого поколения это самолет пятого поколения, и они это понимают».

На самом деле, некоторые руководители из области авиации полагают, что J-31, основанный, по мнению многих военачальников и руководителей авиационной отрасли, на украденных технологиях F-22 и F-35, постепенно достигнет уровня американских истребителей. «Я думаю, со временем они станут летать на равных нашим истребителях пятого поколения. А как иначе — ведь промышленный шпионаж живет и здравствует», — сказал USNI News один опытный летчик, знающий самолет F-35.

Даже если у J-31 не будет 100-процентного паритета с F-22 и F-35, это может быть не так уж и важно, поскольку у китайских самолетов могут оказаться такие серьезные возможности по нанесению ущерба американской армии, что ведение боевых действий будет слишком дорогостоящим. «Я думаю, мы сможем довольно долго сохранять небольшое превосходство, однако это означает существенные потери и слабые возможности по сдерживанию, — сказал один высокопоставленный военачальник из ВВС. — Давайте представим, что F-22 сталкивается с современными воздушными угрозами вне зоны действия ракет «земля-воздух», и у него соотношение потерь 30 к одному по отношению к Су-30 или J-11. Когда появятся J-20 и J-31, даже соотношение потерь три к одному сделает все преимущества слишком дорогостоящими».

Китай создает J-20 и J-31, потому что F-22 и F-35 имеют большое превосходство над существующими истребителями. Для китайцев уже непозволительно терять 30 самолетов, сбивая один-единственный F-22. «Наши конкуренты знают существующие реалии и упорно работают над тем, чтобы ликвидировать то большое опережение, которое мы создали, вложив средства в эти самолеты, — сказал высокопоставленный военный представитель. — Они продолжают свои усилия и создают паритет в воздухе».

Этот военный представитель отметил, что сам факт разработки Китаем таких машин как J-20 и J-31 говорит о необходимости F-35 для вооруженных сил США. «J-31 должен заставить пересмотреть свои логические доводы любого, кто сомневается в необходимости F-35, — заявил он. — Какую бы критику мы ни слышали по поводу Raptor и Lightning, это невероятные машины, и они буквально по всем характеристикам многократно превосходят все то, что летает в мире. Да, они сложны, дороги, не доведены до совершенства, но они представляют огромный скачок вперед по сравнению с любым истребителем из нашего арсенала».

Вместе с тем, этот представитель военного ведомства сказал, что хотя J-31 внешне производит большое впечатление, Соединенные Штаты еще очень многого не знают о его возможностях. «Сделать самолет, который быстро летает и выглядит как невидимка, может любой, — заявил он. — J-31 выглядит шикарно. Если не считать того, что это очевидная подделка F-35».

На разработку самолета с характеристиками малозаметности уходит очень много времени, и в основном не из-за самого самолета, а из-за радара, прочих приборов обнаружения и измерения, и систем кабины. Разработка и совершенствование этих технологий требует длительного времени. Далее, нужно немало времени для совершенствования методов производства таких исключительно сложных машин как F-22 и F-35. «Самые впечатляющие и важные характеристики наших самолетов пятого поколения относятся к тому, что находится внутри — а это комплекс приборов и информационное превосходство, — заявил военный представитель. — Мы разработали все это не за один день. Нам понадобилось много времени, чтобы выйти на тот уровень, где мы находимся сегодня, и где мы по-прежнему сохраняем свои преимущества».

Но Китай со временем тоже усовершенствует свои J-20 и J-31. Это лишь вопрос времени. «Они когда-нибудь тоже дойдут до такого уровня, это надо четко понимать, — сказал военный представитель. — Это произойдет не завтра, не послезавтра, однако сам факт, что Китай дебютирует с этим самолетом, многое говорит о его решимости и последовательности».

Но и Пентагон тоже не собирается почивать на лаврах. В ВВС и ВМС уже разрабатываются планы по созданию истребителей следующего поколения, которые помогут восстановить превосходство Америки. Программа ВВС носит название F-X, и ее цель — создать замену ультрасовременному F-22 в виде нового истребителя завоевания превосходства в воздухе. А ВМС ведет работу в рамках программы по созданию ударного истребителя F/A-XX, чтобы заменить им F/A-18E/F Super Hornet компании Boeing. «F-X вернет им недосягаемое преимущество… Будем надеяться, что он станет достаточно мощным устрашающим фактором, удерживающим возможного противника от военных действий», — заявил высокопоставленный представитель ВВС. Новый истребитель ВВС это более амбициозный проект, чем довольно скромная концепция F/A-XX для ВМС, и нацелена эта машина будет не на нынешнее поколение китайских истребителей-невидимок, а на последующие. «F-X в большей степени предназначен для борьбы с моделями новых поколений, которые появятся после J-20 и J-31, и он в большей степени предназначен для действий в очень неприятных зонах досягаемости зенитно-ракетных комплексов».