Прага, 27 сентября 2005 года. Специальное подразделение полиции с автоматическим оружием прибыло в темноте и заняло позиции вокруг не имевшего никаких специальных опознавательных знаков грузового автомобиля, который был припаркован рядом с ядерным реактором. Двери помещения реактора распахнулись, и вилочный автопогрузчик поспешно погрузил на грузовик три больших стальных бочкообразных контейнера.

В каждом таком контейнере находились несколько тепловыделяющих элементов (ТВЭЛ'ов) с высокообогащенным ураном, пригодным для изготовления ядерной бомбы.

Пока город спал, грузовик и его вооруженная охрана выехали с территории расположенного на окраине города Чешского технического университета, где размещается реактор, и без остановок помчались по безлюдным улицам к взлетно-посадочной полосе столичного аэропорта. Вскоре в аэропорту приземлился российский грузовой самолет, чтобы перебросить уран в более безопасный центра хранения в России.

Ядерный реактор в университете, где в течение 15 лет хранилось в условиях недостаточной охраны ядерное топливо, теперь освободился от ядерного материала, о котором, быть может, страстно мечтали террористы. Группа американских официальных лиц, ответственных за нераспространение ядерного оружия и материалов, одобрительно наблюдала за тем, как закрываются створки дверей хвостового отсека грузового самолета.

"Теперь это российская собственность, - сказал Эндрю Бенявский (Andrew Bieniawski), руководитель программы "Глобальная инициатива по снижению угрозы распространения ядерных материалов" (Global Threat Reduction Initiative), подразделения полуавтономного Национального агентства США по ядерной безопасности (National Nuclear Security Administration), которое в Министерстве энергетики США отвечает за нераспространение ядерного оружия и материалов. - Вот и все. Дело сделано".

Эта секретная операция по вывозу из Праги в понедельник-вторник отработанного ядерного топлива, на проведение которой Соединенные Штаты выделили 2 млн. долл., являлась одним из элементов недавно вновь активизировавшихся усилий по повышению безопасности хранения ядерного материала, который оказался без надзора в результате распада Советского Союза.

С момента окончания "холодной войны" Россия и Соединенные Штаты совместно с бывшими советскими республиками и странами-сателлитами работают над повышением безопасности хранения и снижением угроз от разбросанных по всему свету ядерных материалов, которые могут быть использованы в импровизированном ядерном взрывном устройстве.

Эти усилия увенчались успехом не во всем: наряду с быстрым ядерным разоружением Белоруссии, Казахстана и Украины сохраняется нежелание России допускать представителей Запада на некоторые из своих наиболее важных предприятий по производству ядерного оружия, которые по сей день остаются засекреченными. Поскольку угроза (ядерного) терроризма остается, а некоторые программы нераспространения демонстрируют признаки потери темпа, президент США Джордж Буш-младший (George W. Bush) и президент России Владимир Путин на встрече в Братиславе, Словакия, ранее в этом году договорились об улучшении сотрудничества в сфере ядерной безопасности.

Это соглашение было достигнуто в напряженный момент, вскоре после того, как Вашингтон и Москва заняли разные позиции относительно народного восстания на Украине, в России начались нападки на некоторые средства массовой информации и отдельных политиков, а Кремль стал в судебном порядке преследовать Михаила Ходорковского. Подробности данного соглашения не разглашались. Обещание казалось сомнительным.

Но когда весной того же года удалось согласовать детали соглашения, одним из следствий этого стало ускорение программы вывоза высокообогащенного топлива с множества разбросанных по всему свету исследовательских ядерных реакторов, которые в свое время поддерживали тесные связи с Советским Союзом. Находящиеся там ТВЭЛ'ы, которые могут быть использованы для изготовления примитивных ядерных взрывных устройств, в типовом случае охраняются слабо, если охрана вообще есть.

В соответствии с вышеназванной программой, высокообогащенное ядерное топливо должно быть возвращено в Россию и помещено в усовершенствованное хранилище ядерного материала в городе Димитровград, где уран перерабатывается в материал, который нельзя использовать для изготовления ядерной бомбы. Соединенные Штаты также выделили средства на модернизацию Димитровградского ядерного центра.

Один из пунктов заключенного президентами соглашения предусматривает перенос конечного срока возврата ядерного топлива с 2013 на 2010 год. К тому времени реакторы, работавшие на высокообогащенном уране, должны быть либо закрыты, либо переоборудованы для работы на менее обогащенном уране.

