Широко распространено мнение о том, что лунную гонку времен холодной войны выиграли США. Но так ли это? Ведь Советский Союз отправлял на Луну автоматические спускаемые аппараты задолго до того, как на ее поверхность ступил Нил Армстронг, размышляет обозреватель BBC Future.

Около 10 вечера по хьюстонскому времени 20 июля 1969 г. телевизионные станции по всему миру прерывают свои программы, чтобы передать экстренное сообщение.

На экранах появляется надпись «Прямая трансляция с лунной поверхности» поверх нечеткого изображения металлической лестницы на фоне пыльного черно-белого ландшафта.

В кадре возникает ботинок — человек, облаченный в скафандр, нащупывает ступеньки. Затем он делает прыжок — и исчезет с экрана.

Камера медленно поворачивается, и перед телезрителями предстает панорама пустынного ландшафта, усеянного кусками породы, испещренного горными хребтами и кратерами.

Голос человека в скафандре звучит неразборчиво. Он несколько раз подпрыгивает неподалеку от лунного модуля, затем вынимает из набедренного кармана флаг, прикрепленный к складному каркасу.

Собрав конструкцию, он втыкает флагшток в лунный грунт.

Сделав шаг назад, первый человек на Луне отдает флагу честь. На красном полотнище, слегка колыхающемся в безвоздушном пространстве, красуются серп и молот.

Эта альтернативная история освоения Луны не так фантастична, как может показаться.

В феврале 2016 г. исполняется 50 лет событию, делавшему шансы СССР на первенство в высадке человека на Луну весьма реалистичными.

В феврале 1966 г. советская автоматическая станция «Луна-9» стала первым аппаратом, совершившим успешную мягкую посадку на лунную поверхность.
Image copyright SPL
Image caption…И первым человеком на Луне мог бы стать не кто иной, как Алексей Леонов

Благодаря той экспедиции были получены ответы на фундаментальные вопросы, касавшиеся характеристик лунного грунта, что сделало возможными последующие пилотируемые полеты на Луну.

«В середине 1960-х гг. и США, и СССР стремились первыми высадить человека на Луну», — говорит Дуг Миллард, куратор космической экспозиции в лондонском Музее науки, где сейчас проходит выставка обширной коллекции экспонатов, связанных с советской эпохой освоения космоса.

«Прежде чем отправлять на Луну экипаж, необходимо было посадить на ее поверхность автоматическую станцию, и мы часто забываем о советских достижениях в этой области», — отмечает он.

Высота «Луны-9» составляла около 3 м. Прямоугольное основание было снабжено четырьмя опорами, что весьма походило на конструкцию лунного модуля американской программы «Аполлон».

На основании крепился вертикальный цилиндр, а на нем — яйцеобразный купол, напоминающий нераскрытый цветочный бутон.
Гениальное техническое решение

«Этот купол, собственно, и являлся автоматической станцией, — говорит Миллард, указывая на техническую модель станции, которая экспонируется в рамках выставки. — На высоте одного-двух метров над поверхностью Луны он отстреливался, после касания раскрывал четыре лепестка-антенны и таким образом принимал необходимое положение на лунном грунте подобно детской игрушке — поистине гениальное решение».

Вместо того чтобы просто объявить об успешном прилунении станции в Океане Бурь, произошедшем 3 февраля 1966 г., руководители экспедиции нашли более хитрый способ оповестить мир о своем достижении.

План этой сложной экспедиции был проработан советскими учеными до мельчайших подробностей

«Радиочастоту, на которой станция передавала на Землю изображения лунной поверхности, можно было прослушивать безо всякого труда; я уверен, что ее выбрали намеренно, — говорит Миллард. — Сообщения засекла британская обсерватория Джодрелл Бэнк, и изображения облетели весь мир».

Читателям газет того времени могло представляться, что СССР находится в шаге от победы над США в лунной гонке.

Сэр Бернард Лавелл, директор обсерватории Джодрелл Бэнк и знаменитый радиоастроном, в комментарии для Би-би-си назвал прилунение «Луны-9» «историческим событием» и «последним необходимым шагом на пути к пилотируемой экспедиции на Луну».

Помимо передачи на Землю девяти изображений, «Луна-9» дала ответ на вопрос, серьезно беспокоивший специалистов по подготовке пилотируемых лунных экспедиций по обе стороны Железного занавеса.

Имелись опасения, что лунная поверхность покрыта глубокими «зыбучими песками» из пыли, в которых спускаемый аппарат попросту утонет.

