Гигантского шерстистого носорога, нареченного «сибирским единорогом» по огромному одиноко торчащему рогу, можно было встретить живьем на западе России еще 36 тысяч лет назад, гласит свежее исследование, опубликованное в журнале «Нейчер Эколоджи энд Эволюшен» (Nature Ecology & Evolution). Раз он вымер так поздно, это означает, что свои последние дни сибирский единорог провел с предками современных людей и неандертальцами.

Доселе о животном, предположительно вымершем более 200 тысяч лет назад, было известно крайне мало. Однако анализ ДНК и радиоуглеродная датировка помогли пролить свет на его образ жизни и точный период вымирания.

Главное же открытие заключается в том, что сибирского единорога свели в могилу не древние охотники и даже не пик последнего ледникового периода, который пришелся на эпоху примерно 25 тысяч лет назад.

Гигант не пережил гораздо более мягкой смены климата, которая привела к сокращению пастбищ на территории, простирающейся от восточной Европы до Китая.

Наши находки свидетельствуют, что сибирский единорог сильно зависел от этих пастбищ и, в отличие от других обитателей этих мест — например, сайгака, — приспособиться к изменениям так и не смог.

«Сибирский единорог»

Сибирский единорог (Elasmotherium) имел один единственный рог длиной до метра. Это был один из многочисленных подвидов носорога, впоследствии вымерших.

Не считая исчезнувшего шерстистого носорога (чьи вмерзшие в лед мумии встречаются и поныне), существует пять видов живых носорогов. Все они переживают сложные времена — белый носорог «потенциально уязвим», а яванский носорог и суматранский носорог и вовсе «на грани исчезновения».

Вымирание сибирского единорога служит ценным примером, демонстрирующим низкую устойчивость носорогов к изменениям окружающей среды.

Животное, с чьими останками мы работали, обнаружено на территории современной России, хотя ареал его обитания включал в себя земли сегодняшних Казахстана, Монголии и северного Китая. Сибирский единорог обитал в степной местности с преобладанием трав и кустарников.

Соседями сибирского единорога по ареалу был сайгак и другие виды ледникового периода, включая шерстистого носорога и мамонта.

До сегодняшнего момента большинство собранных данных свидетельствовало о том, что сибирский носорог исчез порядка 200 тысяч лет назад, в то время как шерстистый носорог и мамонт вымерли около 13 тысяч и 4 тысяч лет назад соответственно.

Так почему же сибирский единорог вымер, а другие виды, обитавшие в той же среде, прожили на тысячи лет дольше, а некоторые — как, например, сайгак — благополучно дожили до наших дней?

Явные улики

Ряд пока еще не подтвержденных доказательств позволил нам сделать вывод, что сибирский единорог просуществовал гораздо дольше, дожив практически до нашей эры, наравне с шерстистым носорогом. Мы исследовали возраст 23 образцов костной ткани животного из в музейных коллекций в России и Великобритании.

Новая датировка утверждает, что сибирский носорог вымер всего лишь 36 тысяч лет назад, а не 200 тысяч, как принято было считать ранее.

Затем мы рассмотрели, как это могло произойти.

Вероятной причиной могут считаться изменения климата. Да, до пика ледникового периода — а он произошел примерно 20-25 тысяч лет назад — оставалось еще долго.

Однако в Северной Европе и Азии этот период отмечается резким сдвигом в сторону более прохладного лета. Это сезонное изменение привело к тому, что травяной покров стал более жидким, а тундровые виды, например, мхи и лишайники, напротив того, разрослись.

Уязвимый узкий специалист

Так почему же изменение климата 36 тысяч лет назад привело к вымиранию сибирского единорога, но не коснулось ни шерстистого носорога, ни сайгака?

Чтобы ответить на этот вопрос, мы взяли ископаемые кости сибирского единорога, шерстистого носорога и сайгака и проверили их на содержание азота и углерода, поскольку уровень этих элементов отражает рацион животного.

Мы выяснили, что в период, предшествующий отметке в 36 тысяч лет назад, режим питания сайгака и сибирского единорога практически не отличался: оба питались преимущественно травой. Наличие же в костях сайгаков позднейшей эры азота и углерода свидетельствует о резком переходе к другим типам растений.

Для сибирского же единорога, с его специфическими складчатыми износостойкими зубами и головой, низко посаженной на высоте травяного покрова, сменить рацион оказалось задачей непосильной. Растительная диета его сородичей — например, того же шерстистого носорога — была более сбалансирована, и от изменения среды обитания они пострадали гораздо меньше.

Важно отметить, что изменения климата, приведшие к вымиранию сибирского единорога, было гораздо слабее, чем те, которые произошли позднее, уже во время ледникового периода. Равно как и изменения, с которыми столкнемся мы сами уже в самом ближайшем будущем.

История сибирского единорога — это своевременное напоминание о том, что даже незначительные изменения флоры могут иметь разрушительные последствия для крупных видов животных.

К несчастью, эти неутешительные перспективы грозят многим видам, включая выживших сородичей сибирского носорога. Ареал их обитания и так здорово сократился из-за деятельности человека.

Кирен Митчелл — научный сотрудник Австралийского центра изучения древних ДНК и Центра австралийского биоразнообразия и природного наследия (Аделаидский университет).

Адриан Листер — старший научный сотрудник Музея естественной истории.

Алан Купер — директор Австралийского центра изучения древних ДНК (Аделаидский университет).

Крис Тёрни — профессор землеведения и климатических изменений, Центр передового опыта австралийского биоразнообразия и наследия (Университет Нового Южного Уэльса).The Conversation

Материалы ИноСМИ содержат оценки исключительно зарубежных СМИ и не отражают позицию редакции ИноСМИ.