Байконур – Закрытие программы космических челноков будет оплакиваться многими астронавтами, но Россия смакует перспективу становления  единственным перевозчиком на Международную космическую станцию.

Эта почесть принесет России сотни миллионов долларов в виде оплаты за доставку американских и других астронавтов на орбитальную станцию при помощи «Союза», ее корабля советской эпохи.

Некоторые эксперты отмечают, что, тем не менее, Россия мало что сделала для разработки замены «Союза», которому больше 40 лет, и рискует отставанием от США, как НАСА запустит новое поколение космических кораблей.

Некоторые, например, американский астронавт-ветеран Джон Гленн, обеспокоены тем, что США слишком рассчитывают на «Союз», указывая  на некоторые технические проблемы в последние несколько лет.

«А что, если с «Союзом» что-то случится?» - спросил Гленн в телефонном интервью агентству The Associated Press. «Если с «Союзом» сейчас что-то произойдет, то у нас больше нет пилотируемой программы».

Шаттл НАСА с его плавникообразным хвостом является кораблем многоразового использования, хоть и крайне дорогим в эксплуатации, а вот «Союз» можно использовать лишь раз. Это относительно гладкая конструкция, состоящая из маленькой капсулы и мощных ракет.

Первая пилотируемая миссия «Союза» состоялась в апреле 1967 года и закончилась трагедией, когда пилот, полковник Владимир Комаров, погиб во время возвращения из-за неисправности парашюта. Еще три космонавта погибли в 1971 году, когда их капсула потеряла давление во время возвращения из-за неисправности воздушного клапана.

Российская космическая программа с тех пор не имела смертельных случаев, и «Союз» стал основным способом поддержки постоянного присутствия человека в космосе для международного сообщества.

Последний полет корабля «Аполлон», который в 1969 году впервые доставил человека на Луну, оказался завершением потрясающей научной и дипломатической миссии , состыковавшись с «Союзом» в 1975 году.

Шесть лет спустя шаттл совершил свой первый пилотируемый полет. Теперь даже шаттл почти ушел, тогда как российский крепкий орешек все еще в ходу.

Космический шаттл покинул МКС в последний раз во вторник, направившись домой в завершающем полете исторической программы, которая стала для многих синонимом космических путешествий. «Атлантис» должен приземлиться на мысе Канаверал, в штате Флорида, в четверг.

Сергей Крикалев, глава российского Центра подготовки космонавтов, назвал программу космических челноков «грандиозным достижением».

«Это была большая, сложная и интересная программа, которая много достигла», - заявил Крикалев, который обладает мировым рекордом по проведенному в космосе времени – 803 дня за шесть космических миссий.

По его словам, способность шаттла перевозить большие грузы стала решающим фактором для строительства МКС, но теперь корабли поменьше могут доставлять на станцию комплектующие и расходные материалы. Крикалев отметил, что Россия давно оказалась ведущей в доставке сменного экипажа на станцию после трагедии шаттла «Колумбия» в 2003 году.

«С 2003 года команды доставляются на МКС и обратно на Землю на «Союзе». Шаттлы летают туда-сюда, но никогда не оставляли экипаж», -заявил он агентству The Associated Press после того, как в июне был запущен «Союз» с космодрома Байконур, который Россия арендует в глубинке бывшей советской республики Казахстан.

Почувствовав коммерческую возможность, Россия часто поднимала цены на места в «космическом такси», как его с усмешкой называют некоторые. Неминуемая монополия «Союза» дала России возможность еще больше диктовать свои условия.

56 миллионов долларов, которые Федеральное космическое агентство берет с НАСА за отправку астронавтов, вырастут до 63 миллионов за пассажира с 2014 года. Недавно подписанный контракт на 753 миллиона долларов включает в себя отправление в космос дюжины астронавтов НАСА в период с 2014 года по 2016.

И если НАСА недовольно, то оно старается не показывать этого.

«Когда смотришь на инфляцию, когда смотришь на то, что они предоставляют вместе с услугой, и их возможности, то я воспринимаю это как хорошую инвестицию. Это необходимость», - заявил Патрик Баззард, представитель НАСА в России.

Джеймс Оберг, ветеран НАСА, а сейчас космический консультант, близко следящий за развитием российской космической программы, не придал значения обеспокоенности чрезмерной зависимостью от «Союза», заявив, что россияне «одинаково зависят от нас по электричеству и коммуникациям на МКС».

«Союз» предоставляет двухдневное неудобное и тесное путешествие от Земли к МКС, но среди международных космонавтов «Союз» вызывает симпатию своей надежностью и обманчивой простотой конструкции. Некоторые члены экипажа заявляли, что взлет в «Союзе» требует меньших физических усилий, чем взлет на шаттле, но признаются, что приземления часто бывают жесткими.

Два последовательных приземления в 2007 и 2008 годах были резкими «баллистическими» спусками, заставив экипаж пережить сильные гравитационные нагрузки и доставив одну из капсул далеко от предполагаемого места приземления.

«Союз» почти не изменил свой внешний вид за всю свою длинную историю, но его постоянно модифицируют.

В прошлом году был совершен полет нового цифрового «Союза», более легкой модели, которая может перевозить больше груза. Представители Роскосмоса заявили, что небольшие неполадки, которые были обнаружены во время полета в октябре, сейчас исправлены.

Несмотря на обновления, критики считают, что мало сделано для того, чтобы разработать смену «Союзу», оставляя Россию с риском остаться не у дел, когда замена шаттлу будет создана и когда появятся новые космические державы, например, Китай или Индия.

Крикалев признает, что финансирование правительства для разработки замены «Союзу» недостаточно.

«“Союз” был обновлен, но нам нужен качественный скачок, - заявил он в Звездном городке в середине июля. - Это вопрос приоритетов. Если мы считаем это важным, то наши приоритеты финансирования  должны измениться. Если мы думаем, что мы можем принять средние результаты, то в какой-то момент мы их и получим».

Игорь Маринин, редактор главного российского космического журнала «Новости космонавтики», менее обеспокоен. Он считает, что «Союз» отвечает всем нынешним требованиям и должен быть заменен только в том случае, если будут разработаны новые, более амбициозные миссии.

«Если Россия будет ставить перед собой более широкие задачи, как, например, полеты на Марс или Луну, облет Луны или активное строительство новой космической станции, тогда, может быть, нам понадобится новый корабль», - заявил Маринин. «Но для создания новой технологии нужна цель».

Материалы ИноСМИ содержат оценки исключительно зарубежных СМИ и не отражают позицию редакции ИноСМИ.