Успешная посадка «Луны-9» продемонстрировала, что лунный грунт в действительности является твердым. Это знание помогло обеим странам в дальнейшем планировании программ освоения спутника Земли.

Профиль миссии, разработанный для советской пилотируемой экспедиции, походил на американский — огромная ракета должна была доставить орбитальный командно-служебный и лунный модули на окололунную орбиту.

Однако, в отличие от рассчитанного на трех астронавтов корабля «Аполлон», в котором из командного модуля можно было напрямую перейти в лунный, в советском аппарате одному из двух членов экипажа предстояло перебраться в лунный модуль через открытый космос и совершить прилунение в одиночку.

Самым очевидным кандидатом на роль первого человека на Луне был космонавт Алексей Леонов, который ранее впервые в мире совершил выход в открытый космос.

Использовавшийся для тренировок Леонова шарообразный лунный модуль ЛК-3, вместе с основанием достигающий 5 м в высоту, также сейчас демонстрируется в Музее науки.

«Подразумевалось, что во время спуска космонавт будет пилотировать лунный модуль стоя, пристегнувшись, чтобы не уплыть, и наблюдая за приближением лунной поверхности сквозь маленький иллюминатор», — говорит Миллард.

«При этом у Леонова было бы даже меньше времени на выбор площадки, подходящей для прилунения, чем у Нила Армстронга — так что советская экспедиция в теории была опаснее американской».
Запасные сценарии

Впрочем, в советской программе было предусмотрено несколько запасных сценариев на случай неудачного прилунения, которые отсутствовали в американской.

У лунного модуля имелся запасной двигатель, а перед отправкой экипажа к Луне туда должен был полететь беспилотный лунный модуль.

«Этот резервный модуль Леонов смог бы использовать в случае неисправности основного лунного модуля, — объясяет Миллард. — Кроме того, перед полетом Леонова предполагалось прилунение автоматическогой лунохода, который выполнял бы роль радиомаяка».

«Леонов мог бы воспользоваться луноходом и в случае чрезвычайной ситуации, добравшись с его помощью до резервного лунного модуля и затем вернувшись сначала на орбитальный модуль, а после и на Землю».

План этой сложной экспедиции был проработан до мельчайших подробностей. Лунный модуль успешно испытали в беспилотном режиме на околоземной орбите.

А в 1970 г. прилунился первый автоматический луноход — «Луноход-1», размерами с небольшой легковой автомобиль.

Однако программу создания сверхтяжелой ракеты-носителя Н-1, необходимой для доставки советского экипажа на окололунную орбиту, постигла неудача.

По размерам Н-1 была сходна с американской Saturn 5. Ее высота составляла 105 метров; в состав одной только первой ступени входило 30 двигателей.

Работы по программе Н-1, начатые выдающимся советским конструктором Сергеем Королевым, завершались уже после его скоропостижной смерти и проходили в авральном режиме.

Стендовые испытания двигателей были проведены в неполном объеме, и первый испытательный старт «сырой» ракеты назначили на февраль 1969 г.

В общей сложности было проведено четыре пробных пуска — все они закончились неудачно.

Первая ракета загорелась через минуту после взлета, вторая огненным шаром рухнула на стартовый стол, третья разрушилась в полете, а четвертая взорвалась.

Если бы первым был Леонов, цвета флага, установленного на Луне, были бы другими, но он точно так же колыхался бы в вакууме

К ноябрю 1972 г., когда состоялся четвертый аварийный пуск Н-1, СССР уже гарантированно проигрывал гонку по высадке первого человека на Луну, хотя советская лунная программа была официально закрыта лишь в 1974 г.

Однако не следует забывать, что первой мягкую посадку на поверхность Луны совершила советская автоматическая станция.

А в январе 1973 г., через несколько недель после того, как Юджин Сернан стал последним (на сегодняшний день) человеком, ступившим на лунную поверхность, второй советский автоматический луноход приступил к четырехмесячному путешествию по Луне, в процессе которого на Землю передавались изображения в высоком разрешении.

Если бы программа Н1 стартовала на несколько лет раньше, Алексей Леонов вполне мог бы стать первым человеком на Луне.

Впрочем, отмечает Миллард, даже в этом случае скептиков было бы не переубедить.

«Если бы первым был Леонов, цвета флага, установленного на Луне, были бы другими, но он точно так же колыхался бы в вакууме — просто потому, что приданные куску материи колебательные движения сами по себе на Луне не затухают». — объясняет он.

«Так что и в этом случае нашлось бы предостаточно людей, подвергающих сомнению факт высадки человека на лунную поверхность», — резюмирует куратор космической экспозиции в лондонском Музее науки.