У многих из стран-участниц Второй мировой войны имелись женские авиационные полки. В Великобритании была создана Вспомогательная служба ВВС (Air Transport Auxiliary, или ATA), в которой состояли более 160 женщин, перегонявших самолеты с заводов на базы, занимавшихся перевозкой грузов и буксировкой мишеней для стрельбы. В американской армии около тысячи женщин выполняли аналогичные задачи. А в Германии, например, пилот Ханна Райч прославилась посадкой самолета на автомагистраль во время осады Берлина. Однако только в СССР женщины официально составляли в армии отдельные боевые единицы.

Идеология Третьего Рейха всегда подпитывалась эзотеризмом и магией. Однако реальные причины поверить в существование нечистой силы у нацистов появились после знакомства с так называемыми «ночными ведьмами» (Nachthexen). Так немцы называли летчиц 588-го ночного легкобомбардировочного авиационного полка Советского Союза.

2 ноября 1938 года Полине Осипенко, Валентине Гризодубовой и Марине Расковой было присвоено звание Героев Советского Союза за установление нескольких рекордов дальности полета. Это были первые женщины — Герои Советского Союза, и единственные до начала Великой отечественной войны. Марина Раскова, которая была первой женщиной-инструктором в летной школе, удостоилась личной беседы со Сталиным и получила от него звание майора.

Когда Гитлер нарушил пакт о ненападении с Советским Союзом, Марина начала целую кампанию, чтобы добиться разрешения на формирование женских авиационных частей. 8 октября 1941 года, благодаря знакомству со Сталиным, ей удалось достичь этой цели: были сформированы три авиаполка, состоящие исключительно из женщин, в том числе и 588-й ночной бомбардировочный полк. В нем было около 400 женщин, от пилотов до наземного персонала. Их средний возраст составлял 22 года. Когда Марина Раскова увидела их, ей стало страшно, что такие молодые женщины могли умереть…

Немцы быстро наступали, и обучение, которое в летной школе длилось несколько лет, было сокращено до нескольких месяцев. Летчицы должны были пройти тяжелую физическую подготовку и интенсивный курс по боевой тактике, но ни одна из них не жаловалась. Ночному бомбардировочному полку выделили бипланы Пo-2 («кукурузники»), один из самых массовых самолетов в мире, изначально разработанный для обработки посевов удобрениями и пестицидами.

Главный минус этих самолетов заключался в том, что они были слишком медлительными и устаревшими (созданы в 1927 году) и были построены из дерева и фанеры. В этих «летающих метлах», без радио и парашюта (летчицы говорили, что предпочтут умереть, чем попасть в руки немцев), находились двое членов экипажа — пилот и штурман. Самолеты были способны поднять две бомбы, которые из-за устаревшей конструкции нередко должны были сбрасываться вручную. Вначале у У-2 (или По-2) не было никаких шансов против быстрых немецких истребителей, однако их маневренность позволяла совершать резкие и быстрые повороты, чтобы избежать вражеских снарядов. Кроме того, малая скорость позволяла летать так низко, почти среди деревьев, что немецкие истребители просто не могли добраться до них.

Из-за малой грузоподъемности самолетов «ночные ведьмы» выполняли сразу по несколько операций за ночь. Они всегда следовали одной и той же тактике: приблизившись к цели, они глушили двигатели, остаток пути планировали, сбрасывали бомбы и снова включали моторы, чтобы быстрее выбраться назад. Выключенный двигатель «ночных ведьм» сеял ужас в немецких частях. При их приближении был лишь едва слышен шелест ветра под крыльями самолета, как будто от летающей метлы. Поэтому немцы и прозвали их «ночными ведьмами».

С 1941 по 1945 года женщины этого полка выполнили 23 672 миссии и сбросили более 3 тысяч тонн бомб. Полк потерял 31 члена экипажа (27% от общего числа). 23 «ночные ведьмы» были представлены к награде. Майор Марина Раскова погибла в ходе вылета в 1943 году. Среди других знаменитых летчиц были Надя Попова и ее штурман Катя Рябова, которые за одну ночь выполняли до 18 вылетов; а также лейтенант Ирина Себрова, которая участвовала в 1008 вылетах, была дважды сбита, но выжила и сумела добраться до базы.

Материалы ИноСМИ содержат оценки исключительно зарубежных СМИ и не отражают позицию редакции ИноСМИ.