Москва, 19 февраля 2004 года. Это должно было стать демонстрацией российских ядерных мускулов. Присутствие Владимира Путина на этом мероприятии, которое было распропагандировано как крупнейшее военное учение за 20 лет, обеспечило впечатляющий фон для назначенных на следующий месяц президентских выборов, которые он наверняка выиграет.

Одетый в военную форму президент сначала взошел на борт атомной подводной лодки, затем перелетел на космодром, чтобы присутствовать при пуске ракеты, которая должна была вывести на орбиту военный искусственный спутник Земли (ИСЗ). Атмосфера этого учения очень сильно напоминала военные парады советской эпохи.

Однако это шоу было омрачено неудачами. Во вторник не удалось запустить две баллистические ракеты - хотя военные моряки заявили, что все прошло совершенно нормально. А вчера еще одна баллистическая ракета, запущенная с другой подводной лодки, отклонилась от курса и "самоликвидировалась" в полете, поставив смущающие вопросы о системе обороны России.

"Этот инцидент требует немедленного расследования. Трудно вести речь о боеготовности нашего стратегического ядерного флота, пока не будут выявлены причины самоликвидации ракеты", - сказал адмирал Владимир Чернавин, последний главнокомандующий Военно-Морским Флотом Советского Союза.

Г-н Путин делал вид, что все в порядке. Выступая в Заполярье в конце учения, он сказал, что запуск военного ИСЗ подтвердил "высокий уровень научных исследований и космических технологий в нашей стране". Его речь преследовала цель восстановить национальную гордость за свои Вооруженные Силы, которая была утрачена с распадом Советского Союза.

Г-н Путин пообещал оснастить Вооруженные Силы дальнобойными системами оружия нового поколения, которые не уступают американским. Когда-нибудь, сказал он, российские стратегические ракеты "будут способны с высокой точностью, на сверхзвуковой скорости поражать цели на межконтинентальной дальности".

Но он изо всех сил старался подчеркнуть, что эти планы не направлены против Соединенных Штатов. Он добавил: "Мы сохраняем за собой право модернизировать наши вооружения в интересах обеспечения безопасности нашей страны".