На выборах, которые пройдут в Казахстане в это воскресенье, президент страны - сторонник 'твердой руки' Нурсултан Назарбаев - почти наверняка будет переизбран на новый срок. Он возглавляет эту огромную центрально-азиатскую страну со времен распада СССР, и главным лозунгом его правления можно назвать стабильность. К счастью, г-н Назарбаев чутко реагирует на экономические стимулы, и благодаря этому в будущем страна, возможно, сможет выйти на путь демократии.

Чтобы понять будущее направление развития Казахстана, необходимо поместить нынешние выборы в общий исторический и региональный контекст. До 1991 г. Казахстан был местом ссылки, в том числе целых депортированных народов; он, как и другие регионы Евразии, пострадал от краха гигантского эксперимента по коллективизации сельского хозяйства.

Коренное население страны резко сократилось; тот факт, что на ее территории Москва организовала полигоны для испытания ядерного оружия и ракет, не раз оборачивался для Казахстана экологическими катастрофами. Москва присваивала все доходы от добычи нефти и газа в республике; к счастью, в то время эксплуатировалась лишь ничтожно малая часть гигантских топливно-энергетических ресурсов, которыми богата эта страна.

Теперь, слава богу, Казахстан встал на путь процветания и преодоления ужасающей нищеты - во многом благодаря разработке этих нефтегазовых месторождений западными корпорациями. В пересчете на душу населения, Казахстан привлекает больше иностранных инвестиций, чем любое другое государство бывшего СССР. Власти страны с готовностью предоставляют западному капиталу право владения своими природными богатствами, что выгодно отличает Казахстан (наряду с Азербайджаном) от других нефтедобывающих стран. Казахскую банковскую систему, где господствует частный капитал, также можно признать образцовой - не только в Центрально-азиатском регионе, но и за его пределами.

Кроме того, Казахстан - вопреки наследию советского периода, когда этническая и религиозная идентичность всячески подавлялась - можно считать образцом этнической и религиозной толерантности в Азии: в этой стране гармонично сосуществуют разные этнические группы, религиозные конфессии и языки. Впервые за последние 60 лет казахи вновь составляют в стране большинство населения.

Ради обеспечения устойчивой стабильности г-н Назарбаев способствует выработке у жителей страны, независимо от их этнической принадлежности и вероисповедания, единой гражданственной и светской 'казахстанской' идентичности. Хотя демократические институты в Казахстане еще находятся на ранней стадии развития, в стране уже сложилась многопартийная система, и если телевидение по-прежнему находится под контролем государства, то в печатных СМИ представлены различные точки зрения. Как и в большинстве других стран, не имеющих опыта демократии, оппозиционные партии требуют ускоренной либерализации политической системы, а власти выступают за более осторожный подход.

Во многих отношениях Казахстан развивается гораздо успешнее, чем соседние страны. Туркменистан, граничащий с ним с юга, под давлением России закрыл западным компаниям доступ к своим гигантским запасам природного газа, а Узбекистан, который можно назвать стратегическим 'ключом' к региону, только что изгнал со своей территории американских военных и тут же заключил союзный договор с Россией. В Кыргызстане - это государство граничит с Казахстаном с юго-востока - реальных реформ не проводилось, а затем страна, в результате неудачной 'цветной революции' погрузилась в хаос и насилие, что привело к ослаблению американского влияния в Бишкеке, и одновременно - к укреплению позиций Кремля.

В России, лежащей к северу от Казахстана (граница между этими странами по протяженности не имеет равных в мире) происходит возврат к авторитаризму; кроме того, Москва наращивает свое влияние в Центральной Азии. Восточный сосед - Китай - ведет энергичную конкурентную борьбу за прямой доступ к нефтяным месторождениям Казахстана, стремясь 'застолбить' поставки этого сырья для себя, перенацелив их с мирового рынка. Казахстан старается поддерживать хорошие отношения с этими двумя великими державами, но одновременно стремится сбалансировать их влияние за счет сотрудничества с США. Кроме того, Астана активно привлекает американские и западноевропейские фирмы к разработке нефтяных и газовых месторождений страны, чтобы расширить экспорт энергоносителей на международные рынки.

Ставки в игре весьма высоки. В настоящее время в Казахстане ежегодно добывается около 50 миллионов тонн нефти, однако его самые богатые месторождения еще не эксплуатируются на полную мощность. Согласно прогнозам, в 2010 г. нефтедобыча в стране должна увеличиться до 100 миллионов тонн, а к 2015 г. - как минимум до 150 миллионов тонн в год. Появление таких объемов энергоносителей на мировом рынке способно замедлить рост цен и одновременно уменьшить чрезмерную зависимость Европы от ближневосточной и российской нефти. Кроме того, большие возможности, которыми обладает Казахстан в качестве потенциального экспортера газа, лишь сегодня начали привлекать серьезное внимание.

В целом, следует отметить, что сегодня Казахстан - единственная центрально-азиатская страна, преследующая, в собственных национальных интересах, те же главные цели, что лежат в основе политики США и их союзников в регионе: свободный доступ к топливно-энергетическим ресурсам, сотрудничество в борьбе с терроризмом и угрозами, которые от него исходят, а также осуществление экономических и политических реформ, обеспечивающих поэтапный переход к демократии.

Недавно, после двух лет относительного невнимания к Казахстану со стороны Вашингтона, а также в свете политических неудач США в Кыргызстане и Узбекистане, президент Джордж Буш высоко оценил достижения Казахстана в необычайно теплом послании г-ну Назарбаеву. Г-н Буш призвал, в интересах развития демократических институтов, провести в стране честные выборы, но одновременно отметил легитимность нынешней власти и ее высокую международную репутацию.

За воскресными президентскими выборами в Казахстане будут пристально следить международные наблюдатели. В США и Европе с ними связывают большие ожидания. Однако каков бы ни был результат, за рубежом это голосование следует воспринимать как один из этапов 'обучения' страны демократическим процедурам, а если оно пройдет по более высоким стандартам (скорее всего, так и будет), чем выборы предыдущие, этот факт необходимо признать. Подобное признание со стороны западных стран станет мощным стимулом (а его отсутствие - напротив, сдерживающим фактором) для продвижения этой дружественной Западу и стратегически важной страны по долгому и неизведанному пути к демократии.

Г-н Сокор - старший научный сотрудник вашингтонского Jamestown Foundation, выпускающего бюллетень 'Eurasia Daily Monitor'