Слово "олигарх" является само по себе символом двух последних десятилетий истории России, и говорит вам сразу все и ничего. Этот термин, который в середине 90-х годов пользовался большой популярностью и был настоящим синонимом могущества, сегодня отвергается российскими богачами из-за неразрывной ассоциации с худшими годами ельцинской эпохи.

За это время олигархия претерпела значительные изменения. О некоторых олигархах забыли, тогда как другие были вынуждены сбежать из страны или оказались в тюрьме. Наиболее прагматичные смогли адаптироваться, отказавшись от всех политических амбиций, что лишний раз подчеркивает неадекватность использования термина в современных условиях. Популяризатором этого слова стал серый кардинал президента Ельцина Борис Березовский, который впервые использовал его в 1996 году в интервью газете Financial Times. Так он охарактеризовал семерых банкиров, которые объединились, чтобы добиться переизбрания Бориса Ельцина на посту президента. Нищета и анархия, в которые погрузилась Россия, серьезно осложняли перспективу второго срока для этого бездарного управленца. Семеро банкиров утверждали, что контролируют 50% российской экономики. Так, эта группа получила прозвище "семибанкирщина". Этот термин был современной адаптацией "семибоярщины", временного правительства из семи бояр, которые предали царя и сдали Москву польским захватчикам в 1610 году. В 1996 году задача этих банкиров состояла защите их промышленных активов, которые были нечестным образом приватизированы в ельцинскую эпоху, от возможного возвращения коммунистов к власти.

Обогатившись на расхищении государственных средств (в сговоре с высокопоставленными политиками), эти бизнесмены за смешные суммы заполучили в собственность жемчужины российского промышленного наследия, прежде всего в сырьевой отрасли. И чтобы обеспечить сохранность своих хищнических приобретений в эти смутные времена, они наладили связи с распространившейся по всей стране организованной преступностью.

К тому же, эти мафии также представляли собой влиятельные экономические образования, которые располагали значительными денежными ресурсами в тот момент, когда в стране их критически не хватало, а продавалось буквально все. Самым знаменитым из этих мафиози был Анатолий Быков, ставший впоследствии одним из основных игроков в алюминиевых войнах.

Российский бизнесмен еврейского происхождения Борис Абрамович Березовский – это, пожалуй, самая известная личность из всех олигархов той эпохи. Истоки его состояния берут начало в незаконной продаже автомобилей российского госпредприятия "АвтоВАЗ", которое более известно в Европе под маркой "Лада". Позднее ему удалось сблизиться с ельцинской "семьей". В результате он получил нефтяные и промышленные активы, а затем и авиакомпанию "Аэрофлот", которую привел на грань банкротства.

Редактор российской версии журнала Forbes Пол Хлебников посвятил ему наполненную резкой критикой книгу "Крестный отец Кремля". Что стоило ему жизни: 9 июля 2004 года журналист был убит. Открытая поддержка Хлебниковым путинской политики восстановления государства объясняет то, что об этом убийстве практически не говорили во Франции в отличие от смерти Анны Политковской два года спустя.

Владимир Александрович Гусинский – это еще один российско-еврейский бизнесмен. Основой его состояния стал сформированный в 1989 году банк и союз с мэром Москвы Юрием Лужковым. Он основал первые частные СМИ и объединил свои активы в рамках группы "Медиа-Мост". В начале 90-х годов он вел борьбу не на жизнь а на смерть с Борисом Березовским, но затем объединился с ним с 1996 году, чтобы поддержать кандидатуру Ельцина. Он был видным членом Всемирного еврейского конгресса и основал совместно с Михаилом Фридманом Российский еврейский конгресс. Кризис 1998 года серьезно ослабил его позиции.

