16 февраля 2004 года. Российский президент Владимир Путин почти не пытается делать вид, что продолжает поддерживать подлинную демократию. На прошлой неделе он начал кампанию за свое переизбрание с 30-минутной речи, которая, в лучших традициях советских времен, транслировалась по телевидению несколько раз.

С одной стороны, это мало что значит, потому что никто из шести его соперников на президентских выборах 14 марта не имеет шансов на победу. Но, с другой стороны, это значит очень много, потому что показывает, как легко Россия скатывается к авторитаризму.

Г-н Путин по-настоящему популярен: его поддерживают 70% избирателей. Россияне поддерживают его за то, что он прекратил хаос 1980-х годов, восстановил в определенной степени национальную гордость и, что самое главное, поднял уровень жизни.

Однако он злоупотребил своей популярностью, чтобы раздавить своих критиков, начиная с независимого телевидения и вплоть до ныне сидящего в тюрьме магната Михаила Ходорковского. Опасность возврата к тоталитаризму невелика. Но Кремль, поддерживаемый возродившимися "силовиками", создал новый климат покорности.

На этих выборах реальные соперники г-на Путина предпочли не баллотироваться, уступив поле битвы тем, кто не надеется на свою победу. Единственное, что может резко изменить ситуацию, так это, если явка избирателей будет ниже 50%, что сделает результаты выборов недействительными. В этом случае будет назначен еще один тур выборов, на который не будут допущены нынешние кандидаты. Однако Кремль почти наверняка найдет способ вернуть во власть своего человека.

Западу не удалось выработать связную стратегию в отношении г-на Путина. Президент США Джордж Буш-младший (George W. Bush) поначалу обращал на него мало внимания. После событий 11 сентября он сделал г-на Путина своим незаменимым союзником в войне против терроризма. Сейчас, судя главным образом по замечаниям государственного секретаря США Колина Пауэлла (Colin Powell), Соединенные Штаты внезапно снова стали обращать внимание на авторитарные склонности г-на Путина.

Европейский Союз (ЕС) в общем случае лучше относится к г-ну Путину, не в меньшей мере потому, что тот распоряжается крупной долей поставляемых в страны ЕС энергоносителей. Однако недавний отказ Москвы установить новые отношения с бывшими коммунистическими странами, вступающими в ЕС в мае, вполне обоснованно разозлил многих в Брюсселе.

США и ЕС должны противостоять любым новым попыткам подрыва демократических институтов России. Им следует поддержать независимые средства массовой информации (СМИ) и неправительственные организации, включая наблюдателей за выборами. Западу не следует чураться, как он это иногда делал, протестов по поводу нарушений прав человека, особенно в Чечне.

США и ЕС следует также занимать твердую позицию в отношении вмешательства России в дела бывших советских республик, включая Грузию, Молдавию и Украину. Москва имеет право защищать свои интересы в регионе. Но это не должно становиться оправданием для неоимпериализма.

Более жесткий подход к политике г-на Путина не обязательно причинит серьезный урон экономическим связям Запада с Россией. Москве так же нужно продавать заграницу свою нефть и природный газ, как загранице их покупать. Однако, поддерживая демократию, Запад пошлет сильное сообщение не только России, но также и остальному миру.

Материалы ИноСМИ содержат оценки исключительно зарубежных СМИ и не отражают позицию редакции ИноСМИ.