Возврат ТВЭЛ'ов начался в 2002 году, и всего, с учетом завершения во вторник операции по их вывозу из Праги, было осуществлено восемь таких операций в нескольких странах, включая Сербию, Румынию, Болгарию, Ливию, Узбекистан и Латвию, что в совокупности позволило вернуть в Россию 269 фунтов (1 фунт = 0,453592 кг) высокообогащенного урана.

Реактор KV-2 "Sparrow" (Воробей, англ.) здесь, в Праге, демонстрировал потенциальные риски, которые может представлять даже маломощный реактор.

Международное агентство по атомной энергии (МАГАТЭ), главный мировой центр регулирования деятельности в ядерной области, заявляет, что для изготовления ядерного взрывного устройства достаточно примерно 55 фунтов высокообогащенного урана. На чешском реакторе был 31 фунт. Г-н Бенявский сказал, что, поскольку в открытых источниках нет сведений о том, что террористы или нелегальные торговцы уже накопили достаточно ядерного материала оружейного качества, и неизвестно, сколько предпринятых ими попыток добыть оружейный уран увенчались успехом, 31 фунт следует считать "весьма значимым количеством".

Условия безопасности на чешском реакторе свидетельствовали также об относительной уязвимости урана на многих исследовательских реакторах.

ТВЭЛ'ы чешского реактора, со всеми своими потенциальными рисками, в течение 15 лет хранились в университетском подвальном помещении, где этот реактор использовался для подготовки чешских ядерных специалистов. Хотя меры безопасности были очевидны - в том числе система видеонаблюдения, решетки с толстыми прутьями на окнах, датчики системы сигнализации и детекторы движения в помещении - вооруженной охраны не было, а на территории университета бывает множество студентов и прочей публики.

Такие условия, с учетом потенциальных рисков, не отвечают сегодняшним требованиям лиц, ответственных за нераспространение ядерного оружия и материалов, и сотрудников контртеррористического ведомства. Более того, Соединенным Штатам стало известно о том, что в Чешском техническом университете хранится уран, почти что случайно.

Когда в прошлом году вывозили ядерный материал с одного более крупного чешского реактора, чешские коллеги участвовавшего в этой операции американского технического советника Игоря Большинского (Igor Bolshinky) в случайном разговоре сообщили ему, что в одном университете в Праге есть еще высокообогащенный уран. "Нам об этом топливе ничего не было известно", - сказал г-н Большинский.

Передача ядерного топлива в Праге началась в понедельник в 10:20 утра, когда чешские специалисты вынули первый из ТВЭЛ'ов из сейфового помещения для сухого хранения. При этом присутствовали специалисты из Соединенных Штатов и России; группа представителей МАГАТЭ произвела обмер ТВЭЛ'ов, чтобы определить массу урана, и проверила степень его обогащенности. После этого каждый ТВЭЛ обернули тканью и пластиком и вставили в специальные прорези внутри большого контейнера.

К 15:20 после полудня были проверены все 20 ТВЭЛ'ов реактора, которые были помещены в опечатанные специальной печатью МАГАТЭ контейнеры. Затем стали ждать, когда снизится интенсивность транспортных потоков в городе, чтобы быстро провести ядерный материал по улицам.

В темноте вскоре после полуночи, когда уже наступил вторник, чешские силы безопасности приняли контейнеры и перевезли их в аэропорт, где они были загружены в российский транспортный самолет и официально переданы во владение России.

Любомир Скленка (Lubomir Sklenka), в ведении которого находится ядерный реактор в Праге, сказал, что в целях приспособления к повышенным требованиям безопасности в мире его реактор в следующем месяце получит низкообогащенный уран и тогда продолжит работу. Новое топливо для этого реактора уже закуплено Соединенными Штатами, а его поступление в Прагу ознаменует собой первую полную конверсию в соответствии с программой.

"Главным основанием для перехода на новое топливо стали соображения, связанные с тем, что прежнее топливо могло быть использовано террористами", - сказал г-н Скленка, добавив при этом, что новое топливо никак не повлияет на программу подготовки ядерных специалистов в университете.

После того как российские коллеги в Димитровграде уведомили американских официальных лиц в Праге, что самолет с топливом благополучно приземлился в России, американский посол Уильям Кабанисс-младший (William J. Cabaniss Jr.) поздравил чешский персонал. "Мы считаем, что это очень позитивная программа, которая предотвращает потенциальную возможность попадания высокообогащенного урана не в те руки", - сказал он.

На предстоящие 5 лет запланированы еще 16 аналогичных операций, в том числе в Польше, Казахстане и Вьетнаме. Агентство отказалось предоставить список всех стран, участвующих в программе, или сказать, сколько еще урана будет вывезено в ходе будущих операций.