Еще одним знаменитым олигархом является Владимир Олегович Потанин, чья должность в Министерстве внешнеэкономических связей позволила ему обогатиться и основать собственную холдинговую компанию "Интеррос" и "ОНЭКСИМ-банк". В 1995 году он стал создателем системы кредитов в обмен на акции, которая позволила банкирам за относительно небольшие деньги заполучить целые отрасли российской промышленности. За заем в несколько сот миллионов долларов находящемуся на грани банкротства российскому государству олигархи получили активы стоимостью в несколько миллиардов. Так, благодаря этой системе Владимир Потанин стал владельцем "Норильского Никеля".

Михаил Борисович Ходорковский начал свою карьеру в московском Комсомоле. Средства этой организации и его связи в коммунистической партии позволили ему основать банк "Менатеп". Позднее система займов в обмен на акции позволила ему заполучить активы компании ЮКОС. Приватизация ЮКОСа сопровождалась многочисленными заказными убийствами и происходила в условиях полного нарушения прав миноритарных акционеров, в том числе и иностранных. Так, мэр Нефтеюганска (здесь находился крупнейший актив ЮКОСа), который устроил голодовку, чтобы добиться выплат налогов в казну оказавшегося в тяжелейшем положении города, был убит 26 июня 1998 года, аккурат в день рождения Ходорковского. Глава службы безопасности ЮКОСа Алексей Пичугин сейчас отбывает срок за это преступление. Тем, кто жалеет олигарха и считает, что он расплачивается за свои финансовые операции, стоит поискать информацию о кровавых преступлениях тех времен. Ходорковский наладил прочные связи с американскими деловыми кругами и тратил огромные деньги на пиар, чтобы создать себе позитивный имидж при потворстве западных СМИ.

Михаил Маратович Фридман и по сей день остается одним из самых влиятельных российских бизнесменов. Вместе со своим партнером Петром Авеном (министр внешнеэкономических связей в начале 90-х годов) он основал консорциум "Альфа", основой которого стали "Альфа-банк" и нефтяная компания ТНК.

Владимир Викторович Виноградов приватизировал государственный банк "Инкомбанк" в 1993 году. Он исчез с российской политико-экономической арены после банкротства своего банка во время кризиса 1998 года.

Александр Павлович Смоленский, который был осужден за экономические преступления в советскую эпоху, вновь выплыл на поверхность с созданием банка "Столичный". Приватизация государственного "Агромпромбанка" позволила ему основать "СБС Агро", крупнейший частный банк России. В 1998 году его банк не выдержал кризиса, оставив без средств несколько миллионов вкладчиков. Хотя он и смог сохранить свое состояние, от былого политического влияния олигарха не осталось и следа.

Эти семеро банкиров, конечно, не были единственными богатыми и влиятельными людьми ельцинской эры, но именно они решали, кому сидеть на троне. Они создали свои состояния на триптихе "чиновник-бандит-бизнесмен". В российской провинции также существуют местные могущественные олигархи, которые пришли к власти теми же методами.

Кризис 1998 года привел к краху двух из семи банкиров:  Виноградова и Смоленского. Поле кризиса на руинах России появилось новое поколение. Они заработали свои состояния в 90-х годах и были в то время на пике могущества. Они были моложе первого поколения, но тесно связаны с ним.

Самыми известными из них стали Михаил Прохоров (партнер Владимира Потанина в "Норникеле"), Роман Абрамович (тесно сотрудничал с Борисом Березовским), а также Олег Дерипаска (ставленник Михаила и Льва Черных в "Русском алюминии"). В этот период бизнесмены начали дистанцироваться от обеспечивавших в прошлом их защиту преступных группировок.

В начале 2000-х годов перед олигархами, как и в 1996 году, встала опасность возвращения к власти коммунистов. Несмотря на практически полный контроль над прессой, олигархам был нужен надежный кандидат, который бы отстаивал их интересы. В результате они остановили свой выбор на человеке, чья верность Борису Ельцину заставила их поверить в то, что манипулировать им будет также просто, как и ушедшим президентом. Окрыленный победой в Чечне Владимир Путин был избран президентом России 26 марта 2000 года. Однако для олигархов эта дата стала началом конца.