БАКУ, Азербайджан. Министр обороны США Роберт Гейтс постарался успокоить выключенного из игры президента этой бывшей советской республики, которая помогает с переброской предметов снабжения и личного состава на войну в Афганистан, не имеющий выхода к морю.

С момента начала войны в Афганистане в 2001 году через азербайджанскую территорию были совершены десятки тысяч рейсов с военными грузами и личным составом. Лишь в прошлом году через Азербайджан в Афганистан было переброшено около 100000 военнослужащих из США и стран-союзниц по коалиции. Азербайджан также является частью сухопутной сети снабжения, которая представляет важнейшую альтернативу основному наземному маршруту через Пакистан. Через эту богатую нефтяными месторождениями страну на Каспии проходит примерно четверть всех военных грузов.

Президент Ильхам Алиев жалуется, что Вашингтон уделяет ему слишком мало внимания, и что американские руководители мало делают для урегулирования сохраняющегося этнического конфликта между Азербайджаном и Арменией. Его также раздражает мягкая критика США по поводу несоблюдения им прав человека, свободы прессы и нарушений на выборах.

Гейтс встретился с Алиевым после участия в сингапурской конференции по военным вопросам. Там он заявил репортерам, что цель его остановки в Баку – заверить президента в том, что Соединенные Штаты Америки не воспринимают его как должное.

"Важно сделать жест и дать им понять, что они по-прежнему играют важную роль", - сказал Гейтс, который стал самым высокопоставленным американским руководителем, посетившим Азербайджан после прихода к власти в январе 2009 года Барака Обамы.

Гейтс передал Алиеву письмо от Обамы и заявил, что в стадии подготовки находятся и другие визиты высокопоставленных руководителей.

Алиев унаследовал президентский пост в 2003 году у своего отца, правившего Азербайджаном долгие годы. Произошло это в результате выборов, которые представители оппозиции назвали подтасованными. В 2008 году он уверенно победил во время переизбрания. Международные наблюдатели заявили, что эти выборы также прошли с нарушениями. В прошлом году был проведен референдум, участники которого решили, что Алиев может править неопределённо долго. Эта страна больше похожа на монархию, чем на республику.

Необходимость вести продолжительную войну в стране, не имеющей морских портов, заставляет Соединенные Штаты и НАТО заключать сделки с непривлекательными лидерами, имеющими дурную репутацию, а порой и с неразборчивыми в средствах коммерческими структурами, которые перевозят грузы и личный состав.

Проблема со снабжением наиболее наглядно проявляется в Киргизии, где находится авиабаза, являющаяся главным транзитным центром воздушных перевозок  в интересах ведения войны. В интересах решения этой проблемы заключаются соглашения и с другими бывшими советскими республиками. Также приходится налаживать непростое порой сотрудничество и с Россией.

"Не думаю, что кто-то ставит нас в невыгодное положение", - заявил Гейтс. Транзитные маршруты "это самый эффективный и самый экономически выгодный способ" снабжения войск. Соединенные Штаты не упускают из виду недемократические действия в этих странах в угоду целесообразности, сказал министр.

"Если вы спросите руководителей этих стран, они скажут вам, что мы не игнорируем данные вопросы", - отметил он.

Озабоченность по поводу наступления авторитаризма в Азербайджане стала одной из причин, заставивших американских лидеров держаться в стороне. Алиев, среди прочего, недоволен отменой совместных военных учений с США и требует, чтобы Соединенные Штаты тщательно просмотрели свои учеты и должным образом платили Азербайджану за то, что он разрешает пролеты над своей территорией коммерческих рейсов.

Аудит был проведен, и обнаружилось, что подрядчики задолжали около 2 миллионов долларов, о чем заявил официальный представитель США. Он выступил на условии соблюдения анонимности, поскольку оплата пока не завершена. 900000 долларов из этой суммы оплатит сам Пентагон, поскольку часть подрядчиков либо уже не занимается этой деятельностью, либо обанкротилась.

Азербайджан занимает важное стратегическое положение, находясь между Россией и Ираном. Это важное звено в попытках Запада снизить свою зависимость от экспорта российских энергоресурсов, а также объект внимания Москвы в ее соперничестве с США за региональное влияние.

США и Евросоюз развивают и налаживают тесные связи с этой страной, не ограничиваясь ее ролью в снабжении войск в Афганистане. Азербайджан обладает большими запасами нефти и газа. Там есть экспортный трубопровод, идущий в обход России и Ирана.

Россия делает то же самое. Год назад она заключила с Баку соглашение о покупке газа в объеме 500 миллионов кубометров в год.