Это был не просто матч первого тура (было бы не стыдно посмотреть такое и в финале), а настоящая премьера, вечернее шоу на крупнейшем в мире теннисном стадионе Arthur Ashe Stadium. Колоссальную разницу Мария Шарапова осознавала в понедельник, как никто другой.


Для 30-летней российской спортсменки, которую Женская теннисная ассоциация (WTA) весной восстановила в правах после дисквалификации на 15 месяцев за провал допинг-теста на мельдоний, речь шла не о первом мачте, а о возвращении. После Штуттгарта в апреле, где она возобновила спортивную карьеру, Шарапова демонстрировала как хорошие результаты, так и не очень. У нее были травмы, а на некоторые турниры она не попала. Она скатилась на 146-е место в мировом рейтинге и теперь ее судьба зависит от доброй воли организаторов турниров Большого шлема. На турнире Ролан Гаррос ей ответили отказом, а в Уимлбдоне предложили лишь квалификационный турнир (она, оскорбившись, не стала участвовать в нем). Как бы то ни было, в понедельник перед ней распахнулись двери Флашинг-Медоус.


Атмосфера Суперкубка


В женском теннисе наберется не так уж и много звезд. А в отсутствие Серены Уильямс по причине ее  беременности, особо не попривередничаешь. Итак, добро пожаловать, Мария, для вас подготовлен прайм-тайм, прекрасная церемония открытия с легендарной Билли Джин Кинг и главой Американской федерации тенниса Катриной Адамс, а также мини-концерт Шанайи Твейн в стиле выступлений в перерыве Суперкубка и с исполнением национального гимна а капелла с прижатой к сердцу рукой.


Ах да, еще и Симона Халеп. Второй номер мирового рейтинга тут — всего лишь фигурантка. Она может рассчитывать на первое место и, наверное, уже завоевала бы его, если бы умела справляться с таким напряжением. Любящие театральность американцы придумали прекрасное описание встречи: «One step to the top. One step from the bottom».


Шарапова ни разу не проигрывала Халеп (семь побед) и победила во всех своих 18 вечерних матчах. И знает, что это ее миг. Что нужно блеснуть. В 20 часов она выходит на корт в черном платье с ремешками из мягкой кожи и кружевом на спине. Оно расшито блестящими камнями, стразами Swarovski, как станет известно позднее. «Тот, кто так одевается, знает, зачем пришел сюда этим вечером», — говорит американскому телевидению бывшая теннисистка Крис Эверт.


Попадания и промахи


Моду на черную одежду во время вечерних матчей задал Роджер Федерер со времен, когда его гардеробом занималась Анна Винтур. Все это словно говорит: «Здесь теннис — шоу, а я — звезда».


Едва появившись на публике, Симона Хелеп уже проигрывает в соревновании за внешний вид. Новая форма Adidas и очень короткая юбка превращают ее в подобие цветного волана для бадминтона. Все это, конечно, кажется совершенно неважным, но в большом спорте все имеет значение. Представители Nike, которые поручили работу с Шараповой бывшему директору коллекции Givenchy, хотя в прошлом дистанцировались от нее (договор был «приостановлен»), прекрасно это понимают.


Встреча начинается, и все вспоминают, что представляет собой Мария Шарапова на корте. Много криков (при каждом ударе по мячу), агрессивная игра и постоянный риск с большим количеством активно выигранных розыгрышей (60) и невынужденных ошибок (64). Как бы то ни было, из-за нервозности она допускает множество промахов, упустив в частности огромное число брейк-пойнтов (успешно разыграно было лишь 5 из 22).


Халеп в свою очередь не собирается сдаваться, проигрывает первый сет со счетом 4-6, а затем обращает казалось бы неизбежное поражение во втором в победу: с 1-4 до 6-4. Всем кажется, что она возьмет верх, тем более что матч все больше затягивается (всего 2 часа 44 минуты).


Новак Джокович подшучивал над своей бывшей девушкой, с доскональной точностью изображая ее поведение. Почти механические движения, отведенные плечи, манеры прилежной школьницы. Рутина позволяет отогнать ненужные мысли. Мария Шарапова кипит внутри, но не подает вида. Она продолжает напирать, бьет еще сильнее, все так же кричит. Это не первый тур. Для нее это настоящий финал, если судить по реакции по окончанию матча.


Опустившись на колени, словно в молитве богам тенниса, она плачет, благодарит семью, отправляет воздушные поцелуи, снова плачет.


Она продолжила плакать и на пресс-конференции. Ей нужно было выпустить из себя стресс и немного обиды. «За платьем со стразами скрывается сильная девочка, и она уже никуда не денется», — заявила она о себе в третьем лице, не забыв про спонсоров.


Счастливый конец


Итак, Мария вернулась. Она отмыла запятнанную репутацию? Во всяком случае, оросила ее слезами… Сейчас она находится внизу турнирной таблицы, где пойдет по намеченному для Симоны Халеп пути. В среду она встретится во втором туре с венгеркой Тимеей Бабош, которая обыграла в среду единственную участвовавшую в турнире швейцарку Викторию Голубич со счетом 7-5 5-7 7-5.


Перед турниром Шарапова призналась, что если бы не дисквалификация, она, быть может, ушла бы из тенниса: «В тот период у меня действительно были мысли о завершении карьеры. Хотя теннис был основой моей жизни в течение всех 30 лет, у меня много других увлечений. Мне было 28 лет, и тогда я не представляла, что буду играть после Олимпийских игр в Рио». Ей не хотелось заканчивать все на такой ноте. Теперь же она может надеяться на счастливый конец, который, без сомнения, порадует американскую публику.